'Er had meer ingezeten'

'Er had meer ingezeten'

Het olympische avontuur van de Belgen nam, inclusief aanloop, maar liefst vijf weken in beslag. Met Jan Vertonghen en Thomas Vermaelen in de gelederen greep de Belgische olympische ploeg net naast het brons. ,,Er had meer ingezeten dan de vierde plaats’’, kijkt Jan Vertonghen terug.

Jan Vertonghen. FOTO: PRO SHOTS Jan Vertonghen. FOTO: PRO SHOTS

Zondag keerden de Belgen van Ajax na hun wereldreis weer terug in Amsterdam. Vrijdag speelden de olympische Rode Duivels in Shanghai tegen Brazilië. Een mooi toernooi eindigde door de 3-0-nederlaag toch in mineur.

Drie dagen later maakten Vertonghen en zijn land- en clubgenoot Thomas Vermaelen alweer hun opwachting in een Ajax-trainingspak. Vertonghen heeft de teleurstelling over de gemiste plak verwerkt, zo lijkt het. ,,We hebben vijf fantastische weken achter de rug’’, wordt het olympische avontuur kort samengevat. Vertonghen spreekt ongetwijfeld ook voor Vermaelen. Op de dag waarop de laatste door zijn club wordt gehuldigd voor vijf jaar trouwe dienst, heeft de ‘jubilaris’ Vermaelen helaas geen tijd om terug te blikken.

De Belgen kenden een goede voorbereiding op hun deelname aan de Spelen. Desondanks ging de openingswedstrijd tegen Brazilië verloren: 1-0. In Shenyang leed België zelfs een dubbelverlies. Vincent Kompany en Marouane Fellaini liepen allebei tegen rood én een schorsing aan. Kort daarop werd de geschorste Fellaini teruggeroepen door zijn club Standard Luik. Ook Kompany werd opgeëist door zijn club, Hamburger SV.

Jan Vertonghen in de openingswedstrijd van België tegen Brazilië op de Olympische Spelen in China. FOTO: PRO SHOTS / Photo News Jan Vertonghen in de openingswedstrijd van België tegen Brazilië op de Olympische Spelen in China. FOTO: PRO SHOTS / Photo News

,,Hun afwezigheid heeft ons toch opgebroken tijdens het verdere toernooi’’, stelt Vertonghen vast. ,,We misten vooral kracht. Er zat heel veel voetbal in onze ploeg, maar in de halve finale tegen Nigeria werd juist heel veel kracht gevraagd. Daarbij kregen we ook te maken met de schorsing van Thomas. Zonder hem speelden we minder compact. Zijn afwezigheid was een echt gemis.’’

Vermaelen kreeg rood in de kwartfinale tegen Italië. De daarop volgende schorsing ging vooral niet ongemerkt aan Vertonghen voorbij. Door de afwezigheid van Vermaelen vervolgde Vertonghen - voorheen middenvelder - het toernooi als verdediger. ,,Het ging goed op het middenveld. Toch werd ik een linie naar achteren gehaald en vervolgden we het toernooi met een ander middenveld.’’

Ondanks alle tegenspoed en noodgedwongen positiewisselingen bleef de Belgische ploeg een opvallend hecht collectief. Wie de wedstrijden van de olympische Rode Duivels heeft gezien, moet de strijdbaarheid, creativiteit en het voetballende vermogen zijn opgevallen. Het grote aantal ‘Nederlandse’ Belgen, Zuiderburen met een heden of verleden in de Eredivisie, was opvallend. Liefst zeven ‘Nederlanders’ speelden een voorname, of soms iets minder voorname rol in de Belgische ploeg.

,,Het was inderdaad een aardig pak’’, lacht Vertonghen. ,,Het viel ons in China zelf ook op. We hebben het er met elkaar wel over gehad. Misschien is het toeval, misschien ook niet dat het allemaal zo loopt.’’ Naast de twee Ajacieden deed ook rechtsbuiten Tom de Mul van zich spreken. Ook de AZ’ers Moussa Dembélé, Maarten Martens en Sebastien Pcognoli behoorden tot de smaakmakers.

Jan Vertonghen in het shirt van de Belgische nationale ploeg. FOTO: PRO SHOTS/ Dennis Spaan Jan Vertonghen in het shirt van de Belgische nationale ploeg. FOTO: PRO SHOTS/ Dennis Spaan

Via China (2-0) en Nieuw-Zeeland werd de kwartfinale bereikt. Vertonghen schetst de met 2-3 gewonnen kwartfinalestrijd tegen de Italië als ‘de mooiste wedstrijd van het toernooi’. ,,Die wedstrijd had alles: rode kaarten, doelpunten en nog veel meer. Het was ook voor mezelf de beste wedstrijd. Die we nog met 2-3 wonnen ook. Alleen heel jammer dat Thomas rood kreeg.’’

Dat de halve finale tegen Nigeria en de slotwedstrijd, om de bronzen medaille, verloren gingen, bracht teleurstelling in het Belgische voetbalkamp. Vooral de klap die de Nigerianen uitdeelden, kwam hard aan. De Belgen zagen de weg richting olympische top versperd door liefst vier Afrikaanse treffers. De ploeg van Vertonghen en Vermaelen plaatste daar slechts een treffer tegenover.

,,De 4-1-nederlaag tegen Nigeria bezorgde ons een aardige tik. De Nigerianen waren veel te sterk. Over twee wedstrijden gezien waren we niet veel minder dan Brazilië. Voetballend gezien waren we zelfs de evenknie van Brazilië. Alleen benutten we de kansen niet.’’

Net als de olympiërs van bondscoach Foppe de Haan, zagen ook de Belgische deelnemers weinig van China zelf. Het olympische gevoel speelde vooral de laatste avond hoog op. Op de slotavond van de Spelen zag een handvol Belgische voetballers vanaf de tribune van het olympische stadion in Beijing hoe landgenoot Tia Hellebaut goud veroverde bij het hoogspringen. Luttele uren later - in het holst van de nacht - vertrokken de Duivels alweer richting België. ,,In het stadion en in het olympisch dorp kregen we echt het olympische gevoel. Jammer dat het maar kort was; ik had er graag wat langer gezeten.’’