Jari terug bij Ajax

Na drie seizoenen FC Barcelona en Liverpool FC keert Jari Litmanen terug bij Ajax. Litmanen (31) zet zijn carrière in ieder geval de komende vier maanden voort bij de club waarmee hij in de jaren negentig grote successen vierde, met de eindzege in de Champions League in 1995 als hoogtepunt. In januari gaat Ajax met Litmanen evalueren over een mogelijke contractverlenging met anderhalf jaar. Over de financiële condities van de overgang van Jari Litmanen van Liverpool naar Ajax doet Ajax zoals gebruikelijk geen mededelingen.

Ajax is uitermate verheugd over de terugkeer van Litmanen. Algemeen directeur Arie van Eijden. ,,De deur bij Ajax staat altijd open voor Ajacieden. En als je Jari in zijn hart kijkt, dan kijk je volgens mij een echte Ajacied in zijn hart. Jari heeft bij Liverpool een lastige periode achter de rug. Ik hoop voor hem en voor Ajax dat Jari in Amsterdam weer helemaal de oude Jari wordt. Hij heeft Ajax en vooral de Ajax-supporters in het verleden per slot van rekening enorm veel voetbalplezier gegeven."

Ook Technisch directeur Leo Beenhakker is blij met de komst van Litmanen. ,,Wij hebben een jong team en dan kan de ervaring van Jari erg belangrijk zijn. Dat we tot het einde van het jaar een contract hebben afgesloten was ons beider wens. Dan gaan we in januari met elkaar om tafal zitten en kan hij zeggen hoe hij tegen Ajax aankijkt en Ajax kan dan laten blijken hoe de club tegen Jari aankijkt."

Vorig seizoen keerde Litmanen kortstondig terug in de Amsterdam Arena, toen hij met Liverpool deelnam aan het derde Amsterdam Tournament. De hartstochtelijke toejuichingen van met name de Zuid-tribune beloonde hij met een treffer. Ajax versloeg echter op de slotdag van het evenement Liverpool met 3-1 en greep daarmee, net als een maand geleden de eindzege.

Jari Litmanen, op 20 februari 1971 geboren in het Finse Lahti, kwam in 1992 naar Amsterdam. Hij speelde in totaal 159 competitieduels voor Ajax en scoorde daarin 91 keer. In 15 bekerwedstrijden maakte hij 8 doelpunten. Litmanen toonde zich vooral ook een steunpilaar aan het Europese front. In 44 Europese wedstrijden liet hij de Ajax-fans 24 keer juichen. Die indrukwekkende productie kwam bovendien vooral tot stand in de Champions League waarin hij 18 doelpunten maakte in 32 wedstrijden. In totaal speelde Litmanen 224 officiële wedstrijden voor Ajax waarin hij 126 keer scoorde.

Met Ajax sleepte Litmanen alle grote prijzen binnen. Vier keer werd hij in Amsterdamse dienst landskampioen (1994, 1995, 1996 en 1998), drie keer won hij de beker (1993, 1998 en 1999) en even zo vaak de Nederlandse Supercup (1993, 1994 en 1995). Europees liet hij de Champions League (1995) en de Europese Supercup (1995) op zijn palmares bijschrijven. Het succesjaar 1995 werd bovendien bekroond met het veroveren van de wereldbeker.

In 1994 werd Jari Litmanen met 26 doelpunten topscorer van de vaderlandse eredivisie. Zijn collega´s in de hoogte afdeling van het betaalde voetbal beloonden hem voor die prestatie met de titel 'Voetballer van het Jaar'. De Ajax-fans hadden hem toen al aan het hart gedrukt. In 1994 en 1999 (het jaar van zijn ontroerende afscheid) kreeg hij van de Supportersvereniging Ajax de Rinus Michels Trofee.

Daarnaast mocht Litmanen sinds zijn overgang naar Ajax in 1992 jaarlijks in eigen land de prijs voor Fins Voetbaler van het Jaar in ontvangst nemen. Voor het nationale elftal van Finland heeft hij inmiddels 77 wedstrijden op zijn naam staan. Hij scoorde als international 21 keer.

Litmanen vertrok in 1999 van Ajax naar FC Barcelona. Hij speelde 21 wedstrijden (met 3 doelpunten) in de Primera Division. Het seizoen darop verkaste hij naar Liverpool, dat slechts vijf keer in de Premiership (1 doelpunt) van zijn kwaliteiten gebruik maakte. Afgelopen seizoen speelde Litmanen 21 wedstrijden, waarin hij 4 keer scoorde.

Jari Litmanen keert eerst terug naar Liverpool om een aantal formaliteiten af te handelen. Vervolgens voegt hij zich bij de Finse selectie die op zaterdag 7 september in Helsinki de EK-kwalificatiewedstrijd tegen Wales speelt. Op maandag 9 september meldt Litmanen zich in Amsterdam bij de selectie van Ronald Koeman.