Deze week… 13 jaar geleden

Deze week… 13 jaar geleden

Het is vrijdag precies dertien jaar geleden dat Ajax in Rome de finale van de Champions League verloor van Juventus. Twee missers in de beslissende penaltyserie zorgde ervoor dat de ploeg van Louis van Gaal op 22 mei 1996 werd onttroond als heerser van Europa.

Voor het tweede achtereenvolgende jaar neemt Ajax het in de finale van de Champions League op tegen een Italiaanse grootmacht. Na de memorabele winst in 1995 tegen AC Milan, moet de ploeg van Louis van Gaal nu de titel zien te verdedigen tegen Juventus. Het decor van de finale in 1996 is Italiaans. De eindstrijd wordt namelijk gespeeld in het Olympisch Stadion in Rome. Ondanks dit grote ‘thuisvoordeel’ voor Juve, krijgt Ajax in de loop van de maand mei steeds meer de favorietenrol in de schoenen geschoven. ,,Niemand zal me doodschieten als Juventus verliest”, zegt trainer Lippi een paar dagen voor de wedstrijd. ,,We spelen tegen het sterkste team ter wereld.” Aanvoerder Gianluca Vialli speelt het spel van underdog geraffineerd mee. ,,Misschien heeft Ajax wel een off-day”, zegt hij op de vraag hoe Ajax te verslaan is.

Ajax dankt zijn favorietenrol aan twee jaar suprematie op iedere grasmat ter wereld. Louis van Gaal heeft een team gekweekt dat in binnen- en buitenland ontzettend moeilijk te kloppen is. Na de winst in de Champions League verovert Ajax in november de Wereldbeker voor clubteams. Ajax is vanaf dat moment ook feitelijk écht de beste club ter wereld. In Rome, in de finale tegen Juventus, moeten de Amsterdammers hun sterrenstatus zien waar te maken.

Problemen zijn er genoeg voor Van Gaal. Michael Reiziger is na een gele kaart in de halve finale tegen Panatinaikos geschorst en belangrijke spelers zoals Frank de Boer, Ronald de Boer en Patrick Kluivert kampen met blessures. Daarnaast zitten er liefst zeventien dagen tussen de laatste competitiewedstrijd en de finale in Rome. Wat te doen? Van Gaal besluit het fitte gedeelte van zijn groep van 7 tot 15 mei vrij te geven, alvorens naar het duel met Juve toe te werken. Dit alles om zijn groep een beetje op krachten te laten komen. In Italië wordt er met ongeloof tegen deze ‘vakantie’ aangekeken.

Met de blessures aan Amsterdamse kant komt nog voor de wedstrijd allemaal goed. De gebroeders De Boer worden fit bevonden. Patrick Kluivert ook, maar de held van de voorgaande finale moet genoegen nemen met een plaats op de bank. Liefs 500 miljoen mensen over de hele wereld zitten 22 mei om 20.30 uur voor de buis als Ajax en Juventus aftrappen. Het Stadio Olimpico is gevuld met bijna zeventigduizend supporters, waarvan er meer dan twintigduizend aan de kant van Ajax staan.

Al snel in de wedstrijd wordt duidelijk dat het niet de avond van Ajax is. De titelverdediger is verrast dat Lippi drie aanvallers het veld in heeft gestuurd en krijgt meteen een paar kansen tegen. In de dertiende minuut komt Ajax op achterstand. Een klungelig misverstand tussen Frank de Boer en Edwin van der Sar leidt de openingstreffer in. De Boer kopt niet goed terug op zijn keeper, die eveneens niet vrijuit gaat. Ravanelli profiteert en schiet bijna vanaf de achterlijn binnen. Nog voor rust wordt het gelijk. De Boer schiet hard op het doel van Juventus. Keeper Angelo Peruzzi krijgt geen controle en Jari Litmanen profiteert. De Fin scoort uit de rebound.

Kluivert is na rust de vervanger van Kiki Musampa. Maar ook de weer fitte spits kan niet verhelpen dat de Italiaanse formatie het gevaarlijkst blijft. Juventus verzuimt alleen de trekker over te halen. Ook in de twee keer vijftien minuten extra tijd wordt niet meer gescoord. Ajax sleept er een strafschoppenserie uit, maar tot verbazing van Van Gaal staan de meeste spelers niet te popelen er één te nemen. ,,Dan moet je als trainer zelf de spelers aanwijzen”, zou hij later zeggen. ,,En dat is een slechte zaak.’’

Meteen bij de eerste strafschop gaat het mis. Peruzzi keert de penalty van Edgar Davids. Jari Litmanen en de voor Frank de Boer ingevallen Arnold Scholten mikken vervolgens wel raak, maar dat doen alle Italiaanse strafschoppennemers ook. Sonny Silooy neemt de vierde strafschop voor Ajax. Net als Davids weet hij Peruzzi niet te passeren. Ajax' titel hangt aan een heel dun lijntje, dat wordt doorgesneden als Vladimir Jugovic zijn team op een onoverbrugbare 4-2-voorsprong zet. Het is afgelopen: Ajax is onttroond, Juventus de nieuwe kampioen van Europa. ,,Het was in alle eerlijkheid een verdiende overwinning voor Juventus, dat het heeft aangedurfd om met drie spitsen te spelen”, schrijft Van Gaal de volgende dag in een column. Hij stelt daarnaast terecht dat Ajax wel kan terugkijken op een prachtig jaar. ,,Ik sprak in augustus 1995 de verwachting uit dat het een utopie zou zijn om het vorige seizoen te kunnen evenaren, maar dat is toch nog bijna gelukt. En een utopie benaderen is toch ook iets heel bijzonders.”