Goed begin van zware reeks tot winterstop

Na een weekje pauze wegens de barragewedstrijden voor Euro 2004 pakte Ajax de draad in de competitie weer op. Daarbij profiteerde de thuisploeg zondagmiddag van wat Foppe de Haan 'de Heerenveenkwaal' noemt. Een halfuur lang hadden de Amsterdammers het moeilijk tegen de Friezen, kwamen zelfs op achterstand, maar daarna was het over en sluiten voor SC Heerenveen: 3-1. Ajax kon zo, zonder averij op te lopen in de competitie, rustig toewerken naar woensdag als AC Milan op bezoek komt voor het cruciale treffen in de UEFA Champions League.

Maar trainer Ronald Koeman zal zijn opstelling dan weer moeten veranderen. Tegen SC Heerenveen miste hij in de verdediging Johnny Heitinga wegens een schorsing, waardoor nu Zdenek Grygera doorschoof naar het centrum en Nigel de Jong rechtsachter speelde. Woensdag moet Koeman Grygera echter alweer missen, want de Tsjech werd in Vigo van het veld gestuurd en moet tegen AC Milan derhalve toekijken. Net als overigens Rafael van der Vaart, die deze zondag zijn laatste schorsingsdag in de eredivisie uitzat. ,,We moeten vanaf morgen kijken hoe we uit deze wedstrijd zijn gekomen. Maxwell kreeg ook een tik op zijn knie. Ik zet in ieder geval Johnny Heitinga weer achterin tegen AC Milan."

Op het middenveld was voor het eerst in een officiële wedstrijd een rol voor Anthony Obodai weggelegd. De 21-jarige middenvelder was vorig seizoen verhuurd aan Germinal Beerschot Antwerpen. Hij voegde zich afgelopen zomer bij de A-selectie, nadat hij in juni in de oefenwedstrijd tegen Oranje een zeer goede indruk achterliet. Een blessure aan zijn knie gooide even roet in het eten, maar tegen SC Heerenveen was het dan zover. Obodai mocht starten. ,,Omdat Sonck als rechtsbuiten veel naar binnen trekt, hadden we behoefte aan een échte rechtshalf”, verklaarde Koeman. ,,Dat is Steven Pienaar, maar hij is geblesseerd. Dan ga je op zoek naar de volgende die daar zou kunnen spelen en dat is Obodai. Ik vind dat hij het vandaag goed deed.”

Zoals Ajax het, op het eerste halfuur na, helemaal wel redelijk goed deed. Wel moest na de zoveelste valse start een nieuwe inhaalrace worden gestart, want oud-Ajacied Gerald Sibon had zijn club na een corner van Edman naar een voorsprong gekopt. Foppe de Haan, trainer van SC Heerenveen, keek tevreden terug op de start van zijn team: ,,We begonnen aardig. We speelden goed op buitenspel, wilden de bal snel bij Sibon hebben, waren agressief in het doordekken en inspelen. Het ging goed. Maar toen kwam de “Heerenveenkwaal” weer boven. We konden het niet volhouden, gingen te ver achteruit. Edman ging half mee met Sonck, waardoor De Jong vrij op kon komen. Toen begonnen de problemen.”

,,We kwamen de eerste 25 minuten niet in het eigen spel”, legde Koeman op zijn beurt uit. ,,We stonden achterin niet goed, gaven veel te veel ruimte weg en kwamen op achterstand. Na de 0-1 dekten we korter en beter door en creëerden kansen.”

In iets meer dan één minuut (van de 36ste tot 38ste) wervelde Ajax door de Heerenveen-defensie en maakten Wesley Sneijder, die zijn geweldige optreden in Oranje bij Ajax een vervolg gaf, en Nicolae Mitea de achterstand ongedaan. ,,We controleerden de wedstrijd”, vond Koeman. ,,Als we de momenten beter hadden uitgespeeld, waren er meer goals gevallen.”

Dat gold niet alleen voor de eerste helft, maar zeker ook voor de tweede. Zlatan Ibrahimovic vierde in de 53ste minuut al een doelpunt, maar hij had niet gezien dat de aanval was afgevlagd wegens buitenspel. Zes minuten later mocht hij wel juichen, toen hij door de debutant Obodai op zijn wenken werd bediend en de 3-1 binnenschoof. Wesley Sneijder vierde het doelpunt ietwat te uitbundig door de bal de tribune in te schieten. ,,Daarvoor kreeg hij terecht een gele kaart van de goedfluitende Luinge”, complimenteerde Koeman de arbiter die zijn vijftigste Ajax-wedstrijd floot. ,,Daarom stoorde ik mij ook zeer aan de spreekkoren op de tribune.”

Nadat Koeman Mitea, Ibrahimovic en Sonck had vervangen door Tom Soetaers, Jari Litmanen en Victor Sikora wist Ajax de verdediging van Heerenveen nog een aantal keren open te splijten. Maar doelpunten vielen er niet meer.

Het aftellen tot de winterstop is voor Koeman begonnen:,,Dat we met 3-1 winnen is een goede zaak. We kunnen op naar de volgende.” Ajax speelt nog zeven wedstrijden tot en met 21 december, vier voor de competitie, twee in de UEFA Champions League en een voor de beker. ,,Het zijn niet de makkelijkste duels in een belangrijke periode. We moeten daarin doorgaan waar we mee bezig zijn.” De eerste stap is gezet. Woensdag wacht AC Milan.