Drie keer is geen scheepsrecht in San Siro

En weer verlaat Ajax het San Siro met een kater. Verloren de Amsterdammers vorig seizoen al met een goal verschil van Internazionale en AC Milan, de ouverture van de UEFA Champions League 2003-2004 verliep al niet anders: 1-0 voor Milan. Ook nu overheerste het gevoel dat er meer te halen was geweest, zeker toen in blessuretijd Ibrahimovic en Van der Vaart de 1-1 voor het grijpen hadden.

AC Milan - Ajax blijft een uiterst interessante affiche. Of het nou een kwartfinale in de UEFA Champions League is of een eerste poulewedstrijd. Aan de ene kant Milan, een team met reeds gearriveerde spelers dat vorig seizoen Europees alles won en nu niet veel is veranderd. Dat kan zowel voor als tegen de ploeg werken. Ajax staat daar tegenover met een elftal met toppers in de dop die het hoogste nog willen bereiken. Maar ook nu won die jonge gretigheid het niet van het team dat weet wat er te koop is en het ook bijna allemaal kocht.

Trainer Ronald Koeman had van te voren al aangegeven zijn team 'licht' aan te passen. Met Yakubu en Galásek op het middenveld en Van der Vaart en Pienaar aan de zijkanten. Sonck en Ibrahimovic moesten voor 'oorlog in de zestien' zorgen. Al na drie minuten was het bijna raak. Maxwell zette goed door, haalde de achterlijn maar de kans die daaruit ontstond was niet aan Ajax besteed. In het eerste kwartier was Ajax beter dan AC Milan, dat als Europees kampioen zich thuis met negen man achter de bal verstopte. Wachtend op die kans die ongetwijfeld komen zou. Bijna leverde die strijdwijze al in de eerste helft succes op. Shevchenko dook plotseling achter de verdediging vandaan en schoot over.

Het was duidelijk dat het op die manier zou gaan. Ajax zou wel mogen combineren, maar met stevige uitvallen bleef de thuisploeg dodelijk gevaarlijk. Maar Yakubu en Petri Pasanen werkten zich drie slagen in de rondte om Shevchenko en Inzaghi van het doel weg te houden. Aan Ajax-kant was Van der Vaart nog bijna gelukkig met een vrije trap maar doelman Dida tikte de bal net voor de kruising weg.

In de tweede helft moest het anders, vond Koeman. Wesley Sneijder kwam voor Wesley Sonck. Koeman: ,,Ik vond dat we met name aan de rechterkant problemen hadden toen Maldini linksback ging spelen, die toch aanvallend ging opereren. Trabelsi dekte niet door, wat te maken had met Seedorf. We kwamen steeds een mannetje tekort. Dat lag niet alleen aan Sonck, maar ook aan anderen. Je moet iets veranderen om dat probleem op te lossen. Dat ging later beter. Het is duidelijk dat op het moment dat zij scoren en een spits eruit halen, zij verder terug gaan en wij toch weer het initatief krijgen.''

In de 66ste minuut gebeurde het gevreesde alsnog. Bogdan Lobont redde eerst nog heel knap op een inzet van Shevchenko maar omdat Escudé op alertheid werd geklopt door goaltjesdief Inzaghi lag de bal er toch in, 1-0. ,,De 1-1 zat er nog steeds in. Daar hebben we iets te weinig uitgehaald. Zij hebben aan een halve kans genoeg'', aldus Koeman. ,,Wij hebben de mogelijkheid gehad om, bijvoorbeeld met de kopbal van Ibrahimovic, te scoren. Dat lukte vorig jaar wel en nu niet."

Ajax bleef het geloof houden in een goede afloop en in blessuretijd was het bijna zover. AC Milan speelde al met tien man - nadat Gatusso Zlatan Ibrahimovic in het gezicht had geslagen - toen de Zweed en Van der Vaart in dezelfde aanval de kans kregen Dida te passeren. ,,Ik geloof niet dat ik ooit zo'n kans heb gemist", sprak een zwaar teleurgestelde Van der Vaart na afloop. ,,Maar de keeper zat er snel bij en dat had ik niet verwacht, hij redde goed."

Koeman keek ondanks de nederlaag redelijk tevreden terug. ,,Het was een echte wedstrijd, zonder echt goed voetbal, maar wij hebben weinig kansen weggeven. Wij misten het geluk en het killersinstinct wat AC Milan wel heeft.''

,,Milan is nog steeds een heel sterke ploeg. Dat waren ze vorig seizoen en zijn dat nu nog", sprak Koeman lovend over de tegenstander. ,,Kaká speelde heel goed en daar hadden we op sommige momenten problemen mee. Vorig jaar hebben we te weinig gekregen, gezien het spelbeeld vanavond ook. Zij bouwen op een sterke verdediging en dan is het heel moeilijk om kansen te creeëren. We hebben ze wel gehad maar helaas niet afgerond."

"De flair bij ons was terug", vond Koeman. ,,De mindere gedeeltes waren het kwartier voor rust en tien, vijftien minuten na rust. Toen kwamen we wat meer in de problemen zonder echt grote kansen weg te geven. Voor de rest hebben we alles gedaan en geprobeerd om die goal te maken. We kregen een aantal goede mogelijkheden. Maar je moet wel beseffen dat je tegen AC Milan speelt en niet in de Nederlandse competitie. In dat opzicht denk ik dat het heel pijnlijk is dat je verliest maar het geeft ook wel vertrouwen voor de komende wedstrijden."