Het seizoen in vogelvlucht

Het seizoen in vogelvlucht

Hoewel voor aanvang van dit seizoen iedereen binnen Ajax hoopte op het binnenhalen van de dertigste landstitel, sloten de Amsterdammers de jaargang zondag af met de derde plaats in de Eredivisie.

Ondanks dit teleurstellende resultaat vielen er wel degelijk enkele lichtpunten te noteren. Bijvoorbeeld de doorbraak van Gregory van der Wiel. De 21-jarige rechtervleugelverdediger stond vrijwel het hele seizoen in de basis en maakte zelfs zijn debuut in Oranje.

,,Voor mij is het een prima seizoen geweest’’, verklaart Van der Wiel. ,,Toch had ik ook meer uit het team willen halen’’, steekt de jongeling ook de hand in eigen boezem. ,,Volgend seizoen moeten we echt minder wisselvallig zijn.’’ Dieptepunt dit seizoen was het 4-0-verlies bij Sparta Rotterdam. Hoewel Ajax na het afhaken in de strijd om de landstitel nog volop meedeed voor de tweede plek, die recht geeft op het voorportaal van de prestigieuze Champions League, ging de ploeg twee weken geleden roemloos onderuit in de Maasstad. Drie dagen na dat echec nam hoofdtrainer Marco van Basten ontslag omdat hij naar eigen zeggen de boel niet meer op de rails dacht te krijgen.

,,Dat was wel een schok’’, aldus Van der Wiel. ,,Het kwam voor mij uit het niets en ik vind het heel jammer. Ik heb van hem de kans gekregen en me goed ontwikkeld als rechtsback. Ik ben hem daarom heel dankbaar.’’ Ondanks deze zalvende woorden kan ook de international niet uitleggen waarom de Ajacieden dit seizoen hun trainer enkele keren teleurstelden. Zoals bijvoorbeeld in het uitduel met Sparta. ,,Dat was inderdaad de ergste wedstrijd van het seizoen’’, beaamt hij. ,,Ik had die zwakke vertoning niet zien aankomen. We wisten allemaal wat er op het spel stond.’’

De eerste in de reeks van zware uitnederlagen lijdt Ajax in oktober als met 5-2 wordt verloren van sc Heerenveen. Na de wedstrijd spaart Van Basten zijn spelers niet. ,,Na de moeilijke start en de 2-0-achterstand, bleef een reactie van de ploeg uit. Dat was teleurstellend. Als Ajax moeten we ons schamen voor deze prestatie. Het was een terechte nederlaag. Heerenveen was gewoon beter’’, zegt de coach na afloop.

Dat die kritiek zijn uitwerking niet mist, blijkt uit de goede serie die Ajax vervolgens neerzet. Hoogtepunt is de 4-1-thuiszege op regerend landskampioen PSV. Het is sinds de verhuizing in de zomer van 1996 naar de Amsterdam ArenA pas de tweede competitieoverwinning op de Brabanders in eigen huis. Uiteindelijk roept AZ de Amsterdammers op 23 november een halt toe door in Alkmaar met 2-0 te winnen. Het is een duel dat zich afspeelt in barre, winterse omstandigheden. Behalve de punten verliest Ajax ook de koppositie aan de ploeg van trainer Louis van Gaal. Bovendien komt er een einde aan een reeks van zes overwinningen.

Ajax pakt de draad weer op en doorstaat vervolgens glansrijk de laatste kalendermaand van het jaar. Met vier zeges wordt afgerekend met de resultaten uit de voorgaande twee seizoenen, waarin in december tien en zeven punten verloren gingen. Alleen het nationale bekertoernooi zit er na een nederlaag in en tegen Volendam op voor de Amsterdammers. Op Europees niveau telt de ploeg na december nog wel mee. Onder meer dankzij een knappe 0-1-overwinning (doelpunt Leonardo) bij Hamburger SV eindigt Ajax in de groepsfase van de UEFA Cup op de tweede plaats in groep F, die recht geeft op een plaats bij de laatste 32 clubs.

Uiteindelijk strandt het Europese avontuur pas in maart als Olympique Marseille in de achtste finales iets gelukkiger is. Na een 2-1-nederlaag in Frankrijk speelt Ajax een week later een dijk van een wedstrijd, misschien wel de beste van het seizoen. Toch nekt onervarenheid de Ajacieden in de tweede helft van de verlenging, waarin de bezoekers de genadeloze 2-2 maken. Mede vanwege de uitschakeling van Fiorentina, een ronde eerder, verlaat de ploeg van Van Basten Europa met opgeheven hoofd.

De strijd in de Eredivisie is dan al gestreden aangezien Ajax een desastreuze start kent van de tweede seizoenshelft. Na een knappe zege bij NEC (2-4) worden binnen twee weken elf punten gemorst met als dieptepunt de uitwedstrijd bij Vitesse (4-1-verlies). Ook in Arnhem openbaart het oude euvel van wisselvalligheid zich. Maar opnieuw herpakken de spelers zich. Hoewel de achterstand op koploper AZ dan al groot is en niet te achterhalen lijkt, blijft Ajax acht wedstrijden op rij ongeslagen. Onder anderen Van der Wiel beleeft een goede periode. Allereerst maakt hij op woensdag 11 februari in en tegen Tunesië zijn debuut in Oranje. Vervolgens maakt hij ruim twee weken later tegen FC Utrecht zijn eerste competitietreffer. ,,Dat was heel bijzonder’’, zegt de jonge Amsterdammer. ,,Ik was echt superblij. Ik zat al bij de selectie. Ik speelde in de basis. Het enige wat nog ontbrak was een doelpunt.’’

Het slot van de competitie lijkt nog even spannend te worden als AZ op 18 april in eigen huis verliest van Vitesse. De hoop van Ajax en zijn fans blijft beperkt tot een dag, want in de uitwedstrijd bij PSV gaat Ajax met 6-2 onderuit. Daardoor is de landstitel voor de Alkmaarders een feit. Twee weken later verspelen de Ajacieden ook de tweede competitieplek en rest de ploeg slechts een plek in de play-offs van de Europa League, de opvolger van de UEFA Cup.

Voor Van der Wiel is het mislopen van de Champions League een bittere pil. ,,Ik vind het heel erg. Ik zou daar voor mijn eigen ontwikkeling dolgraag in willen spelen. Het is een droom van me.’’ Volgend seizoen hoopt de verdediger, die tussentijds zijn contract verlengde tot medio 2013, zich wel te kwalificeren voor het pronkstuk van de UEFA. Onder welke trainer dat moet gebeuren weet hij nog niet. ,,Ik wil een trainer die wijst op verbeterpunten en die een compliment geeft als het goed gaat.’’

Ajax start op 22 juni het nieuwe seizoen. Een week later sluiten ook de internationals zich aan.