Hels karwei blijkt te veel gevraagd

Hels karwei blijkt te veel gevraagd

Met een stevig uitgedunde selectie tegen Arsenal voetballen is al geen sinecure; wanneer je na tachtig tellen een doelpunt om de oren krijgt, wacht je niets minder dan een hels karwei. Voor de gelegenheidsformatie waarin Ajax dinsdag acteerde, bleek dat te veel gevraagd. De Amsterdammers verloren zodoende hun eerste thuiswedstrijd in Champions League, met 2-1 van de gedoodverfde poulewinnaar uit Londen.

De opgave om tegen de Engelse topploeg een aansprekend resultaat neer te zetten, was op voorhand al een immense. Buiten het feit dat de resultaten van de voorbije weken niet van grootse vorm getuigen en de kwaliteiten van de tegenstander gevoeglijk bekend zijn, werd Ajax ook nog eens geconfronteerd met talrijke absenties. Hedwiges Maduro, Wesley Sneijder, Hatem Trabelsi en Mauro Rosales: ze moesten allemaal verstek laten gaan, vanwege diverse lichamelijke klachten.
Met Thomas Vermaelen als centrale verdediger, de maar net fit verklaarde Nigel de Jong als rechtsback, Ryan Babel op de rechterflank en Nourdin Boukhari zwervend aan de linkerzijde, verscheen een ploeg aan de aftrap die feitelijk aan elkaar hing van noodverbanden. Het vereiste niveau halen om Arsenal het vuur aan de schenen te leggen, zou dus al niet eenvoudig worden, ook al waren ook The Gunners gehavend naar Amsterdam gekomen. Onder anderen Thierry Henry en Dennis Bergkamp bleven geblesseerd in Engeland achter, evenals de geschorste Robin van Persie.
Een fout van Urby Emanuelson bracht Ajax al heel vroeg in de wedstrijd in een nog lastiger parket. De linksback speelde breed op Boukhari, maar zijn pass werd onderschept door Alexander Hleb. De Wit-Rus bracht de bal via José Antonio Reyes razendsnel bij Fredrik Ljungberg, die Ajax-doelman Hans Vonk met een subtiel tikje kansloos liet: 0-1.
Trainer Danny Blind stelde later op de persconferentie dat de vroege tegentreffer zijn spelers geen goed had gedaan. ,,De 0-1 heeft ons de hele wedstrijd achtervolgd. Je kunt een ijskonijn zijn, zo’n doelpunt doet toch iets met je. Urby maakte een verkeerde keuze door de bal breed te spelen, maar van hem kan ik dat hebben. Hij is een verdediger die het van zijn voetballende kwaliteiten moet hebben. Bovendien ben ik in de voorbespreking niet alleen op Arsenal ingegaan, maar heb ik vooral benadrukt dat we zelf moeten voetballen en vooruit moeten denken. Dan kan je fouten maken.”
Ajax had wat tijd nodig om zich te herpakken. Halverwege de eerste helft kwamen de Amsterdammers beter in de wedstrijd, temeer daar Arsenal het initiatief van harte uit handen gaf. De thuisploeg had die houding moeten afstraffen, maar deed dat niet. Blind: ,,We verzuimden vlak voor rust de 1-1 te maken. Dat zou voor Arsenal net zo’n slecht moment zijn geweest als de 0-1 voor ons. De gelijkmaker op dat moment had psychologisch gunstig kunnen doorwerken in deze groep.”
De trainer van Ajax doelde op een misser van Steven Pienaar. De Zuid-Afrikaan zette de aanval zelf op, nadat Angelos Charisteas de bal had heroverd op zijn tegenstander. Pienaar zette Boukhari met een steekpass voor Arsenal-keeper Manuel Almunia. De Marokkaan kon niet tot een schot komen, maar hij kreeg de bal wel terug bij Pienaar. Die schoot voor een praktisch leeg doel hoog over.
Ook na de pauze kreeg Ajax mogelijkheden om langszij te komen, maar Babel (een door de keeper weggebokst schot) en Markus Rosenberg (net te laat met uithalen) lieten de kansen onbenut. Rosenberg was even daarvoor binnen de lijnen gekomen in plaats van basisspeler Angelos Charisteas, die een flinke hoofdwond overhield aan een botsing met Kolo Touré.
Alsof het Ajax al niet genoeg tegenzat, kreeg het team ook nog een cruciale fout van de arbitrage te verwerken. Halverwege de tweede helft brak Reyes door de verdedigende linies, waarna alleen Vonk nog redding kon brengen. De keeper van Ajax kwam laat zijn doel uit, maar trok bijtijds zijn handen terug toen hij zag dat de bal buiten zijn bereik zou blijven. Reyes zocht het lichaam van Vonk op, struikelde en zag zijn intentie beloond. Zelf leek scheidsrechter Luís Medina Cantalejo geen overtreding geconstateerd te hebben, maar na een vlagsignaal van zijn assistent wees de Spanjaard alsnog naar de krijtstip. Robert Pirès benutte de strafschop feilloos.
Amper een minuut later leek Ajax alsnog een huzarenstukje te gaan leveren. Aanvoerder Tomás Galásek zag een prachtig schot op de paal ketsen, waarna Rosenberg buitengewoon alert reageerde: 1-2. Babel had in het restant van de wedstrijd nog voor gerechtigheid kunnen zorgen, maar de jongeling schoot de bal vanuit de tweede lijn niet op doel, maar richting tweede ring.