Dagboek Kaapstad 8: De tussenstand van Ten Cate

Dagboek Kaapstad 8: De tussenstand van Ten Cate

Halverwege het seizoen en het trainingskamp in Kaapstad, maakt trainer Henk ten Cate een voorlopige balans op. ,,Ik ben niet ontevreden over de eerste seizoenshelft. Al hadden we wel zes punten meer moeten hebben.’’

Vrijwel direct na de avondtraining vleide Ten Cate zich in een comfortabele zetel van het Radisson SAS Hotel. Omringd door journalisten ging de Ajacied terug naar het recente verleden. Ten Cates eerste maanden als Ajax-trainer passeerden de revue. En passant werd ook een voorschot genomen op de nabije toekomst. ,,Tot en met half november was ik verrast hoe ver deze ploeg al is’’, startte Ten Cate zijn terugblik. ,,Tussen half november en half december heeft het me verrast hoe ver we zijn ingezakt.’’

Aan de persconferentie van Ten Cate ging een pittige avondtraining vooraf op Ikamva van Ajax Cape Town. Aan de persconferentie van Ten Cate ging een pittige avondtraining vooraf op Ikamva van Ajax Cape Town.

De oorzaken van de mindere fase zijn bekend en inmiddels ook benoemd; intern en extern. Ajax moet zijn oude glansvorm hervinden en snel doorgroeien. ,,We hebben een nare periode doorgemaakt’’, lichtte de Ajax-trainer de kritieke periode november-december extra toe. ,,Een ervarener ploeg had zich van alle commotie niets aangetrokken. De onrust heeft onze zaak geen goed gedaan. Het mentale aspect speelt een grote rol. In het buitenland loopt bij elke ploeg een mentale begeleider rond. In Nederland wordt daar nog een beetje lacherig over gedaan.’’
De gemiddelde Ajacied in de selectie van Ten Cate loopt niet over van de voetbalervaring. Het zijn merendeels jonge profs, die aan het begin van hun carrière staan. Ten Cate: We hebben ook niet veel spelers die mondig zijn. Jonge spelers zijn ook heel veel met zichzelf bezig. Oudere spelers als Gabri en Ogararu komen uit het buitenland.’’

Ten Cate besluistert de vraag van een journalist. Ten Cate besluistert de vraag van een journalist.

Ajax moet vooral blijven doen waar het goed in is: het opleiden van talentvolle spelers. De scoutingvisie mag wat Ten Cate betreft wel iets worden bijgesteld. Fraai en technisch voetbal alleen is niet genoeg om Ajax aan nieuwe successen te helpen. Fysieke kracht en een gezonde dosis onverzettelijkheid is van harte welkom. ,,Misschien moet je eens niet die typische Ajax-speler halen. Jongens als Jan Wouters, Johan Neeskens en Ronald Spelbos waren vroeger anders. Zij waren toentertijd het cement tussen de stenen in een heel goed team. Zo werden ze toch typische Ajax-spelers. Wat dat betreft krijg je de ideale speler als je, zeker wat betreft de filosofie, de Ajax-opleiding naast die van Feyenoord legt. Nu hebben we veel van dezelfde type voetballers in de selectie.’’
Vooruitblikkend naar de toekomst, hoopt Ten Cate nog steeds op de komst van een verdedigende middenvelder. Een sterke en liefst ervaren middenvelder kan Ajax net dat beetje meer geven, meent de Ajax-coach.
,,Ik ben geen wedstrijd volledig tevreden geweest. In bepaalde duels hebben we te weinig gescoord. De perfecte wedstrijd bestaat niet, maar daar streef je wel naar. Vitesse thuis was wel heel goed. In die wedstrijd creëerden we wel twaalf kansen. We hadden alleen de pech dat Wapenaar de wedstrijd van zijn leven keepte.’’
,,Ik begon met een halfvol glas. Dat werd op een moment halfleeg. Daar heb ik overigens ook zelf aan bijgedragen, door niet altijd positief te zijn. Dat was niet altijd terecht.’’

De Ajacieden namen ongeveer om de twintig minuten een drinkpauze. De Ajacieden namen ongeveer om de twintig minuten een drinkpauze.

Het klassieke Ajax-systeem met de traditionele buitenspelers is niet heilig bij Ten Cate. De Amsterdammer wil zich vooral niet beperken door zijn ploeg telkens in dezelfde veldbezetting te laten aantreden. ,,Je kunt tegenstanders best een keer verrassen door met een ander systeem te komen. Eén systeem is me te star. De realiteit is soms dat je met acht man terug moet in je zestien om een goed resultaat in de wacht te slepen. Als er maar wordt gewonnen, want winnen geeft vertrouwen.’’
Met de komst van Leonardo is in elk geval meer mogelijk binnen het Ajax-elftal. Met de Braziliaan heeft Ten Cate er een nieuw aanspeelpunt bij. Leonardo heeft tijdens de eerste trainingen van 2007 een goede indruk gemaakt op de hoofdtrainer. Ook over de mee naar Kaapstad gereisde beloften Vurnon Anita, Jeffrey Sarpong en Mitchell Donald is Ten Cate tevreden.
Als Ten Cate iets is opgevallen tijdens zijn eerste half jaar als Ajacied, is het de aandacht die zijn club krijgt. ,,Als het een moment minder gaat, weet je dat je een draai om je oren krijgt. Van alle Nederlandse clubs krijgt Ajax de meeste belangstelling. Als het minder gaat moet je vooral jezelf blijven. Ajax is groot geworden door flair, hou die dan ook. Af en toe een draai om je oren krijgen? Wat dan nog?’’

De training werd besloten met onvervalst sprintwerk. De training werd besloten met onvervalst sprintwerk.

Thuis tegen FC Utrecht moet de competitie succesvol worden hervat. Van een succesvolle start is alleen sprake bij een overwinning. ,,Een ploeg die wint, krijgt vertrouwen en kan boven zichzelf uitstijgen. Laten we tegen FC Utrecht goed beginnen. We zijn een aantal wedstrijden, zeker thuis, heel aardig voor de dag gekomen. De mensen zijn tevreden naar huis gegaan. Op dit moment hebben we 42 punten gehaald. Dat zijn meer dan twee punten gemiddeld per duel. Vorig jaar ging je dan richting kampioenschap. Nu heeft PSV zoveel punten meer gehaald dan vorig jaar, dat maakt het verschil. Ajax stond vorig jaar om deze tijd vijfde, nu staan we tweede. Laten we de komende maanden zoveel mogelijk wedstrijden winnen en uiteindelijk de balans opmaken. Dan weet je waar je staat. De doelstelling om eens in de twee jaar kampioen te worden, is nog steeds haalbaar.’’