De wijze les van Atouba

De wijze les van Atouba

Al wachtend op Thimothée Atouba gebeurt er van alles in het hart van de club. Terwijl buiten de sneeuw naar beneden dwarrelt en de koude wind je tegemoet komt, omarmt de warmte je in de kantine van de Toekomst.

De Jong Ajacieden hebben net hun lunch geconsumeerd. Enkelen zijn achtergebleven, onder wie Hyun Jun Suk. De Zuid-Koreaan is omringd door boek- en papierwerken. Met een bekende richt Suk zich op zijn huiswerk.

Gehuld in de blauw-witte Ajax-trainingspakken neemt ook de technische staf van Jong Ajax plaats. Druk pratend en af en toe een lach. Verderop staat keeper Marco Bizot aan de pooltafel.

Een écht tafereel uit een voetbalkantine. Terwijl er van alles gebeurt in de kantine komen zware voetstappen steeds dichterbij. Thimothée Atouba loopt rustig de trap op richting de grote open ruimte. Hij is precies op tijd. De boomlange verdediger (191 cm) groet vriendelijk en neemt plaats op een van de houten stoelen.

Zijn dag bestaat uit revalideren, revalideren en revalideren. ,,Als je geblesseerd bent moet je dubbel zo hard werken om terug te komen’’, zegt hij.

Atouba graaft diep in zijn geheugen en gaat terug naar de wedstrijd Jong Ajax - Jong Willem II op een vroege novemberavond. ,,Ik wilde stoppen en richting de bal draaien en meteen voelde ik mijn knie blokkeren. It was horrible,’’ beleeft hij het fatale moment opnieuw.

Uit de scan die de volgende ochtend was gehouden bleek dat Atouba een blessure heeft aan de linkerbuitenmeniscus. Een lange revalidatie zou volgen voor de linksback.

,,Het is moeilijk’’, zegt hij. ,,Vorig jaar was ik ook al geblesseerd en nu weer. Je hebt het gevoel alsof je iets verliest. Alles begint weer van vooraf aan. In het begin was het erg zwaar. Ik werd eerst geopereerd aan mijn knie en kon daarom de eerste maand nog niet beginnen met de revalidatie. Pas na de eerste maand begon ik rustig op te bouwen.’’

Het is zwaar, maar het lukt hem goed. Gemotiveerd en positief ingesteld kijkt hij vooruit. ,,Een blessure moet je rustig aanpakken en vooral niet in paniek raken. Anders kom je nooit terug op je oude niveau’’, spreekt hij duidelijke taal.

In het eerste elftal van Ajax is Atouba nog nauwelijks aan spelen toegekomen. ,,Ik respecteer altijd de keuze van de trainer. En ja, ik was gewoon in het begin van het seizoen niet goed’’, zegt de kritische speler. ,,Als het basiselftal dan ook goede resultaten behaalt, wordt het steeds moeilijker om een plek te veroveren.’’ Maar dat maakt hem niet minder gedreven. Met gepassioneerde voetballanden als Engeland en Duitsland op zijn cv heeft hij laten zien niet bang te zijn voor een beetje concurrentie.

Voordat de concurrentiestrijd losbarst, moet Atouba zich nog even richten op zijn revalidatie, die overigens goed verloopt. ,,Ik fiets nu heel veel en ik ben ook nog begonnen met rennen’’, zegt hij met een glimlach.

Terwijl Atouba druk bezig is met revalideren op de Toekomst, vindt op een andee continent de 27ste editie van de Afrika Cup plaats. De veelvoudig Kameroense international kan er wegens zijn blessure niet bij zijn. De enige Ajax-afvaardiging in gastland Angola is Eyong Enoh. De Kameroense speler maakt een prima indruk en is opgeroepen door bondscoach Paul le Guen. Voor Enoh is dit zijn eerste toernooi. ,,Ik ben heel erg blij voor Enoh’’, zegt Atouba gemeend. ,,Een oproep voor het nationaal elftal is een beloning. Enoh doet het heel goed bij Ajax en dit is zijn gift.’’

