De opponenten nader bekeken

De opponenten nader bekeken

Met Austria Wien, Sparta Praag, Espanyol en Zulte-Waregem heeft Ajax een gevarieerde mix geloot in de groepsfase van de UEFA Cup. Een nadere introductie van de komende opponenten.

Sparta Praag staat nog vers in het geheugen. Ook tegen Austria Wien speelde Ajax al eens en Espanyol was in de jaren zeventig de tegenstander van Ajax tijdens een vriendschappelijk toernooi. Maar Zulte-Waregem is nieuw in de lange reeks opponenten.

Vorig seizoen zat Sparta Praag ook al in de poule bij Ajax. Toen ging het echter om duels op het hoogste Europese niveau. Na een sterke wedstrijd kon Ajax in Praag een onverwacht opgelopen achterstand via Wesley Sneijders vrije trap nog rechtzetten (1-1).
Dit maal is Sparta Praag net als Ajax ‘veroordeeld’ tot het spelen van UEFA Cupvoetbal. Op dit moment staat Sparta Praag derde in de Tsjechische competitie. Uit de acht gespeelde wedstrijden haalde de voormalige club van Zdenek Grygera vijftien punten. De ploeg speelde drie keer gelijk en verloor een maal.
In het UEFA Cuptoernooi schakelde Praag in de eerste ronde Hearts uit. Na een 2-0 zege in Schotland was de strijd eigenlijk al beslist en in eigen stad kwamen de Tsjechen dan ook niet verder dan 0-0.

Met Austria Wien gaat het dit seizoen helemaal niet goed in de Oostenrijkse competitie. De komende tegenstander van Ajax bungelt op de negende plaats op de uit tien clubs bestaande ranglijst. Na tien duels vergaarde de hoofdstedelijke formatie acht punten. Slechts een maal wisten ze te winnen.

Ajax trof Austria Wien, toen Austria Memphis geheten, in het UEFA Cupseizoen 1989-1990. Aan die thuiswedstrijd blijft voor altijd een zwarte rand hangen. Nadat Ajax de uitwedstrijd met 1-0 had verloren, kwamen de Amsterdammers dankzij een goal van Jan Wouters in Amsterdam op 1-0. Een verlenging moest de beslissing brengen. Austria Wien maakte gelijk, maar na 104 minuten moest de wedstrijd worden gestaakt omdat de Weense doelman door een staaf uit publiek was geraakt. Ajax mocht een jaar niet Europees spelen en na dat jaar dienden de eerste drie thuiswedstrijden op meer dan 100 km afstand van Amsterdam te worden afgewerkt.
Dit seizoen kwam Austria Wien in de eerste ronde uit tegen Legia Warschau. In Polen eindigde het duel in 1-1. In eigen huis maakten de Oostenrijkers het karwei af door met 1-0 te winnen. Behalve de Nederlandse trainer Frank Schinkels heeft de club ook Delano Hill en doelman Jelle ten Rouwelaar onder contract.

Espanyol, de trotse bekerhouder van Spanje, is dan wel een goede bekende van trainer Ten Cate en natuurlijk van Roger die er speelde, voor de club Ajax is de Spaanse formatie een onbeschreven blad. Slechts een keer ontmoetten beide ploegen elkaar, om de Trofeo Ramon Carranza in Cadiz. Onder leiding van trainer George Knobel verloor Ajax in augustus 1973 met 1-0 van de Spanjaarden.
Dit seizoen is de club van onder andere oud-Barcelonaspeler Ivan de la Peña niet zo fijn gestart. Na vier duels is een zeventiende plaats in de Primera Division hun deel. Espanyol kwalificeerde zich voor de groepsfase door Artmedia Bratislava te verslaan. De Slowaken verloren vervolgens in Barcelona met 3-1.

De grote verrassing in de groepsfase is misschien wel het Belgische Zulte-Waregem; de club waartegen Ajax het kalenderjaar op 13 december afsluit. Na een 2-1 nederlaag tegen Lokomotiv Moskou - Vandemarliere maakte drie minuten in blessuretijd het belangrijke uitdoelpunt - wonnen de Belgen in eigen huis met 2-0. Een speler is wel bekend. Geert de Vlieger, oud-doelman van Willem II, verdedigt nu het doel van de Belgische middenmoter. Zulte-Waregem staat momenteel op een twaalfde plaats in de competitie.