Fantastische afsluiting van het seizoen

Fantastische afsluiting van het seizoen

Ajax kwam zondag voor het tweede achtereenvolgende jaar als winnaar van de play-offs uit de bus. De ploeg van Henk ten Cate won in de ArenA overtuigend met 3-0 van AZ en sloot daarmee het seizoen op fantastische wijze af.

Na de zege op AZ is het seizoen 2006/2007 voor de Amsterdammers geslaagd te noemen. ,,We hebben de beker gewonnen, tot op het laatst meegestreden om de titel, en we hebben ons geplaatst voor de voorronde van de Champions League”, zei Henk ten Cate tijdens de persconferentie. ,,Bij ons is de tevredenheid heel erg groot.”

Ten Cate was niet alleen tevreden over de overwinning op zich, maar ook over de manier waarop AZ aan de kant werd gezet. Vooral de tweede helft, waarin alle drie de doelpunten vielen, stemde de hoofdtrainer tevreden. ,,Toen waren we heel sterk. We wonnen bijna alle duels op het middenveld. En voorin was met name Huntelaar fantastisch.”

In de eerste helft verliep nog niet alles naar wens. Ajax had wel meteen vanaf de eerste minuut het initiatief, maar creëerde weinig kansen. AZ leunde achterover, rekte tijd en loerde op een snelle tegenaanval. Al in de eerste minuut kwam Boukhari in kansrijke positie, maar het schot van de ex-Ajacied miste precisie. Na een halfuur bracht Ten Cate Tom de Mul in het veld voor Nicolae Mitea, die voor het eerst sinds lange tijd weer in de basis stond. ,,We waren in de eerste helft iets te gespannen. Met name Mitea blokkeerde. Ik vond het heel naar, maar ik moest hem naar de kant halen.”

De Mul ging op rechts spelen en Babel verhuisde weer naar de linkerkant. Er kwam inderdaad meer druk over de flanken, maar het eerste doelpunt van de wedstrijd was toch bijna voor AZ. Shota Arveladze schoot in de 43ste minuut van afstand op de lat. Vlak voor het rustsignaal werd Ajax nog gevaarlijk via vrije trappen van Edgar Davids en John Heitinga.

Ajax kwam fanatiek uit de kleedkamers en kreeg meteen via Thomas Vermaelen een grote kans. De verdediger kwam mee naar voren en schoot via de buitenkant van de paal naast. Daarna volgden de Ajax-aanvallen elkaar in rap tempo op. John Heitinga tekende in de 56ste minuut voor de 1-0. Hij werkte van dichtbij een vrije trap van Kenneth Perez binnen. Nog geen minuut later hielp AZ-verdediger Ryan Donk de thuisploeg een behoorlijk handje door de bal in eigen doel te glijden.

AZ-coach Louis van Gaal bracht Danny Koevermans in om het tij te keren. De AZ-spits liep echter heel snel een hoofdwond op en kon de wedstrijd niet doen kantelen. Bij Ajax maakte Perez plaats voor de weer fitte Hedwiges Maduro. De middenvelder zette de laatste vijf minuten een mooi één-tweetje op met Huntelaar, maar kon het fraaie kunststukje niet opluisteren met een doelpunt. Gabri deed dat even later wel. Klaas Jan Huntelaar kwam alleen op de keeper af, bleef goed kijken en bediende de meegelopen Spanjaard op maat: 3-0.

,,Ik moet mijn ploeg grote complimenten geven”, zei Ten Cate over het verloop van het seizoen. ,,Het was niet altijd even makkelijk dit eerste jaar, maar ik vind uiteindelijk dat de groep het uitstekend gedaan heeft.”