Debuutjaar als bijzonder avontuur

Debuutjaar als bijzonder avontuur

Gregory van der Wiel ziet de voetbaljaargang 2006-2007 als een bijzonder avontuur aan zich voorbij trekken. De 19-jarige Amsterdammer realiseerde in de uitwedstrijd tegen FC Twente een succesvol Ajax-debuut. Tegen Willem II speelde de verdediger zijn vierde duel in de hoofdmacht.

Een bijzondere scène in de catacomben van het Arke stadion. Na FC Twente - Ajax stort het aanwezige legertje voetbaljournalisten zich gretig op twee Ajacieden in het bijzonder. Klaas Jan Huntelaar mag uitleggen welke van de drie treffers hij persoonlijk de fraaiste vond. Iets verderop, in dezelfde vochtig warme gang gaat veruit de meeste aandacht uit naar Ajax-debutant Gregory van der Wiel. Het doelpunteninstinct van de spits legt het qua nieuwswaarde af tegen het debuut van de 19-jarige Amsterdammer.

Het voetbaljournaille, Ajax-watchers met camera, microfoon of kladblok, laaft zich vol overgave aan de belevenissen van de Amsterdammer. Minuscule zweetdruppeltjes parelen van het gezicht van de nieuwste Ajacied in de selectie van trainer Ten Cate. ,,Het was een fantastisch debuut'', herhaalt Van der Wiel zichzelf voor de talloze toehoorders. De jonge verdediger verscheen tegen FC Twente verrassend in de basis en bleef de volledige wedstrijd kaarsrecht overeind. ,,Deze negentig minuten voelen erg goed. We zien wel wat volgt. Dit is een mooie dag, echt zo’n dag om nooit meer te vergeten.''

Luttele meters verderop laat ook de Ajax-trainer zijn licht schijnen over het debuut van Van der Wiel. Het karakteristieke, licht hese stemgeluid van de oefenmeester waart door de catacomben. De trainer maakt zijn nieuwste verdediger tijdens de persconferentie publiekelijk een groot compliment. ,,Van der Wiel maakte op imponerende wijze zijn debuut'', taxeert Henk ten Cate het eerste optreden van zijn jonkie. ,,Dit is toch een wedstrijd waar veel druk op staat. Gregory heeft het goed ingevuld.''

Dat was 11 maart 2007. Ruim twee maanden na zijn droomdebuut kijkt de toenmalige vervanger van Jaap Stam nuchter terug. De blessures van Stam en Zdenek Grygera maken de kans op speeltijd alleen maar groter voor Van der Wiel. ,,Ik ben blij met de kansen die ik nu krijg. Dat het allemaal zo snel kan lopen, had ik voor dit seizoen nooit kunnen dromen. Twee jaar terug speelde ik nog bij Haarlem, terwijl dit mijn eerste jaar is bij Jong Ajax. Maar heel eerlijk gezegd kan het me allemaal niet snel genoeg gaan.''

Gregory van der Wiel toonde zich tegen Willem II opnieuw een prima vervanger van de geblesseerde Jaap Stam. Gregory van der Wiel toonde zich tegen Willem II opnieuw een prima vervanger van de geblesseerde Jaap Stam.

Gregory van der Wiel speelt zijn eerste voetbalwedstrijd als vijfjarige in de F1 van DCG. De Amsterdammer maakt in juni 1996 zijn opwachting in de jeugdopleiding van Ajax. Onder de beschermende vleugels van jeugdtrainer Patrick Ladru speelt Van der Wiel zijn eerste wedstrijden als Ajacied. Vooral het fanatisme van de jongeling springt vanaf zijn eerste optreden in het oog. ,,Ik was een jongen met heel veel energie; een druk kind'', gaat Van der Wiel terug in de tijd. ,,Later ben ik iets rustiger geworden.''

De opgroeiende Amsterdammer slaagt er in zijn energie steeds effectiever om te zetten in voetbaldaden. Van der Wiel is een gewaardeerd talent in verschillende jeugdelftallen van Ajax. Toch stokt zijn ontwikkeling halverwege de jeugdopleiding. De verdediger wordt ‘uitgeleend’ aan HFC Haarlem, de profclub waar Ajax mee samenwerkt. ,,Dat was het dieptepunt in mijn voetballoopbaan tot nu toe. Ik was zó teleurgesteld dat ik naar Haarlem moest. Als je al jaren bij Ajax speelt, komt zo’n boodschap keihard aan.''

Van der Wiel verwerkt de teleurstelling en vecht zich terug. De vechtmentaliteit van de Ajacied betaalt zich uiteindelijk uit. Op een moeizaam eerste jaar in de Spaarnestad, laat de verdediger een degelijk tweede seizoen volgen. Van der Wiel, inmiddels aanvoerder van Haarlem B1, presteert het derde seizoen zelfs zo goed dat Ajax hem een nieuwe kans biedt. De tiener ontvangt een uitnodiging voor een trip met Ajax B2 naar Italië. Het jeugdtoernooi met wedstrijden tegen onder meer Juventus en Partizan Belgrado heeft veel weg van een examen. Een geslaagd examen volstaat voor een terugkeer naar Amsterdam; het examen verprutsen maakt een definitief einde aan de droom om de top te bereiken als Ajacied. ,,Ik besefte dat ik het tijdens het jeugdtoernooi moest laten zien. Dat besef zorgde voor extra druk, maar daar had ik geen probleem mee.''

Na zijn rentree op de Toekomst bereikte Van der Wiel dit seizoen nieuwe hoogten als Jong Ajacied. Halverwege zijn eerste seizoen als Beloftenspeler kreeg hij de aanvoerdersband toebedeeld. Het aanvoerdersschap is de beloning voor de uitstekende prestaties.

Dat de centrumverdediger dit seizoen prima in zijn vel steekt, was ook de technische staf niet ontgaan. Van der Wiel zag zijn sterke optredens als Jong Ajacied in februari al beloond met een ‘stage’ bij de A-selectie. Daags na Jong Ajax - Jong Sparta meldde de verdediger zich in alle vroegte op Schiphol voor de UEFA Cuptrip naar Bremen. Tijdens Werder Bremen - Ajax bleek nog geen debuut weggelegd voor de Amsterdammer. Het officiële Ajax-debuut van de man met het rugnummer 35 liet uiteindelijk een maand op zich wachten.

Het topduel in de Eredivisie tussen FC Twente en Ajax werd toch vooral de wedstrijd van debutant Gregory van der Wiel. Weer een geslaagd examen.