Jari Litmanen leert nog steeds

In het jaar 2002 speelde Jari Litmanen bij zijn beide favoriete clubs. Het eerste gedeelte van het jaar speelde hij bij zijn droomclub Liverpool. In augustus verliet hij de Engelse club om voor de tweede keer in Amsterdam neer te strijken. De Fin blikt terug op de eerste maanden van zijn tweede Ajax-periode.

De ontvangst van Jari Litmanen bij zijn eerste training begin september was overweldigend. Fans hadden levensgrote spandoeken op het trainingsveld gehangen en kwamen uit alle windstreken om hun held te verwelkomen. De website liet voor het eerst live-beelden van de training zien. Litmanen: ,,De overgang ging in het begin niet door. En uiteindelijk, in augustus, was het binnen drie dagen geregeld. Al die spandoeken aan de hekken, het deed me wel wat. De aandacht die je krijgt hoort er bij. En gelukkig heb ik altijd al een goede relatie met de supporters gehad. Die overgang ging verder goed. De club kende ik natuurlijk al, alleen de spelersgroep was anders, hoewel ik tegen sommigen wel gespeeld heb met het nationale elftal van Finland. De kwaliteit van de groep is erg hoog, maar het zijn bijna allemaal jonge spelers, dus die kwaliteit kan nog groeien.”

Litmanen kwam terug bij Ajax nadat hij zelf een mindere periode bij Liverpool doormaakte. Ajax was kampioen geworden en had de nationale beker gewonnen. ,,Het blijft een uitdaging om kampioen te worden. Zeker na een seizoen dat je als kampioen hebt afgesloten. Daar ligt voor mij ook de uitdaging. Daarnaast kan een speler altijd bijleren. De eerste keer bij Ajax en later bij Barcelona heb ik veel met Van Gaal gewerkt en daarvan veel geleerd. Nu met Koeman en Krol is er een trainersduo dat ontzettend veel ervaring heeft en heel nauw samenwerkt. Kijk, de grote lijnen kan ik niet meer veranderen. Elke wedstrijd is anders, iedere speler is anders, maar de verrassingen worden minder groot.”

Voor veel jonge spelers van Ajax geldt Litmanen als een groot voorbeeld. Rafael van der Vaart, Steven Pienaar, Nourdin Boukhari, allen wilden zij niets liever dan met de Finse middenvelder spelen om heel veel van hem te leren. Litmanen zelf doet zijn best zijn teamgenoten te helpen, maar vindt dat de jonge spelers het ook zelf moeten doen. ,,Ik kan ook van hen leren. Dat zijn vaak hele kleine dingen, waar ik niet direct een voorbeeld van zou kunnen geven. Iedereen, jonge en oudere spelers, heeft sterke en zwakke punten. Allen hebben eigen kwaliteiten. Ik doe mijn best de ploeg zoveel mogelijk te helpen. Maar het is niet zo dat ik alleen maar met andere spelers praat, ik vind dat ze ook zelf moeten leren.”

De Ajacied tekende eind augustus een contract voor een jaar, met een optie voor nog een jaar. In januari gaat Ajax met hem de eerste maanden evalueren, waarna gekeken wordt of van beide kanten een contractverlenging wenselijk is. Litmanen is nog helemaal niet met zijn gedachten bij dat gesprek. ,,Ik leef van de ene dag naar de volgende, dus ik merk wel wat er gaat gebeuren. Ik doe elke dag mij best en ik zie wel hoe dingen komen. Ik ben op dit moment bezig zoveel mogelijk te helpen om de doelen van de club te verwezenlijken. Met de toekomst houd ik me helemaal nog niet bezig.

Bekend van Litmanen is zijn blessuregevoeligheid. Ook in zijn tweede periode bij Ajax is dat niet anders. Waar een aantal spelers al bijna 30 wedstrijden heeft gespeeld dit seizoen, stopt de teller bij Litmanen op 12. Daarbij dient vermeldt te worden dat de overige Ajacieden de hele voorbereiding van Ajax hebben meegedaan, terwijl Litmanen zich pas begin september meldde. Bij de belangrijkste wedstrijden, in de competitie uit tegen Feyenoord en thuis tegen PSV, en vijf van de acht Champions-Leagueduels, was hij er wel bij. ,,Het was natuurlijk niet de bedoeling dat ik zoveel zou missen”, zegt Litmanen. ,,Maar nu ziet het er beter uit. Ik verwacht na de winterstop weer helemaal fit te zijn.”

In de vakantie blijft Litmanen niet trainen. ,,Ik heb slechts twee weken vakantie en dat is zo kort dat ik ervan ga genieten. Met Kerst ben ik thuis met mijn familie. Die twee, drie dagen gebruik ik om tot rust te komen.”

Ondanks de vele gebeurtenissen afgelopen jaar, is er niet een speciaal iets waaraan Litmanen terugdenkt. Behalve het overlijden van zijn grootouders. ,,Dat is in negatieve zin een opvallende gebeurtenis. Zij zijn altijd erg belangrijk voor me geweest, ik heb vanaf dag één een erg goede relatie met hen gehad. Daarom mis ik ze heel veel. In positieve zin? Er is niet echt iets speciaals geweest, ik maak elke dag wel leuke dingen mee.”