Eerste echte krachtmeting tussen Aston Villa en Ajax

Eerste echte krachtmeting tussen Aston Villa en Ajax

Ajax begint aanstaande donderdag de groepsfase van de UEFA Cup met een uitwedstrijd tegen Aston Villa. Een krachtmeting tussen twee grote clubs die elkaar eigenlijk helemaal niet kennen.

In de eerste ronde van de UEFA Cup was Aston Villa te sterk voor Litex Lovech. Hier middenvelder Nigel Reo-Coker in actie. FOTO: PROSHOTS. In de eerste ronde van de UEFA Cup was Aston Villa te sterk voor Litex Lovech. Hier middenvelder Nigel Reo-Coker in actie. FOTO: PROSHOTS.

Aston Villa is één van de oudste clubs in de Premier League. De trots van Birmingham stamt uit 1874 en is daarmee 26 jaar ouder dan Ajax, dat in 1900 werd opgericht. Beide clubs bouwden de afgelopen eeuw een imposante erelijst op, maar de prijzenkast van Ajax is toch iets groter dan die van de aankomende tegenstander in de UEFA Cup. Ajax won onder andere vier keer de Europa Cup 1/Champions League, twee keer de Wereldbeker en een keer de Europa Cup II en de UEFA Cup. Aston Villa - de club was zeven keer kampioen van Engeland - was één keer de beste van Europa. Dat was in het seizoen 1981-1982, toen The Villans in Rotterdam in de finale verrassend met 1-0 te sterk waren voor Bayern München.

Hoewel Ajax en Aston Villa hun sporen hebben verdiend in Europa, heeft er nog nooit een officieel duel plaats gevonden tussen de twee clubs. Wel stonden de ploegen twee keer tegenover elkaar in een vriendschappelijke wedstrijd. De laatste ontmoeting vond plaats in 1999 in East Rutherford (VS) waar een vriendschappelijk toernooi werd gespeeld. Ajax verloor na strafschoppen. In 1966 won het Ajax van trainer Rinus Michels voor eigen publiek met 2-0.

Manager Martin O'Neill won eerder in zijn carrière al drie Schotse titels met Celtic. FOTO: PROSHOTS. Manager Martin O'Neill won eerder in zijn carrière al drie Schotse titels met Celtic. FOTO: PROSHOTS.

Ajax is donderdag dus voor de eerste keer in de historie te gast op Villa Park, het fraaie stadion dat in 1897 in gebruik werd genomen. In Amsterdam, maar ook in Birmingham wordt uitgekeken naar het UEFA Cupduel. ,,De wedstrijd tegen Ajax wordt simpelweg fantastisch”, liet de huidige Villa-coach Martin O’Neill weten op de website van de club. ,,Ik denk ook dat het meteen een sleutelwedstrijd kan zijn.”

Stan Collymore, oud-speler van Aston Villa, liet eveneens weten dat iedereen in Birmingham uitkijkt naar de komst van Ajax. ,,Het vooruitzicht dat één van de grootste clubs uit het Europese voetbal langskomt, is prachtig voor iedereen die iets met Aston Villa te maken heeft. Er is geen twijfel over mogelijk: dit zijn mooie, spannende tijden voor de club.”

Hamvraag voor donderdag is natuurlijk wie het beste voor de dag komt. Want Ajax mag dan wel over een grotere prijzenkast beschikken, Aston Villa doet momenteel in de belangrijkste competitie ter wereld mee in de subtop. Afgelopen seizoen eindigde Aston Villa als zesde in de Premier League en plaatste zich (via Intertoto) voor de UEFA Cup. Daar was de ploeg van O'Neill in de eerste ronde te sterk voor Litex Lovech. Binnen de selectie van Aston Villa is het vertrouwen op een goede start in de groepsfase groot. ,,We willen Europa laten zien dat we enorme progressie hebben geboekt de afgelopen jaren”, aldus verdediger Curtis Davies op de clubsite.

Aston Villa, met bekende spelers als John Carew, Ashley Young en doelman Brad Friedel, speelde zaterdag in eigen huis met 0-0 gelijk tegen Portsmouth. De ploeg staat momenteel op de zesde plaats in de competitie. Donderdag kan Villa kijken hoe het er in Europa voorstaat. ,,Met alle respect voor clubs als Litex Lovech, maar het toernooi begint donderdag pas echt", aldus Davies.

Bij de Engelsen staat één Nederlander onder contract: Wilfred Bouma. Hij kan tegen Ajax niet in actie komen omdat hij nog altijd herstellende is van een enkelbreuk.