Galásek goudhaantje in zinderende Arena

Spannend bleef het tot de 104de minuut in de Arena. Toen schoot uitgerekend Tomás Galásek Ajax de Champions League binnen. Grazer AK had alles geprobeerd om de belangrijke schakel uit de wedstrijd te halen. Maar de Tsjech capituleerde niet en besliste, nadat er in de reguliere speeltijd 1-1 op het bord stond, via een genadeloos harde strafschop het voorrondeduel: 2-1.

Tomás Galásek raakte twee weken geleden in het stadion van Graz geblesseerd. Hij miste daardoor de duels tegen Grazer AK, Vitesse en RBC. Twee weken lang werd hij klaargestoomd voor dit duel. Met succes, want hoe Ajax het zonder hem had moeten redden tegen Grazer AK zal altijd een vraag blijven, die gelukkig niet beantwoord hoeft te worden. Juist Galásek, die tijdens het duel een paar forse aanslagen te verwerken kreeg, bracht zijn ploeg de zo vurig gehoopte plaatsing voor het belangrijkste Europese toernooi. Ook voor zijn treffer vanaf de strafschopstip was de Tsjech, samen met zijn landgenoot Zdenek Grygera, al van grote waarde voor de Amsterdammers.

Vanaf het eerste fluitsignaal probeerde Grazer AK Ajax op alle mogelijke manieren uit de wedstrijd te halen. Maar de Ajacieden startten goed en dat goede begin kwam tot uiting toen de jarige Maxwell – hij werd 22 jaar – een prachtige voorzet afleverde. Zlatan Ibrahimovic, die een prima wedstrijd speelde en terecht tot Ajacied van de Wedstrijd werd gekozen, kopte de bal via de binnenkant van de paal keurig binnen, 1-0.

Ajax leek op rozen te zitten. ,,Er was niets aan de hand”, voelde trainer Ronald Koeman ook. Tot vijf minuten voor rust. Tomás Galásek verloor een kopduel en Julien Escudé gleed uit. Kollmann profiteerde daar dankbaar van en klopte de kansloze Bogdan Lobont. ,,Dat iemand uitglijdt hebben we eerder meegemaakt”, memoreerde Koeman aan het moment dat Cristian Chivu in Milaan uitgleed waardoor Tomasson kon scoren en Ajax uitgeschakeld werd door AC Milan. ,,Die tegengoal bracht veel onrust in de ploeg. De tegenstander kreeg vervolgens veel mogelijkheden.”

De rust brak aan en Koeman kon zijn spelers proberen weer op het rechte spoor te krijgen. Maar zo makkelijk ging dat niet. ,,In het eerste kwartier na rust hadden we de Champions League kunnen missen. We waren nerveus. Dat is goed te verklaren. Er stond druk op de ketel. De situatie is nu natuurlijk totaal anders dan vorig seizoen. We hebben nieuwe spelers, de ploeg is nog jong en we zijn duidelijk nog niet waar we zijn moeten.”

Ajax kwam het 'Grazer kwartiertje' ongeschonden door. Goed gevoetbald werd er niet, maar met zes gele kaarten was het duidelijk dat GAK het op een voetballende manier niet zou redden. Ook niet tegen een enigszins twijfelend Ajax, dat vanwege wisselingen door blessures nog altijd zoekende is naar de juiste vorm. ,,Hoe verder de wedstrijd vorderde, hoe minder gevaarlijk Graz werd. Alleen door overtredingen te maken konden ze ons tegenhouden”, had Koeman echter al gesignaleerd.

Scoren lukte echter niet meer in de reguliere speeltijd, waardoor het onwaarschijnlijk spannend bleef in de Arena Na negentig minuten was het nog 1-1, waardoor voor het eerst het “Silver Goal” principe in werking werd gesteld. Ajax kreeg kleine kansjes, maar nadat Ivanov eerder verzuimde een strafschop toe te kennen aan Wamberto die onderuit werd geschopt, legde hij hem wel op de stip na een handsbal van aanvoerder Ehmann. Die kreeg daar bovendien nog een gele kaart voor en kon vertrekken. Hij had immers al geel gekregen. Daardoor stond Grazer AK nog maar met negen spelers, want ook Pötscher moest er al af na twee keer geel. ,,Die rode kaarten hadden al in de reguliere speeltijd moeten vallen”, mopperde Koeman na.

Tomás Galásek meldde zich voor de penalty. ,,Ik was blij dat ik nog in het veld stond. Als ik iets minder fit was geweest dan was die tweede trap tegen mijn enkel het einde van de wedstrijd geweest voor mij. Die kwam hard aan. Ik kon blijven staan en zodoende nog wat wedstrijdritme opdoen. Ik wist dat de penalty beslissend kon zijn. Zlatan wilde hem eigenlijk nemen. Maar ik deed het en ja, hij zat er gelukkig wel lekker in. Ze moeten er bij Graz van balen dat ik bleef staan.”

Met de benutte penalty, die in de slotminuut van de eerste helft van de verlenging werd gescoord, kon het niet meer misgaan voor Ajax. GAK speelde nog met slechts negen man en hoewel Ivanov nog doodleuk vier extra minuten liet doorvoetballen was het na 109 minuten echt zover. Ajax plaatste zich. Vanaf nu kan de jonge ploeg van Ronald Koeman zich weer richten op de Champions League. ,,Dit is een ruggensteuntje voor de komende periode”, sprak Koeman. ,,We kunnen nu groeien naar de vorm van vorig jaar.“