Deze week... 40 jaar geleden

Deze week... 40 jaar geleden

Het is donderdag precies veertig jaar geleden dat Ajax in de return van de kwartfinale van de Europa Cup I met 1-3 won van Benfica. De ploeg van Rinus Michels sleepte zo onverwachts een beslissingsduel uit het vuur.

Johan Cruijff was de uitblinker in het Estádio da Luz. Johan Cruijff was de uitblinker in het Estádio da Luz.

Op weg naar de eerste finaleplaats in het toernooi om de Europa Cup I stuit Ajax in kwartfinale van het toernooi op Benfica. De Portugese voetbalgrootmacht blijkt in de eerste ontmoeting echt een maatje te groot voor de ploeg van Rinus Michels. Ajax verliest op 12 februari 1969 in het eigen Olympisch Stadion met 1-3. In de sneeuw nota bene, waar de Amsterdammers toch beter bestand tegen hadden moeten zijn dan de collega’s uit Lissabon.
De return staat precies een week later op het programma, 19 februari 1969. Ajax heeft weinig meer te verliezen en leeft uiterst ontspannen toe naar de wedstrijd in het immense Estádio da Luz. In Historische grond, het eerste boek uit de Ajax Bibliotheek, is te lezen hoe ontspannen. ‘’s Avonds werd een bezoek gebracht aan het casino in Estoril. Opmerkelijk was dat Ajax op de wedstrijddag, woensdag, ook nog een bustocht maakte naar de Salazarbrug over de Taag en de Costa de Copernica.’ Rinus Michels hoopt op eerherstel tegen de Portugezen: een gelijkspel of misschien een kleine overwinning. Over een wonder of zelfs het hopen op een wonder praat niemand in het Amsterdamse kamp.
Ajax bereidde zich uitermate ontspannen voor op de return tegen Benfica. Ajax bereidde zich uitermate ontspannen voor op de return tegen Benfica.

De wedstrijd tussen Benfica en Ajax begint om 21.45 uur. Het veld is drassig, zo drassig dat Ajax er vantevoren niet op mag trainen. Dat blijkt geen nadelig effect te hebben. Integendeel: de Amsterdammers voelen zich meteen vanaf de aftrap thuis in het ‘Stadion van het licht’ en zoeken zonder angst de aanval. Binnen tien minuten komt Ajax tot scoren. Johan Cruijff is ontketend, wurmt zich langs twee tegenstanders en bedient Inge Danielsson op maat. De Zweed kopt de bal feilloos langs doelman Henriques. Niet vlak daarna is het Cruijff zelf die de 0-2 maakt door alert te reageren als Henriques de bal na een schot van Theo van Duivenbode niet goed verwerkt.
Benfica, het team van trainer Otto Gloria en sterspeler Eusebio, is in paniek. En die paniek wordt alleen maar groter als Cruijff na een halfuur spelen opnieuw tot scoren komt. Op aangeven van Piet Keizer schiet hij Ajax naar een 0-3-voorsprong. De Benfica-supporters weten niet van hen overkomt. Alleen Manchester United slaagde er tot dat moment in een Europees duel te winnen bij Benfica.
Doelpuntenmaker Danielsson wordt in de rust gewisseld voor Bennie Muller. Michels laat zijn team in de tweede helft meer verdedigend spelen, terwijl Benfica juist meer druk naar voren zet. Ajax lijkt betrekkelijk eenvoudig stand te houden tegen de steeds agressiever spelende Portugezen, maar krijgt in de 70ste minuut toch een treffer tegen. Spits Torres verslaat doelman Gert Bals met een van zijn befaamde kopballen. De 1-3 is tevens de eindstand. Ajax heeft zich verzekerd van een beslissingswedstrijd. Ondanks de tegentreffer heerst er in het Ajax-kamp grote vreugde. ,,Wat de jongens hier hebben gepresteerd is haast ondenkbaar”, laat een glunderende Michels optekenen. ,,Want ik geeft het je te doen hoor. Benfica is geen tegenstander waarmee te spotten valt.”
Het affiche van Benfica - Ajax. Het affiche van Benfica - Ajax.

Meegereisde Ajax-supporters vieren tot diep in de nacht feest in de straten van Lissabon. Iedereen heeft het volste vertrouwen dat Ajax zich in Parijs, waar het beslissingsduel twee weken later wordt gespeeld, verzekert van een plaats bij de laatste vier. Ook in de spelersgroep wordt uitgekeken naar de derde confrontatie. ,,We hebben zeer goed gespeeld”, aldus Cruijff. ,,Dat heeft ons veel vertrouwen geschonken. En is dat immers niet de basis van het succes?”
Ajax wint op 5 maart de beslissingswedstrijd na verlenging met 3-0 en plaatst zich voor de halve finale. De volgende tegenstander, het Tsjechische Spartak Trnava, wordt ook uitgeschakeld. Ajax bereikt voor het eerst de finale van de Europa Cup I. Maar in Madrid is AC Milan nog een maatje te groot. De Italianen winnen met 4-1.