De Jong aast op revanche tegen Celtic

De Jong aast op revanche tegen Celtic

Ook in zijn vierde opeenvolgende campagne in de UEFA Champions League leert Siem de Jong nog altijd bij, zegt de aanvoerder van Ajax in aanloop naar de thuiswedstrijd tegen Celtic. ,,Deels is dat gewoon de tijd die zijn werk doet. Ik heb met de jaren natuurlijk een andere rol in het team gekregen en ben opgeschoven in de hiërarchie. Van iemand die vooral gestuurd werd, ben ik nu een speler geworden die moet helpen anderen op de goede plaats te zetten."

Hij is nog niet op het niveau dat hij van zichzelf eist, maar gaandeweg voelt Siem de Jong (24) zich steeds wat fitter en scherper worden, stukje bij beetje. Het voetbaljaar van Ajax’ aanvoerder wordt tot dusver niet gekenmerkt door fijne assists of mooie goals, maar bovenal door fysieke tegenslagen. Het seizoen was amper op gang toen de middenvelder in de lappenmand belandde, met een voor voetballers nogal atypische blessure: een klaplong. Die diagnose werd half augustus gesteld, daags na de uitwedstrijd tegen AZ die De Jong nog gewoon uitspeelde.

Na de klaplong werd De Jong ook getroffen door kortstondige problemen met een van zijn hamstrings, die verkrampte in de wedstrijd tegen FC Utrecht, wat coach Frank de Boer noopte tot een snelle wissel. Inmiddels is hij blessurevrij en is het zaak steeds iets fitter te worden en wedstrijdritme op te bouwen. Lastig, legt De Jong uit. ,,Met het drukke schema dat wij hebben, met vrijwel altijd een midweekse wedstrijd ertussen, kun je tijdens het seizoen niet heel intensief trainen, zoals je wel tijdens de voorbereiding doet. Je hebt een wedstrijd, de dag erna een uitlooptraining en daarna werk je al weer toe naar de volgende wedstrijd. Dat is meer onderhouden dan iets opbouwen."

Siem de Jong in duel met Virgil van Dijk tijdens de uitwedstrijd tegen Celtic. Siem de Jong in duel met Virgil van Dijk tijdens de uitwedstrijd tegen Celtic.

Voor Ajax’ captain kwam de interlandperiode van vorige maand als geroepen, al klinkt dat vreemd voor een potentiële international die noodgedwongen achterbleef bij zijn club terwijl hij streeft naar een plek in het Nederlands elftal. ,,Voor nu was ik vooral blij dat ik twee weken goed heb kunnen trainen, zonder onderbrekingen. Met Danny Blind (assistent-bondscoach, red.) heb ik rond die interlands van Oranje tegen Hongarije en Turkije nog wel even kort gesproken. Zijn boodschap was dat ik er nog steeds dicht tegenaan zit. Dat geeft in elk geval hoop. De komende tijd moet blijken hoe het zich ontwikkelt. De bondscoach heeft ook al een paar keer gezegd dat er maar een paar spelers nu al zeker zijn van een plekje in de WK-selectie. Voor de rest geldt vooral wie er tegen die tijd fit en in vorm zijn en genoeg wedstrijden in de benen hebben."

Vooralsnog is het wat De Jong betreft veel te vroeg om bezig te zijn met de nationale ploeg, laat staan om vooruit te dromen over het WK in Brazilië van komende zomer. Ook omdat hijzelf en Ajax op dit moment alle aandacht en energie nodig hebben om zich op te richten na een moeizame periode. In de UEFA Champions League azen de Amsterdammers op revanche voor de verloren uitwedstrijd van twee weken geleden tegen Celtic. De Jong is eerlijk als hij gevraagd wordt naar de opponent van vanavond. ,,Tot twee weken geleden, toen we naar die wedstrijd in Glasgow toewerkten, kende ik niet heel veel van hun spelers. Ik wist natuurlijk dat Derk (Boerrigter, red.) er speelt, en Virgil van Dijk. Celtic is een club die vaak meedoet aan de UEFA Champions League. In dat opzicht is het een ervaren ploeg en een bekende naam op dit niveau. Ze doen het meestal best aardig in Europa, met als hoogtepunt die overwinning vorig seizoen in eigen stadion op Barcelona."

De intensiteit en het enthousiasme waarmee de aanhang en daardoor aangestoken ook de voetballers van de Schotse kampioen de thuiswedstrijd tegen Ajax beleefden, hebben indruk gemaakt op De Jong. ,,Ik had nog nooit in Schotland gespeeld. Je hoort er weleens verhalen over, dat het een bijzondere ambiance is, met veel strijd en emotie. Maar vaak haal je daar toch een beetje je schouders bij op en denk je: het zal wel. Pas als je er zelf middenin staat, besef je hoe extreem het is. Voor de meeste clubs is het een voordeel om thuis te spelen, voor Ajax idem dito, maar voor Celtic misschien nog wel iets meer. Allicht dat ze hier in Amsterdam iets meer zullen inzakken en iets meer zullen afwachten."

Ook in zijn vierde opeenvolgende campagne in de UEFA Champions League leert de aanvoerder van Ajax nog altijd bij, zegt hij. ,,Deels is dat gewoon de tijd die zijn werk doet. Ik heb met de jaren natuurlijk een andere rol in het team gekregen en ben opgeschoven in de hiërarchie. Van iemand die vooral gestuurd werd, ben ik nu een speler geworden die moet helpen anderen op de goede plaats te zetten. Daarbij leer je altijd van wedstrijden die een hoger niveau hebben dan in de eigen competitie. Alleen al de handelingssnelheid die in de UEFA Champions League gevraagd wordt, daar word je elke keer weer beter van."

Het gehele interview met Siem de Jong staat woensdag in het programmaboekje Ajax Kick Off

Tekst: Ajax.nl/Maarten Dekker
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst (boven) en Gerard van Hees