Hoop wordt realiteit

Hoop wordt realiteit

Ajax kreeg in Zagreb waar het vooraf zo vurig op hoopte: een overwinning (0-1) zonder tegendoelpunten. De treffer van Dennis Rommedahl kan wel eens goud waard zijn in de returnwedstrijd tegen Dinamo Zagreb.

De samenstelling waarin de Amsterdamse elf opereerden liet aan duidelijkheid weinig te wensen over. Gedwongen door de omstandigheden, veel blessures, prefereerden de Ajacieden behoudendheid boven aanvalslust. De missie was helder; de kampioen van Kroatië het scoren beletten en zelf hopen op kansen en mogelijkheden voor het aanvalskoppel Klaas Jan Huntelaar en Dennis Rommedahl.

Na de slag in Zagreb strijden Ajax en Dinamo een nieuw, boeiend gevecht in de Amsterdam ArenA. Over twee weken, op 4 oktober, wordt het tweeluik tegen Dinamo Zagreb beslist. Voor eigen publiek moet een plek in de tweede ronde van het UEFA Cuptoernooi worden veiliggespeeld. Het hete avondje in het Maksimir Stadion zonder kleerscheuren doorstaan, was een eerste vereiste om dat doel te bereiken.

De Amsterdammers slaagden in hun missie. De treffer van Rommedahl bezorgde Ajax zelfs een uitstekende uitgangspositie voor de return. Na ruim een uur omspeelde de Deen Dinamo-keeper (en oud-PSV’er) Georg Koch. De treffer die een tel later volgde, bracht zowaar enige rust in het voorheen zo roerige stadion. De Bad Blue Boys, de harde en luidruchtige supporterskern van de thuisploeg, vielen stil.

Aan de openingsgoal van Rommedahl ging een uur vooraf waarin vooral de Kroaten gevaar stichtten. De BBB leefden zich tot de tegengoal in woord en gebaar onbegrensd uit. Ajax behield de ‘heilige nul’ dankzij sterke staaltjes verdedigend werk en een op de beslissende momenten prima ingrijpende keeper. Maarten Stekelenburg excelleerde. Spelverdeler Luka Modric en zijn collega-middenvelder Ognjen Vukojevic stelden de Ajacied met verraderlijke afstandschoten op de proef. ‘Steek’ boog noch barstte. Ook Bosko Balaban zag zijn knal van afstand gekeerd. De 19-voudig landskampioen (eerdere titels werden ook behaald onder de clubnaam Gradanski en Croatia Zagreb) had geen antwoord op de keepersklasse in de Ajax-ploeg.

Gregory van der Wiel stelde zijn trainer evenmin teleur. Vanuit het hart van de Ajax-defensie, opererend naast de solide Jaap Stam, bewees de belofte dat leeftijd er weinig toe doet. Van der Wiel toonde zich van zijn onverzettelijkste kant en liet weinig steken vallen. Alleen in de slotminuten raakte het talent uit de Ajax-jeugdopleiding de bal tweemaal ronduit ongelukkig.

Luis Suarez nam in de slotfase de plaats in van Dennis Rommedahl. De Uruguyaan kreeg de kans om de positie van zijn ploeg verder te versterken. Een demarrage over rechts werd afgerond met een voorzet richting Huntelaar. De laatste kwam centimeters te kort om de bal voorbij Koch te koppen. In de persoon van Suarez hadden de Kroaten er hoe dan ook een nieuw handenbindertje bij. Met een compleet nieuw aanvalskoppel, Albert Luque verving Huntelaar, klaarden de Amsterdammers het karwei definitief. Ajax begint op 4 oktober met vertrouwen aan de return tegen Dinamo Zagreb.