Dat Atouba zijn teamgenoten succes heeft gewenst is vanzelfsprekend. ,,Yes, of course! Ik heb er veel vrienden. Ik ga het toernooi ook helemaal volgen.’’

Atouba maakt duidelijk dat er geen ‘slechte’ teams zijn in de Afrika Cup. ,,Wel zijn er grote favorieten voor de titel. Ghana en Nigeria bijvoorbeeld. Alhoewel de laatste veel ups en downs kent. Ivoorkust en Kameroen zijn ook grote favorieten én Egypte.’’

De Egyptenaren onder leiding van Hassan Shehata wisten twee keer achter elkaar de Afrika Cup te winnen: in 2006 en 2008. Kwalificeren voor het Wereldkampioenschap in Zuid-Afrika is niet gelukt. De Farao’s verloren nipt van Algerije, dat sinds 1986 zich niet meer wist te kwalificeren voor het mondiale toernooi. Juist door het mislopen van het WK denkt Atouba dat Egypte niet in de finale zal staan. ,,Het zelfvertrouwen dat Egypte eerst had, missen ze nu een beetje.’’

Voor Kameroen is er nog een lange weg te gaan voordat de eindstrijd wordt bereikt. De eerste groepswedstrijd tegen Gabon is met 1-0 verloren door Kameroen.

Atouba in actie tijdens PSV - Ajax Atouba in actie tijdens PSV - Ajax

Op 17 januari staat het duel tegen Zambia gepland. Geen onbekende voor De Ontembare Leeuwen ,,Van hen wonnen we twee jaar geleden in de Afrika Cup met 5-1’’, blikt Atouba terug. Wie aan het Zambiaans voetbalelftal denkt, gaat meteen terug in de tijd naar april 1993. Het vliegtuig met een groot deel van het Zambiaans voetbalelftal aan boord stortte op weg naar Senegal neer. Alle inzittenden onder wie achttien spelers, de technische staf en bemanningsleden overleefden het niet. ,,Dat was een harde klap voor het Zambiaanse voetbal. Ze verloren in één klap een heel team. Een pure tragedie is het’’, vervolgt Atouba meelevend.

Atouba richt zich op de laatste groepswedstrijd tegen Tunesië, de winnaar van de African Cup of Nations in 2004. ,,Ze hebben een heel goed team’’, benadrukt Atouba. ,,Soms is het nog wisselvallig. Dan spelen ze de ene wedstrijd heel goed en de ander weer wat minder.’’

,,Als je in de Afrika Cup speelt, heb je een wow gevoel’’, legt Atouba uit. ,,Je behoort tot de zestien beste Afrikaanse voetballanden. Stel je nu eens het Wereldkampioenschap voor. Alles is immens groter!’’

Kameroen heeft zich in november geplaatst voor het Wereldkampioenschap in Zuid-Afrika. Het is een droom voor Atouba om mee te gaan en te spelen in de vertrouwde Kameroense kleuren. Dan zou de boomlange verdediger tóch een groot toernooi kunnen spelen in 2010. Atouba ziet het al helemaal voor zich. Al glimlachend zegt hij: ,,Het is een grote uitdaging. Dat geeft mij onder andere inspiratie om zo hard te werken en te vechten.’’

Ten slotte volgt er nog een wijze Kameroense les over het Wereldkampioenschap: ,,Wat je in Kameroen nooit kan zeggen is ’ik speel in de Afrika Cup.’ Dat wordt als vanzelfsprekend beschouwd.’’ Op een trotse toon en met een grote glimlach vervolgt hij: ,,Wat je wel kan zeggen is ‘I play World Cup’.

Foto's: Ajax.nl
Tekst: Ajax.nl/Nadia Marhoum