Een nederlaag met perspectief

Een nederlaag met perspectief

Ajax moest in de eerste finalewedstrijd van de play-offs toch zijn meerdere erkennen in AZ: 2-1. Shota Arveladze was in de slotfase van het enerverende duel beslissend. Maar door de goal van Wesley Sneijder was het een nederlaag met perspectief voor Ajax.

Lang, heel lang zelfs leek AZ - Ajax af te stevenen op een gelijkspel. Na de vroege openingsgoal van Simon Cziommer, tekende Wesley Sneijder nog binnen het eerste kwartier voor de gelijkmaker. Beide ploegen behielden in de daaropvolgende 75 minuten de balans.

Waar sommige voetbalwatchers vooraf voor vreesden kwam niet uit. Ajax en AZ maakten er een levendig, boeiend en bij vlagen meeslepend duel van. Beide ploegen kropen geen moment angstig, met het oog op de beslissende return, in hun schulp. Krachten werden evenmin gespaard. De vierde ontmoeting tussen Ajax en AZ kon zich qua spanning en intensiteit meten met de drie eerdere edities die beide ploegen dit seizoen speelden. Spanning lijkt volgende week hoe dan ook verzekerd in de Amsterdam ArenA.

,,Deze uitslag biedt veel perspectief voor de return’’, keek Henk ten Cate terug. ,,Het verschil tussen 1-1 of 2-1 is niet erg groot. AZ heeft verdiend gewonnen, al kregen we zelf veel kansen. Helaas hebben we maar een keer gescoord. Vooral Ryan Babel kreeg veel kansen; kansen die hij met een individuele actie vaak zelf creëerde. Telkens ontbrak het laatste stukje.’’

Geplaagd door schorsingen (Gabri, Edgar Davids) en blessures (Jaap Stam, Zdenek Grygera, Leonardo) moest trainer Henk ten Cate vooraf puzzelen om zijn ideale Ajax-elftal samen te stellen. Roger en Kenneth Perez waren de ervaren vervangers in de Amsterdamse basisploeg. Ook Gregory van der Wiel wist wel raad met het vertrouwen dat Ten Cate hem schonk. De jongeling kon terugzien op een uitstekende wedstrijd. Het verdedigende blok dat Thomas Vermaelen, Roger (centrum van de verdediging), Van der Wiel en John Heitinga (vaak daarvoor opererend) gaandeweg de strijd vormden, stond als een huis.

Dat AZ het duel in de slotfase alsnog naar zich toetrok, dankte de thuisploeg onder meer aan het voorwerk van De Zeeuw en Boukhari, een andere oud-Ajacied bij AZ. Het hoogstandje van Arveladze (2-1) bezorgde de ploeg van trainer Louis van Gaal op de valreep het beste perspectief voor de return in de ArenA. ,,Vlak voor tijd maakte Shota een schoonheid van een goal’’, complimenteerde Van Gaal zijn Georgische aanvaller. De oud-trainer van Ajax had ook mooie woorden voor Wesley Sneijder. Van Gaal omschreef de middenvelder als een ‘speler van wereldklasse’. ,,Bij een 1-1 stand zag je het doemscenario alweer opkomen. We hebben dat kunnen voorkomen. Maar het is logisch dat Henk perspectief ziet. Wat ons uitgangspunt betreft: het enige verschil met de 1-1 is dat Ajax volgende week moet scoren. En wij in principe niet.’’

Volgend weekend (zondag, 14.30 uur in de ArenA) beslissen Ajax en AZ de strijd om een ticket voor de voorronde van de Champions League. Gabri en Davids keren dan bij Ajax terug van een schorsing. Wesley Sneijder ontving in het DSB Stadion geel en is geschorst. Aan AZ-kant zal Cziommer de return aan zich voorbij moeten laten gaan. De creatieve middenvelders zullen ongetwijfeld tandenknarsend en gespannen kijken naar een vijfde spektakelstuk.