Geen sprookje in ArenA

Het zou een sprookje zijn geweest als Ajax woensdagavond in de vijfde wedstrijd van de eerste ronde UEFA Champions League tegen AC Milan een overwinning had weggesleept. Met zoveel blessures, twee belangrijke geschorsten en strategische aanpassingen in het team, leek dat bij voorbaat onmogelijk. Toen ook Zlatan Ibrahimovic nog voor rust geblesseerd uitviel, was de angel uit het aanvalsspel. Toch kon Ajax lang mee, maar was een foutje op het middenveld bepalend. Cafu zette voor, Shevchenko rondde af, 0-1. De meevaller kwam in Vigo, waar Club Brugge in de extra tijd langs Celta kwam. Nu kan een gelijkspel genoeg zijn om de tweede ronde te bereiken.

Het wordt in elk geval nog heel spannend in de laatste poulewedstrijd over twee weken. Ajax gaat naar Brugge, dat met vijf punten op de vierde plaats staat. Ajax en Celta staan er boven met zes. AC Milan heeft er na de winst op Ajax al tien en weet zich zeker van de volgende fase in het toernooi.

De winst van AC Milan in Amsterdam was deze avond geenszins verrassend. Zoals Ajax in de vorige drie ontmoetingen steeds het gevoel leek te hebben beter te zijn en in grote gedeelten van de wedstrijd ook was, ging de winst iedere keer aan de neus van de Ajacieden voorbij. Maar deze vierde editie in twee seizoenen was anders. Heel anders.

Zonder Hatem Trabelsi, Zdenek Grygera, Rafael van der Vaart, Wesley Sonck, John O’Brien en Steven Pienaar bleek het team toch te veel uitgedund om Milan pijn te kunnen doen. Niets ten nadele van de jongens die wél speelden; hen viel niets te verwijten.

Zo maakten de Europees onervaren Johnny Heitinga, Anthony Obodai en Nicolae Mitea hun opwachting in het basiselftal. En dat tegen doorgewinterde profs als Inzaghi, Shevchenko en Cafu. De krachtsverhouding was simpelweg te groot. ,,Het was heel moeilijk voor ons", wist Koeman. ,,Dan kan je wel hopen dat de bal een keer goed zal vallen uit een corner of een vrije trap. Maar dat is te weinig. Dit is van de vier recente duels tegen Milan degene geweest waarin wij het minst kansrijk waren.”

Dat betekende overigens niet dat de Amsterdammers slecht speelden. Integendeel. ,,Verdedigend stond het goed”, vond Koeman. ,,Daarom doet het extra pijn dat Milan weer aan keer balverlies op het middenveld bij ons genoeg heeft. Heitinga speelde prima. In verdedigend opzicht, in snelheid en hij had goede passingsmomenten. Het was voor hem en mij als trainer een test of hij dit niveau aan zou kunnen. Die jongen is er een jaar uitgeweest, speelde alleen tegen ADO Den Haag en stond er nu. Hij heeft voor mij aangetoond helemaal terug te zijn.”

Er ontspon zich een schaakspel dat op het bord niet zou misstaan. De pionnen schoven van links naar rechts over het veld. De twee aanvallers van Ajax, Ibrahimovic en Mitea, zochten door slimme combinaties de ruimte, terwijl De Jong en Maxwell baadden in de onbezette ruimte voor hen. De Jong zal ongetwijfeld nog nooit zoveel gezwaaid hebben naar zijn collega's als vanavond.

Slechts een paar keer slaagde Ajax erin om de pionnen aan de flanken door te laten stomen richting achterlijn. In het strafschopgebied was het vervolgens zo druk, dat Milan-keeper Dida nauwelijks in actie hoefde te komen. Zijn verdedigers hadden dan al voor opruiming gezorgd. ,,Er was wel ruimte voor Maxwell en De Jong, maar de ondersteuning in aanvallend opzicht was er te weinig. Ik kan echter niemand iets kwalijk nemen”, vond Koeman.

Ajax kreeg het aanvallend nog moeilijker toen Zlatan Ibrahimovic net voor rust met een blessure moest afhaken. Het aanspeelpunt was weg en invaller Jari Litmanen speelde niet zijn gelukkigste wedstrijd.

Zes minuten na rust sloeg AC Milan toe. Balverlies op het middenveld zorgde voor een rush van Cafu op rechts. Zijn voorzet belandde met veel gevoel bij Shevchenko die de bal achter de kansloze doelman Bogdan Lobont schoot, 0-1.

,,Ik complimenteer de ploeg dat we het nog zo lang hebben volgehouden tegen dit Milan. Moet je kijken wie we allemaal misten”, aldus Koeman die wel gelukkig was met het resultaat in Vigo, waar Rune Lange in blessuretijd Club Brugge op 1-1 bracht. ,,Daar ben ik blij mee. Als Milan zijn sportieve plicht doet en wint van Vigo, dan zijn we bij een gelijkspel ook door. Ik ben teleurgesteld over de uitslag, maar tevreden dat we met zes punten alles nog in eigen hand hebben.”