Dagboek Zuid-Afrika (5): Koeman: 'Spelers en ik hebben veel geleerd'

Ongeveer halverwege het trainingskamp van Ajax in Zuid-Afrika nam Ronald Koeman na de lunch even de tijd de pers bij te praten over het verloop tot nu toe. De trainer blikte niet alleen vooruit naar de tweede helft van het seizoen, ook keek hij terug op het afgelopen halfjaar.

Na drie jaren Portugal heeft Ajax het trainingskamp dit keer opgeslagen in Kaapstad, Zuid-Afrika. Tot tevredenheid van Ronald Koeman. ,,In allerlei opzichten is het goed hier. Het weer is natuurlijk goed, hoewel we dat in Portugal ook hadden, er is nauwelijks tijdsverschil met Nederland en ook dat is prettig. Bij Ajax Cape Town kunnen we goed trainen, het veld is prima, zeker in vergelijking met andere Afrikaanse velden. En het hotel is ook goed, dus ik kan spreken van een goede week tot nu toe. En als je dan kijkt naar hoe sommige mensen het hier hebben, wat we gisteren konden zien bij de clinic, dan moet je eigenlijk helemaal niet zeuren. Het is ook goed voor de spelers om dat in te zien. Ik denk dat er heel wat oogjes zijn opengegaan. Dan beseffen ze weer hoe goed ze het zelf hebben."

Tijdens het verblijf in Zuid-Afrika wordt er niet alleen getraind. Ronald Koeman grijpt de gelegenheid aan om, net als voorgaande jaren, evaluatiegesprekken te voeren met zijn spelers. Dat gebeurt in drie avonden, waarvan de eerste inmiddels is geweest. Nu hoeven de spelers zichzelf geen cijfers te geven of iets dergelijks, maar de insteek dit jaar is de spelers vooral zelf te laten vertellen over hoe zij de eerste seizoenshelft, die niet altijd even gladjes verliep, hebben ervaren. Koeman: ,,Het moet niet altijd éénrichtingsverkeer zijn. Dit jaar luisteren wij als technische staf meer. We kijken natuurlijk wel naar wat ze met eventuele kritieken van vorig seizoen hebben gedaan. En soms neemt het gesprek een verrassende wending. We proberen zo de stemming in de groep te peilen, want die is vorig jaar niet altijd goed geweest. We kijken ook of ze zelfkritiek hebben en we proeven nu dat dat het geval is. Er zijn veel spelers geweest die het eerste halfjaar onregelmatig hebben gespeed, zij wisselden goede met mindere of slechte wedstrijden af. Maxwell bijvoorbeeld, heeft zelf aangegeven dat hij duidelijk onder zijn niveau speelde. Pienaar is geblesseerd geweest, maar was daarvoor ook niet de Pienaar die we kennen. Er zit dus nog veel rek in de groep. Aan de andere kant hebben de terugkeer van Hatem Trabelsi en de komst van Mauro Rosales voor een kwalitatieve injectie gezorgd, dat is positief."

Veel veranderen in zijn elftal dat de laatste wedtsrijden voor de winterstop speelde, wil Koeman niet. ,,Het centrum van de verdediging heeft houvast nodig en zoals het nu staat, met Escudé en Grygera, houden we het vast." Dat wil zeggen dat Johnny Heitinga zich moet richten op een andere positie. Koeman: ,,Heitinga weet dat hij in de wachtkamer zit voor de positie van rechter centrale verdediger. Maar hij kan ook op het middenveld uit de voeten. Hij is wat sneller en gemener in de duels dan Galásek op die positie en hij kan daar wat betekenen met zijn schot vanuit de tweede lijn. Maar Heitinga is ook een goede verdediger. Hij is snel, kopsterk, maar in de duels soms iets te makkelijk. Hij had een aandeel in een paar tegengoals voor de winterstop. Maar hij is nog jong, die fouten moeten steeds minder worden. Zolang Galásek echter niet honderd procent is, speelt Heitinga op die positie."

Voor de keepers is weer een nieuwe strijd losgebarsten. In de eerste helft van het seizoen kreeg Maarten Stekelenburg in eerste instantie de voorkeur boven Bogdan Lobont en Hans Vonk. Door een blessure van Lobont en een mindere periode van Ajax waarin het veel punten verloor, werd Vonk de eerste keeper. Momenteel is Lobont opnieuw geblesseerd en lijkt de strijd zich vooralsnog af te spelen tussen Stekelenburg en Vonk. Koeman heeft nog geen beslissing genomen: ,,We hebben een keeper met veel ervaring en één met veel talent. Die afweging zullen we opnieuw moeten maken. Stekelenburg stond in een onrustige periode van het elftal in het doel. En als keeper is het belangrijk dat je samenwerkt met de verdediging. Stekelenburg is fantastisch in het doel, maar net op dat andere vlak mist hij de ervaring die Vonk heeft. Die kon wel de rust in de verdediging brengen die op dat moment nodig was."

Ook in de spits zal waarschijnlijk een andere naam opduiken dan voor de winterstop, namelijk de nieuwe aanwinst Angelos Charisteas. ,,Ik heb het idee dat het goed met hem gaat. De taal is al geen probleem en dat is fijn. Hij mist alleen wat ritme, hij moet zich beter afstemmen op de andere spelers. In de wedstrijd tegen Cape Town woensdag zat hij er na een uur doorheen. Maar hij maakt op het juiste moment loopacties en dat is voor degenen die hem aanspelen gemakkelijk. Bovendien is hij wat meer een teamspeler dan zijn voorganger Zlatan, hoewel die zich daarin ook goed ontwikkelde."

Voortbordurend op de goede periode van Ajax voor de winterstop, heeft de trainer het idee dat dat Ajax tot het einde van de rit meedoet in de strijd om de titel. ,,We zijn niet bij voorbaat kansloos. In dat opzicht is de eerste wedstrijd na de stop belangrijk. In Utrecht hebben we het traditioneel moeilijk, maar daar moet dan maar eens verandering in komen."

,,Ik merk dat de spelers veel geleerd hebben van afgelopen half jaar en ik ook. Gelukkig is twee maanden voor de winterstop een kentering ingezet en ik heb het idee dat we daarmee verder gaan. Als je de eerste helft van een seizoen makkelijker sluit, is het ook makkelijk weer te beginnen na de winterstop", aldus Koeman.