De tegenstander: Maccabi Tel-Aviv

De grote onbekende in groep C van de UEFA Champions League komt uit Israël. Maccabi Tel-Aviv is dinsdag de derde Europese opponent van Ajax dit seizoen. Van de eerste twee, Juventus en Bayern München, werd door zowel de Amsterdamse als de Israelische ploeg verloren. Wie dinsdag wint, zet een goede stap richting overwinteren in Europa.

Nooit eerder bereikte Maccabi Tel-Aviv het hoofdtoernooi van de Champions League. In het seizoen dat Ajax voor de tweede achtereenvolgende keer de finale bereikte, 1995-1996, was de Israëlische ploeg in de laatste kwalificatieronde net aan uitgeschakeld door Grasshoppers.

Dit jaar lukte het Maccabi Tel-Aviv wel zich te plaatsen. PAOK Saloniki, niet de minste ploeg, moest er aan geloven. In Griekenland won Maccabi al met 1-2. Toch kregen de Israëlieten een 3-0 overwinning in de schoot geworpen omdat PAOK een ongerechtigde speler had opgesteld. Daardoor leek de thuiswedstrijd alleen een formaliteit. De Israëlische ploeg won ook dat duel met 0-1.

De formatie van trainer Nir Klinger was al negentien keer Israëls beste. Maar afgelopen seizoen niet. Toen moest de ploeg Maccabi Haifa voor zich dulden. De voor Nederland bekendste voetballer is oud-Vitesse speler Emile Mbamba, die eind augustus de overstap naar het Midden-Oosten maakte. Trainer Klinger maakte negen jaar geleden nog deel uit van de spelersgroep van Maccabi Tel-Aviv. Nooit eerder troffen Ajax en Maccabi elkaar. Niet voor de punten en niet voor de sportieve eer.

De enige Nederlandse club die ooit tegen Maccabi Tel-Aviv speelde, is Roda JC geweest. In het seizoen 2001-2002 wonnen de Limburgers de thuiswedstrijd met 4-1 en hoewel de return verloren ging, plaatste Roda JC zich voor de volgende ronde.

Maccabi heeft zich in Europa neergezet als een stugge, goed georganiseerde equipe. Twee keer verloor de Israelische formatie, maar beide keren was dat met slechts 1-0. Tegen Bayern München in Tel Aviv was dat nota bene door een benutte strafschop van Makaay.

In de uitwedstrijd twee weken geleden in Turijn bleek een kopbal van Mauro Camoranesi voldoende voor een nipte nederlaag van Maccabi Tel-Aviv tegen Juventus.