Jari Litmanen wil met Ajax alle prijzen winnen

Tegen ADO Den Haag speelde Jari Litmanen zijn 250ste officiële duel voor Ajax. De populaire Fin, die al in 1992 zijn debuut maakte voor de Amsterdammers, is dus weer fit en heeft al in een aantal moeilijke wedstrijden moeten invallen. Tijd om eens bij te praten met de aanvoerder van Ajax.

Jari Litmanen kreeg in Den Haag voor het eerst dit seizoen een basisplaats. Na een uur spelen moest hij echter van het veld met lichte klachten. ,,Ik voelde wat spanning op mijn hamstring. Deze week doe ik het rustig aan, maar het is niet ernstig.'' Het uur tegen ADO betekende het 250ste optreden van de middenvelder in het shirt van Ajax. ,,Ik kan me in ieder geval de eerste en de laatste wedstrijd herinneren.''

Daarmee is Litmanen wat te bescheiden, want hij staat bekend om zijn ijzeren geheugen waar het gaat om voetbal. ,,Als je het zelf meemaakt, is het makkelijk te onthouden'', zegt de 32-jarige Fin nuchter. ,,Ik ben er wel erg trots op, om zoveel jaren bij een grote club als Ajax te mogen spelen. In het huidige voetbal gebeurt dat niet zoveel meer. Spelers blijven tegenwoordig niet lang bij dezelfde club.'' Litmanen is aan zijn negende seizoen bij Ajax bezig. Vanaf het seizoen 1992-1993 speelde hij zeven jaar achter elkaar bij de Amsterdamse trots en keerde vorig seizoen terug na periodes bij FC Barcelona en Liverpool.

Litmanen ging in Den Haag niet het veld op in de wetenschap dat hij weer een mijlpaal bij zijn club bereikt had. ,,Dat ik in de buurt zat, wist ik wel. Toen ik hier vorig seizoen terugkwam, had ik al in mijn hoofd dat ik een keer mijn 250ste wedstrijd zou spelen. Als ik fit gebleven was, had ik het vorig seizoen al gehaald.'' De Fin staat te boek als een als een speler die vaak geblesseerd is. ,,Maar ik moet toch af en toe in het veld gestaan hebben, om tot 250 te komen'', merkt hij droog op.

Litmanen speelde dit seizoen tegen PSV, AZ, Celta de Vigo en ADO Den Haag. Ook werkte hij met Jong Ajax een Amstel-Cupduel af. Niet echt de gemakkelijkste wedstrijden om je rentree in te maken. ,,Als ik fit ben, wil ik spelen'', zegt Litmanen. ,,Ik kan de wedstrijden niet uitkiezen. Bij PSV uit was invallen heel moeilijk. We stonden al met tien man en ik kwam in de spits te staan. Ik zag alleen maar verre hoge ballen in mijn richting komen. In die wedstrijd was een gelijkspel het hoogst haalbare voor ons.''

,,Thuis tegen AZ stonden we wel lange tijd achter, maar we hadden voortdurend het idee dat we konden winnen. We wilden en konden aanvallen. In dat duel speelde ik wat langer en kon meer invloed op ons spel uitoefenen. Als invaller wordt van je verwacht dat je meteen wat toevoegt. Maar veel factoren bepalen natuurlijk het wedstrijdverloop; de stand, of de mentale staat van de ploeg. Iedereen wil het liefst vanaf het begin spelen. Dan ben je meteen in de wedstrijd en krijg je het gevoel. Als invaller heb je altijd haast. De tijd is vaak te kort. Wel denk ik dat ik de ervaring heb om goed in te kunnen vallen.''

Ajax speelt voor de winterstop nog acht wedstrijden. ,,Die zijn alle acht belangrijk'', vindt Litmanen. ,,Twee cruciale duels per week.'' De Amsterdammers spelen voor de UEFA Champions League thuis tegen AC Milan en uit bij Club Brugge. ,,Als je in de competitie een foutje maakt kan je dat op de lange termijn nog herstellen, die mogelijkheid heb je in de Champions League niet. Wij moeten vier punten uit die twee wedstrijden halen, het maakt niet uit hoe. Het worden interessante duels. In de Champions League staat elke wedstrijd op zichzelf. Kijk maar naar Monaco tegen Deportivo. De koploper in Spanje verliest met 8-3!''

De aanvoerder verwerpt de suggestie dat onervarenheid er de oorzaak van is dat zijn ploeggenoten de laatste tijd relatief vaak tegen een rode kaart aanlopen. ,,Bij Celta de Vigo (Grygera) en ADO (Heitinga) stond ik er vlak bij en of dat nou terechte kaarten waren...Ik denk dat we een beetje pech met de scheidsrechters hadden.''

De middenvelder is van het huidige Ajax de enige die de winst in de Champions League meemaakte in 1995. Er lijkt op voorhand dus een belangrijke rol voor hem weggelegd in het verdere verloop van het Europese bekertoernooi. ,,Iedereen is belangrijk voor Ajax'', relativeert Litmanen. ,,Ik heb alleen de meeste ervaring.''

Op het middenveld van Ajax wemelt het van de talentvolle, offensief ingestelde spelers. Kan dat eigenlijk wel op Europees niveau? ,,Dat is bij Ajax toch nooit anders geweest? We spelen altijd met een aanvallende mentaliteit. Die speelwijze heeft de club in het verleden veel succes opgeleverd. Aanvallen is de beste verdediging. Je moet zorgen dat de organisatie goed is en dat je de zwakke punten van de tegenstander vindt. Ik weet nog toen ik voor het eerst met het nationale elftal van Finland speelde, er veel verdedigers opgesteld werden. Toch verloren we telkens. Het is nog steeds zo, dat de tegenstander niet kan scoren als jij de bal hebt.''

Litmanen wil nog niet te veel vooruit kijken. Voor de competitie wacht eerst Heerenveen. ,,Zoals ik al zei, alles is belangrijk. We willen kampioen worden en verder gaan in de Champions League. We zijn er dichtbij.'' Om al die doelen te halen, zal Jari Litmanen geen wedstrijden aan zich voorbij laten gaan, om zich te sparen voor de 'grote' wedstrijden. ,,We spelen voor de Amstel Cup tegen NAC. De beker is een mooie prijs, daar willen we ook niet uit'', aldus de populaire Ajacied.

Nadat Litmanen vorig seizoen het goede voorbeeld gaf, keerde onlangs nog een prominente Ajacied van de succesperiode halverwege de jaren negentig terug in de schoot van de club: Louis van Gaal, de trainer waarmee Ajax in 1995 de Champions League won, werd technisch directeur van de club. ,,We hebben altijd goed samengewerkt en ik mag hem graag als mens en als trainer'', zegt Litmanen. ,,Louis lijkt me een goede 'TD'. Hij is een echte Ajacied, werkt hard en hij wil het graag doen. Van Gaal heeft altijd oog gehad voor jonge spelers. Nu is hij minder bepalend voor de situaties van dag tot dag. Hij moet de grote lijnen uitzetten en de trainers en spelers vullen dat verder in.''

,,Louis van Gaal is een 'goede aankoop' voor Ajax'', lacht diens voormalig protegé. ,,Hij heeft een duidelijke visie. Ik denk dat het belangrijk voor Ajax is, dat hij weer terug is. Maar bij deze club zijn veel mensen belangrijk en we hebben ze allemaal nodig om een goed resultaat te kunnen bereiken.''

Openingsfoto: Ron Richel (c)