Heitinga wil een plekje in Oranje veroveren

Johnny Heitinga is een van de 23 selectiespelers die met het Nederlands Elftal naar het EK in Portugal gaan. De verdediger meldde zich woensdag in hotel Huis ter Duin in Noordwijk waar Oranje verblijft in de aanloop naar de oefeninterland tegen België. In de voorbereiding op het EK hoopt Heitinga een basisplaats in Oranje te veroveren.

,,Het kan snel gaan'', zegt Johnny Heitinga in het statige hotel waar de Oranjeselectie verblijft. De centrale verdediger van Ajax was er bijna een jaar uit met een zware knieblessure, werd door trainer Ronald Koeman het afgelopen seizoen tot vaste leider van de verdediging uitgeroepen en maakte zijn debuut in het Nederlands Elftal. ,,Nu we in de voorbereiding op het EK zijn, wil ik proberen een plekje in het elftal te veroveren. Natuurlijk is het ook een mooie gelegenheid om ervaring op te doen, maar het is logisch dat je ook wil spelen als je meegaat. Het zou niet gezond zijn als ik rustig achterover ging zitten en alleen maar toe zou willen kijken.''

Bondscoach Dick Advocaat liet weten Heitinga in eerste instantie te zien als rechtsback. De enige andere rechtsback in de selectie van Oranje is Michael Reiziger. Heitinga vindt het allemaal best. ,,Ik vind rechtsback geen vervelende plek. Als je ruimte krijgt kan je ook vanaf daar opbouwen. Als centrale verdediger heb je echter het hele veld voor je en dan heb je het meeste overzicht. Een plaats in het centrum van de verdediging ambiëer ik het meest; daar speel ik ook bij Ajax. In de laatste twee competitiewedstrijden was ik linker centrale verdediger en dat ging goed. Maar we zien het wel, ik ben allang blij dat ik bij de selectie zit.''

Want Heitinga is 'blij en vereerd' dat hij deel uitmaakt van de Oranjeselectie. ,,Er zijn maar twintig veldspelers geselecteerd en dan hoor je dus bij de beste twintig van het land. Wat wil je nog meer dan voor je land spelen?'' Op het moment dat Advocaat zijn selectie bekend maakte, genoot de Ajacied van een welverdiende vakantie in Turkije. Hoewel redelijk zeker van zijn zaak, voelde Heitinga toch wat spanning op de dag dat Advocaat de 23 namen vrijgaf. ,,In het voetbal kan alles gebeuren. Je bent op die dag er dan wel mee bezig, want je wilt bij de groep horen. Hans Jorritsma belde om te vragen hoe ik genoemd wilde worden, John of Johnny. Ik heb gezegd dat mijn roepnaam Johnny is. Toen begreep ik dat ik erbij zat. Later belde Bert van Lingen ook nog.'' In Turkije kreeg de Alphenaar de kans om bij te komen van de geleverde inspanningen. ,,Het was een hectsich seizoen. Ik heb een jaar gerevalideerd en daarna vrijwel alles gespeeld. Mijn lichaam had even rust nodig. Ik heb op vakantie rustig teruggekeken op het seizoen en ik vond het een uitstekend jaar.''

De 20-jarige verdediger en zijn ploeggenoten blijven tot zaterdag na de wedstrijd tegen België bij elkaar. Op zondag is de selectie vrij en dan vertrekt Oranje naar Zwitserland voor een trainingskamp. Daarna volgen weer twee vrije dagen, waarna het team naar Portugal afreist en daar een week voor het EK begint met trainen. ,,Het zal tegen die tijd flink warm zijn in Portugal, maar ik heb geen problemen met de hitte. Fijn dat we eerst een week kunnen acclimatiseren. Nu is het pas echt begonnen. De focus is alleen nog maar op Oranje en we hoeven ons niet meer druk te maken over onze clubs.'' Heitinga voelt zich op zijn gemak in de spelersgroep. ,,Ik ga natuurlijk veel met de jonge jongens om maar ook de oudere spelers zijn heel aardig en vangen ons prima op. Ik praat veel over voetbal met Jaap Stam bijvoorbeeld. Maar het blijft een apart gevoel, in het Nederlands Elftal spelen met al die grote voetballers.''

,,We zitten in Portugal in een sterke poule'', vindt Heitinga. ,,Als je de eerste ronde doorkomt, zet je een goede stap. Frankrijk schat ik erg hoog in en Nederland, wij dus, hoort altijd bij de favorieten. En terecht, we hebben een sterke selectie. Dat de verwachtingen in Nederland hoog zijn, is logisch. Met die druk kan ik goed omgaan; ik heb nog geen nare dingen meegemaakt. Ik laat het allemaal maar op me afkomen en sta er niet te lang bij stil. We moeten het op het veld laten zien.''

De confontatie met België noemt de drievoudig international 'een superwedstrijd'. ,,Bij Ajax is het duel al een paar keer besproken in de kleedkamer. Jammer dat Van Damme en Sonck er niet bij zijn maar Tom Soetaers is er gelukkig wel. Ik heb begrepen dat Nederland tegen de Belgen nog wat recht te zetten heeft na de vorige oefeninterland. Het is in ieder geval een prima wedstrijd om op elkaar ingespeeld te raken, want België heeft een goede ploeg.''