Dagboek Stirling (9): ‘Yogi’ Hughes

Dagboek Stirling (9): ‘Yogi’ Hughes

Ajax besluit zijn trainingskamp in Schotland met een wedstrijd tegen Falkirk FC. Falkirk-trainer John Hughes was vrijdag present bij een Ajax-training in Stirling. De Schot kan nauwelijks wachten op de ‘Wedstrijd van het Jaar’.

Hughes (r) en zijn assistent Brian Rice in gesprek met Arthur Numan en Henk ten Cate. Hughes (r) en zijn assistent Brian Rice in gesprek met Arthur Numan en Henk ten Cate.

De 42-jarige Schot kan aanstekelijk vertellen over zijn liefde voor de bal. Hughes begon zijn carrière als speler bij Falkirk. Via Hibernian en Celtic (waar hij tussen 1995 en 1997 nog samenspeelde met Pierre van Hooijdonk) keerde hij drie jaar geleden terug bij zijn jeugdliefde. Als trainer, of beter gezegd manager, wel te verstaan. ,,Dit is mijn eerste baan als manager’’, stelt Hughes niet zonder trots.

De Schot heeft ook reden tot trots. Drie jaar terug promoveerde de club naar de Schotse eredivisie. Afgelopen jaar verraste de ploeg van ‘Yogi’ Hughes, een bijnaam die hij als speler verwierf, met een zevende plek in de eindrangschikking. ,,Afgelopen jaar hebben we de Rangers eenmaal en Celtic zelfs tweemaal verslagen’’, vervtelt de Falkirk-manager. ,,Van Celtic wonnen we een keer in de competitie en eenmaal in het bekertoernooi. Glasgow Rangers versloegen we in de competitie. Beide grootmachten in een seizoen verslaan is uniek. Dat is zelfs sinds 1913 niet meer gelukt.’’

Falkirk FC - Ajax is voor Hughes en zijn spelers niets minder dan de Wedstrijd van het Jaar. Het vriendschappelijke duel biedt de spelers van Falkirk meerdere leermomenten, beseft de oud-prof. Misschien is zaterdag bij de thuisploeg zelfs de nieuwste aanwinst Gerard Aafjes van de partij. Als de middenvelder alle keuringen tijdig en goed heeft doorstaan, zou Hughes een beroep kunnen doen op de oud-speler van FC Volendam.

,,Dit wordt voor ons een belangrijke wedstrijd. Mijn spelers kunnen voor eigen publiek een belangrijke stap vooruit maken. Van een wedstrijd tegen een beroemde club als Ajax steek je altijd wel iets op.’’

Ajax en Falkirk FC stonden nooit eerder tegenover elkaar. Toch vertonen beide clubs opvallende overeenkomsten. Ajax en Falkirk geloven bijvoorbeeld beide in een goede jeugdopleiding. Zelf opgeleid talent drukt een belangrijk stempel op de hoofdmacht. Jonge Ajacieden worden ook regelmatig uitgenodigd voor vertegenwoordigende jeugdelftallen van de KNVB. De voetbalbond van Schotland, (Noord-)Ierland en Engeland selecteren met regelmaat talentvolle spelers van Falkirk.
Beide clubs hanteren een huisstijl die is gericht op aanvallend voetbal. ,,Een of twee keer raken is het uitgangspunt’’, verduidelijkt Hughes de visie van zijn club. De trainer/manager is bovendien zelf een groot bewonderaar van het Nederlandse totaalvoetbal. ,,Geweldig toch als je zelfs de keeper in een aanval kunt betrekken!? Rinus Michels is voor mij een groot voorbeeld. Zelf probeer ik mijn ploeg ook zo verzorgd mogelijk te laten spelen.’’

Op basis van een gezond financieel en sportief beleid probeert de club van Hughes steeds hogerop te komen. Hughes, opnieuw vol trots: ,,Dat lukt aardig. Mijn club presteert elk jaar beter. Ook buiten het voetbal om, slaagt de club erin zich te verbeteren. Ons eigen Falkirk Stadium is onlangs uitgebreid naar 8.000 plaatsen. Er liggen plannen om de capaciteit uit te breiden naar 1.2000. Dat kan alleen als bij het stadion een hotel en kantoren worden gebouwd.’’

Het veld waarop de Ajacieden de afgelopen week trainden is normaal het domein van Falkirk-spelers. De Schotse club werkt wat voetbalfaciliteiten betreft nauw samen met de Universiteit van Stirling. Falkirk en Stirling liggen slechts een half uur van elkaar af. De universiteit is gespecialiseerd in het begeleiden van topsporters.
‘Manager’ Hughes heeft het trainingsveld in elk geval met alle liefde afgestaan aan het bezoek uit Amsterdam. Het bood Hughes een buitenkansje om vertegenwoordigers van de geliefde Nederlandse voetbalschool eens met eigen ogen aan het werk te zien.