Gabri's geslaagde debuutseizoen

Gabri's geslaagde debuutseizoen

Gabriel García de la Torre ontpopte zich dit seizoen tot een betrouwbare, echte Ajacied. De onvermoeibare middenvelder is ‘muy contento’ in Amsterdam. ‘Ik kan onmogelijk ontevreden zijn over mijn eerste jaar bij Ajax.’

Juni 2006, Amsterdam ArenA
‘Gabri is een winnaar, een voetballer met veel kwaliteiten en een groot loopvermogen. Hij is een middenvelder met veel diepgang die de spits goed kan bereiken.’
Henk ten Cate spreekt lovende woorden tijdens de perspresentatie van Gabriel García De la Torre. De Spanjaard poseert zichtbaar trots in zijn nieuwe clubtenue. Gabri heeft het blaugrana van zijn oude club ingeruild voor het Amsterdamse roodwit. Camera’s snorren en flitsen. De breeduit lachende Ajax-trainer slaat de aankoop nog maar eens op de schouder. Champagneglazen worden geheven. Ajax is content met de dan 27-jarige strateeg. Gabri maakt een tevreden indruk bij zijn nieuwe club. ,,Misschien kan ik wat van mijn ervaringen overbrengen, zowel op sportief gebied als daarbuiten'', spreekt de middenvelder zelf met een bescheiden ondertoon. ,,Met mijn 27 jaar ben ik immers een van de ouderen.''

Eind mei 2007, Amsterdam ArenA
Het eerste seizoen van de inmiddels 28-jarige Ajacied Gabri zit erop. Een bekerzege en plaatsing voor de voorronde van de Champions League zijn bewijzen van een sportief geslaagd eerste seizoen in Amsterdam. Een contractverlenging bewijst dat het ook buiten het veld goed zit tussen club en speler. Het oude, tot 2009 doorlopende contract werd in de slotfase van het seizoen al met twee jaar verlengd. Uit het verlengde en verbeterde contract spreekt vertrouwen. Vertrouwen vanuit de club en de speler. ,,Het is een positief teken'', omschrijft de middenvelder het zelf. ,,Beide partijen gaan graag met elkaar door. Ik beschouw mijn nieuwe contract toch als een persoonlijk hoogtepunt voor dit seizoen. De bekerzege was een collectief hoogtepunt. Vooral vanwege de manier waarop we de beker wonnen. De bekerfinale was een wedstrijd waar alles op en aan zat. Ajax heeft zijn moed en lef getoond in de bekerfinale. Lijden kan zo’n ervaring extra mooi maken. Het publiek was trouwens fantastisch. Ik weet nog goed dat ik het publiek mijn naam hoorde roepen toen ik met rood van het veld moest. Kippenvel. Dat moment staat echt voor altijd in mijn geheugen gegrift. Het was alles bij elkaar een raar, maar mooi moment. Een heel mooi gebaar van onze supporters. Als je de rest van de finale in de catacomben op televisie bekijkt, voel je jezelf beroerd en slecht. Heel slecht zelfs. Je voelt jezelf toch verantwoordelijk. Gelukkig benutte AZ de kansen niet en kwam het voor Ajax allemaal nog goed.''

Gabri heeft zojuist gescoord in de uitwedstrijd tegen PSV. Ploeggenoot John Heitinga deelt in de feestvreugde. Gabri heeft zojuist gescoord in de uitwedstrijd tegen PSV. Ploeggenoot John Heitinga deelt in de feestvreugde.

Na de play-offwinst op AZ, de wedstrijd waarin de Spanjaard na een schorsing terugkeerde in het Ajax-elftal, kan Gabri een voorlopige balans opmaken. Hoe overziet hij bijvoorbeeld zijn rol in de groep? De onvermoeibare verbindingsman met het gigantische loopvermogen blijft bescheiden. Gabri rept direct over ‘professionaliteit overbrengen’. Het goede voorbeeld geven. De modelprof hoopt dat hij in de afgelopen maanden een goed voorbeeld heeft kunnen zijn voor zijn, vooral, jongere teamgenoten. Precies zoals hij dat al uitsprak aan de vooravond van de voetbaljaargang 2006-2007. ,,Hopelijk heb ik de jongere jongens voetballend kunnen helpen, zonder dat er echt diepe gesprekken zijn gevoerd over het spel. Ik heb het hopelijk vooral op het veld laten zien hoe je volgens mij als prof met je vak om kunt gaan. Uiteindelijk ben ik nog niet zo ervaren als Jaap of Edgar. Ook ik leer af en toe nog bij. De bekerfinale was wat dat betreft voor mij een goede les.''

Tegenover de mooie momenten kunnen onontkoombaar ook minder fraaie herinneringen worden geplaatst. Wat was voor de middenvelder het sportieve dieptepunt van het (bijna) voorbije seizoen? Gabri heeft het antwoord vrijwel direct paraat. FC Kopenhagen belette de Amsterdammers de weg richting Champions League. Gabri, afgelopen seizoen met FC Barcelona nog winnaar van het belangrijkste Europa Cuptoernooi, hoopt zoiets nooit meer mee te maken. Ook de verloren strijd om de landstitel zit de middenvelder nog steeds niet lekker. De teleurstelling dreunt nog steeds na. Zo dichtbij komen, om eenmaal bij de finish toch met lege handen te staan. ,,In onze laatste competitiewedstrijd, tegen Willem II, waren we zelfs een tijdje virtueel kampioen. Het mocht uiteindelijk toch niet zo zijn.'' Vergezeld door een diepe zucht: ,,Helaas.''

De voorspoed van Gabri staat in schril contrast met de tegenslagen die zijn club- en landgenoot Roger kreeg te slikken. Blessures en reserverollen doorkruisten het seizoen van de laatste Ajacied met het magische rugnummer veertien. Gabri groeide uit tot uiterst betrouwbare basiskracht. Roger kwam nooit zover. ,,Vooral door die blessures is zijn jaar heel anders gelopen dan dat van mij. Toch is zijn houding altijd fantastisch gebleven. Roger is hard blijven werken en is altijd zichzelf gebleven. Voor mij is hij ook steeds een goede steun geweest; iemand met wie je kan praten in de eigen taal. Roger is iemand die je in vertrouwen kunt nemen.''

De gang langs de vele, hem voorheen onbekende clubs en stadions smaakt naar meer. Vier nieuwe seizoenen in het Ajax-shirt lonken voor Gabri. ,,Als je in een land komt waar je nog nooit hebt gewerkt, heb je veel verwachtingen. Je wilt alles. Als je een beetje normaal nadenkt, weet je dat je niet alles tegelijk kunt verwachten. Al helemaal niet in een eerste jaar. Het kost hoe dan ook tijd om de juiste drive te vinden. We hebben de Johan Cruijff Schaal en de KNVB Beker gewonnen en kwamen een doelpunt tekort voor de titel. Als je het zo bekijkt, kan ik onmogelijk ontevreden zijn over mijn eerste Ajax-jaar.''

Gabri bracht de beslissing in de tweede play-offfinalewedstrijd tegen AZ: 3-0. De Spanjaard nam in de slotfase de derde Amsterdamse treffer voor zijn rekening. Gabri bracht de beslissing in de tweede play-offfinalewedstrijd tegen AZ: 3-0. De Spanjaard nam in de slotfase de derde Amsterdamse treffer voor zijn rekening.