Incidentrijke voetbalavond besloten met ruime zege

Incidentrijke voetbalavond besloten met ruime zege

Met passende cijfers voor een incidentrijke voetbalavond heeft Ajax donderdag afgerekend met IK Start. In het Noorse Lillestrøm werd het 2-5 voor de Amsterdammers.

Gezien de reputatie en kwaliteiten van beide ploegen mocht van Ajax een eenvoudige zege worden ingecalculeerd, hoezeer trainer Henk ten Cate de verwachtingen in aanloop naar het duel ook had proberen te temperen. Zijn elftal zou het nog lastig genoeg krijgen met IK Start, dat hij hoger inschaalde dan FC Kopenhagen, de ploeg die ten koste van Ajax de Champions League haalde. Op het voor de Amsterdammers onwennige podium van de UEFA Cup bleken de woorden van de coach in elk geval een kern van waarheid te bevatten. Gemakkelijk kwam de overwinning zeker niet tot stand, eerder met horten en stoten. Daarbij bleek IK Start op basis van lef en een niet aflatende strijdlust een uur lang in staat om de Nederlandse tegenstander het leven behoorlijk zuur te maken.

Dat de verklaring daarvoor ten dele ook bij Ajax zelf te vinden was, bleek alleen al uit de ingrepen van Ten Cate, die al vroeg reageerde op het afkalvende overwicht van zijn team. ,,Volgens mij was het een kwestie van concentratie, die verslapte omdat het in de eerste twintig minuten zo goed ging. Maar ik wil het nog wel eens zeggen: Kwaliteit geeft pas de doorslag als je minstens zo veel arbeid levert als je tegenstander.''

Tien minuten voor rust pleegde de coach zijn eerste wissel van de avond: Ryan Babel (die aanvankelijk rust werd gegund) verving Mauro Rosales en ging op de linkerflank spelen. Markus Rosenberg schoof daardoor naar de andere flank, wat niet zonder gevolgen bleef. Drie minuten voor de pauze bracht Gabri Babel in stelling, die Rosenberg aan de rechterkant vrij zag staan. De Zweedse aanvaller bracht Ajax weer op voorsprong met een laag schot in de verre hoek: 1-2.

Die treffer deed geen recht aan het beeld van de eerste helft, waarin Ajax alleen in het eerste gedeelte overtuigend oogde. Klaas Jan Huntelaar opende de score na zeventien minuten, nadat een kopbal van aanvoerder Jaap Stam nog was tegengehouden door doelman Rune Nilssen. Daarna zakte het spelpeil van Amsterdamse kant langzaam maar zeker naar een bedenkelijk peil. De tegentreffer van Noors international Marius Johnsen na een halfuur was daarom niet helemaal verrassend. Opvallend aan Ajax-kant was vooral de prestatie van Roger, die tot op heden een uitmuntende indruk achterliet bij zijn nieuwe club, maar in Noorwegen iets te vaak de fout in ging. Ook zijn landgenoot Gabri kon met de tijdig van een koortsaanval herstelde Wesley Sneijder op het middenveld niet de rust en scherpte brengen, die nodig waren om de wedstrijd te controleren.

Na de pauze was het aanvankelijk van hetzelfde laken een pak, met de gelijkmaker van Geir Ludvig Fevang als logisch gevolg. Roger liet te veel ruimte bij een achterlopende bal, waardoor Stefan Bærlin een nooit meer verwachte voorzet kon geven. Ten Cate: ,,Ik ben tevreden over het resultaat, maar absoluut niet over het niveau van ons spel. Daar zaten te veel ups en downs in. Er werd te veel gegokt, het leek wel een casino op een gegeven moment'', doelde de trainer op spelers die bij voortduring hun directe tegenstander lieten lopen, aannemend dat een collega het verdedigende werk wel zou overnemen. Dat gebeurde lang niet altijd.

Het inbrengen van Olaf Lindenbergh voor Gabri na een uur was dan ook geen verrassende ingreep van Ten Cate. De Spanjaard zorgde goedbeschouwd toch nog voor de beslissing, want de vrije trap die hij voor zijn wissel had versierd, werd door Wesley Sneijder fraai in de korte hoek langs Nilssen gekruld: 2-3. Trainer Stig Inge Bjørnebye noemde die treffer naderhand de doodsteek voor zijn elftal, dat niet de hoop en de energie kon opbrengen om voor de derde keer op een gelijkmaker te jagen. Toen Roger vier minuten later de 2-4 van zijn linkerschoen liet vertrekken, was alle spanning die in de lucht hing, direct verdwenen. Ook de bijna 1.700 uit Kristiansand meegereisde fans die het op 12.000 bezoekers berekende Åråsen stadion bevolkten, lieten zich prompt niet meer horen. De 180 Amsterdamse supporters des te meer, helemaal nadat Huntelaar vlak voor tijd de eindstand op 2-5 bepaalde, na een actie van Ryan Babel. De invaller werd door Ten Cate betiteld als de enige uitblinker van de avond en dat zei veel over de teamprestatie: die was ondermaats.

Dat Ajax over twee weken de groepsfase van het UEFA Cuptoernooi zal bereiken, lijdt desondanks geen twijfel meer. Bjørnebye noemde de return 'na vanavond helaas een oefenwedstrijd', maar Ten Cate sloot zich daar niet bij aan. ,,Wij hebben een verplichting naar ons publiek om iets te laten zien en naar onze tegenstander om onze sportieve plicht te doen.''