Dagboek Portugal (14): Een turbulent jaar voor Wesley Sneijder

Precies een jaar geleden kwam Wesley Sneijder bij de selectie. Het trainingskamp na de winterstop was toen de eerste kennismaking met het hoogst haalbare bij Ajax. Een jaar later is Sneijder een van de gevierde mannen in de selectie bij Koeman. Tijd voor een terugblik.

,,Tja, vorig jaar zat ik er voor het eerst bij. Als je ziet wat er in dat jaar allemaal gebeurd is, dat mocht ik alleen maar wensen. Aan de andere kant wordt er het komende jaar veel van me verwacht, dat geeft een extra druk. Maar ik denk dat ik daar wel mee kan omgaan'', aldus een ontspannen Sneijder.

,,Vorig jaar moest ik wel even wennen, hoor'', herinnert de middenvelder zich. ,,Het was pittig, de oefenstof was heel anders dan ik gewend was. Het tempo en de balcirculatie lagen wel een paar niveautjes hoger. Dat was het grote verschil met daarvoor. En iedereen was ineens sterker. Nu moet ik zeggen dat ik afgelopen jaar in fysiek opzicht ook een stuk sterker ben geworden.''

,,Toen ik vorig jaar bij de selectie kwam, waren er veel ouderen, ik was de jongste. Dat is nu niet meer zo, dus met een rondo hoef ik niet meer zo vaak in het midden te staan'', grapt hij met het feit dat de twee jongsten van de selectie altijd in het midden moeten beginnen bij die oefening. Een ander verschil met de groep van toen is dat van dit team een heel goed elftal is te maken. Vorig jaar zaten er meer spelers bij die niet veel beter meer kunnen worden. Nu kan bijna iedereen zich nog veel ontwikkelen.''

Zoals Sneijder vorig jaar de jongste was, is dat nu Tom de Mul. Het trainingskamp is voor de 17-jarige Belg een soort van stage. Sneijder begrijpt precies hoe hij zich moet voelen, maar merkt wel een verschil met hemzelf op. ,,De eerste paar dagen was Tom heel rustig, hij zei niet zoveel. Dat was bij mij ook zo. Maar nu spreekt hij iedereen aan. Hij kwam bijvoorbeeld naar mij toe met de vraag hoe ik zo twee-benig was geworden. En zo stapt hij op iedereen af met een vraag. Hij is enorm leergierig. Ik had een jaar geleden niet het lef om naar iedereen toe te gaan'', lacht de middenvelder.

De carrière van Sneijder kwam in zo'n stroomversnelling dat hij drie maanden na het trainingskamp al een uitnodiging ontving voor het Nederlands elftal. ,,Ik werd onverwacht opgeroepen voor mijn eerste interland. Dat gaf natuurlijk een supergevoel. En twee maanden terug, de goal die ik maakte tegen Schotland, was toch een fantastische afsluiting van het jaar voor mij.''

Met Ajax ging het de laatste twee weken voor de winterstop wat minder. De uitschakeling in de UEFA Champions League en de Amstel Cup, de verloren wedstrijd tegen FC Twente, het was een collectief falen, denkt Sneijder, waar hij zelf ook onderdeel van uitmaakte. ,,In korte tijd hebben we heel wat tegenslag gehad. Op het einde zaten we er gewoon doorheen, denk ik. Maar dat is geen excuus, we hebben het met zijn allen laten liggen. Het is jammer dat het nu juist op het einde van het jaar gebeurde. Toch zijn we gelukkig nog steeds winterkampioen.''

Dat zijn persoonlijke spel na de euforie een keer wat minder zou gaan had de jonge middenvelder wel verwacht. ,,Natuurlijk houd je rekening met een mindere periode. Gelukkig voor mij, kwam die aan het einde van toch een fantastisch jaar. In de twee weken vakantie van de winterstop heb ik het wel van me af kunnen zetten. Volgens mij de meesten wel. We zijn allemaal fris en schoon begonnen dit jaar. De eerste paar dagen na de winterstop heeft de trainer veel gesproken over de slechte periode vlak voor de vakantie. Maar ik heb een goed gevoel over dit trainingskamp, we zijn hard bezig om weer beter te worden. We zijn ruim een week bij elkaar en ik merk nu al dat we groeien als team. En er moet een team staan, dat is de basis. Want voetballen kunnen we allemaal wel.''

Ajax kan zich de tweede competitiehelft volledig richten op het kampioenschap. Vorig jaar was het drukke programma - Champions League en Amstel Cup - een van de oorzaken waarom het vizier niet altijd even scherp stond in de competitie. ,,Dat mag nu geen excuus meer zijn'', vindt ook Sneijder. ,,Nu is PSV, de grootste concurrent tot nu toe, nog actief op Europees niveau. Wij kunnen ons volledig richten op de competitie, dat is wel anders dan vorig seizoen. Daarom denk ik dat we het dit seizoen wel gaan redden.''

,,Er is een hoop veranderd dit jaar'', weet Sneijder. ,,Ik ben niet meer een van de jongsten. Ik hoop dat ik komend jaar nog meer zal groeien. En als ik hier over een jaar misschien weer zit, hoop dat ik twee kampioenschappen in mijn zak heb, een met Ajax, de andere op het EK.''