Europese doelstelling na remise gehaald

Tot de laatste minuut bleef het spannend in de Amsterdam ArenA. Ajax kwam in de zesde en laatste UEFA Champions-Leaguewedstrijd tegen Bayern München op een 1-0 achterstand en omdat Maccabi Tel-Aviv een 1-0 voorsprong nam, doemde het 'Brugge-scenario' in de hoofden van alle aanwezigen op. Maar Ajax herstelde zich goed. Uiteindelijk eindigde het duel in 2-2 en trok ook Juventus de score gelijk. Daardoor haalde Ajax de bijgestelde doelstelling van Europees overwinteren.

Dat zorgde uiteraard voor opluchting. ,,Bij iedereen eigenlijk”, sprak een ontspannen trainer na afloop. Wel had Ronald Koeman iets uit te leggen aan zijn toehoorders omdat hij zijn aanvoerder voor dit duel passeerde. ,,We hebben met Rafael lang gesproken over wat zijn rol zou zijn. Ik wilde hem als hangende linksbuiten opstellen, maar hij gaf aan dat hij zich daarin niet ‘happy’ voelde. Een andere positie op het middenveld zat er niet in, want ik wilde spelen met De Jong, Galásek en Sneijder. Dus het was of met Rafael of met een echte linksbuiten.”

Het werd dat laatste. Nicolae Mitea speelde, maar over de linkerkant was Koeman niet uitermate tevreden. Nourdin Boukhari stond zich bij een 1-1 stand al een tijd op te warmen, maar Ronald Koeman wachtte het nog even af. Prompt kreeg hij daarvoor de beloning. Met een fantastische aanval door het midden met Wesley Sneijder zette Mitea zijn team op een 2-1 voorsprong.

Dat verdiende Ajax. In de eerste helft hadden de Amsterdammers 62% procent balbezit en dat na een ongelukkige start. ,,We begonnen niet goed”, vond Koeman. ,,We hadden problemen met het middenveld omdat Michael Ballack meer controlerend speelde dan we verwacht hadden. Daardoor schoof Nigel de Jong te ver naar voren. En de 1-0 viel op een slecht moment.”

Door miscommunicatie tussen Zdenek Grygera en Hatem Trabelsi kon Roy Makaay in de negende minuut de bal diagonaal in de verre hoek knallen en herinnerde iedereen zich weer de 4-0 afstraffing in München. Maar Ajax herstelde zich prima, stond beter en was in balbezit dreigender dan de opponent die zich ver liet terugzakken.

Een half uur later veranderde het schot van Tomás Galásek dusdanig van richting dat doelman Oliver Kahn – hersteld van een griepje – kansloos was en Ajax helemaal terug in de wedstrijd kwam. Maar in Israël stond het nog altijd 1-0 en daarmee zouden de Amsterdammers niet in de UEFA Cup komen.

Dertien minuten na rust zette Nigel de Jong Ajax eigenlijk op 2-1, maar op aangeven van zijn grensrechter keurde scheidsrechter Cortez Batista – die De Jong al eens in Londen zag scoren – de goal af. Onterecht, zou later op televisiebeelden blijken, maar Ajax bleef aanvallen en in de 64ste minuut viel de 2-1 wel door een goede goal van Nicolae Mitea. Acht minuten later maakte de Roemeen plaats voor Nourdin Boukhari. Rafael van der Vaart maakte ook in het laatste kwartier zijn entree en Anthony Obodai verving de geblesseerd uitgevallen Zdenek Grygera.

Bayern had zich niet meer laten zien, maar kwam toch weer op gelijke hoogte. Zé Roberto gaf in de 78ste minuut voor en Ballack kopte feilloos in, 2-2. Omdat ook Juventus gelijkmaakte, was Ajax nog steeds door in Europa, maar spannend was de slotfase zeker.

Toen Cortez Batista voor de laatste keer floot was de strijd in Tel-Aviv al gestreden en konden de handen de lucht in. Hoewel Ajax voor het eerst in de historie in eigen huis niet won van een Duitse opponent, plaatste de ploeg zich wel voor het UEFA-Cuptoernooi. ,,We gaan terecht verder”, stelde Koeman. ,,Als je dan ziet hoe makkelijk Maccabi die penalty krijgt en bij ons de goal wordt afgekeurd, zijn we verdiend verder. Iedereen is opgelucht. Het is op dit moment normaal dat we het niet redden tegen Juventus en Bayern maar het zou dramatisch zijn geweest als we vierde zouden zijn geworden.”

De loting voor de UEFA Cup is vrijdag 17 december. Speeldata zijn 16/17 februari en 24 februari.