John O'Brien is nog steeds aan het inhalen

Dit seizoen speelde John O'Brien tot nu toe slechts twaalf competitiewedstrijden en vijf duels in de Champions League. Een slepende achillespeesblessure hield hem zo'n vijf maanden aan de kant. Maar de Amerikaan voelt zich weer lekker, al is hij nog niet helemaal op 'niveau'.

Als O'Brien fit is, staat hij meestal in de basis. Hij had zelf gehoopt nog de helft van de competitiewedstrijden dit seizoen te spelen. Maar de blessure aan de achillespees duurde veel langer dan de verwachte drie weken. ,,De lijn naar fitheid liep omhoog, dus ik werd steeds fitter. Maar toen ik voor het eerst weer speelde na de blessure, was ik nog niet honderd procent. Koeman had me echter nodig en wilde dat ik zo snel mogelijk weer kon spelen. Zo moest ik ook in de wedstrijden mijn conditie verder opbouwen. En daarover ben ik best tevreden. Het lukte aardig, want we speelden veel wedstrijden. In het begin mis je dan wel wedstrijdritme. Je hebt vooral zin om te voetballen, je hebt veel energie. Andere spelers hebben dan al meer dan de helft van de competitie erop zitten, dus die gaan iets anders met zo'n wedstrijd om. Terwijl jij voor je gevoel echt alles kan geven. Maar je ziet dingen niet zo snel en niet alles lukt. Maar dat is nu wel weg."

Ondanks het feit dat O'Brien het wedstrijdritme weer te pakken heeft en conditioneel ook op niveau is, vindt hij niet dat hij terug is op het niveau dat hij aan het begin van het seizoen had. ,,Daarvoor mis ik nog iets. Vorig jaar had ik een heel seizoen gespeeld en in de zomer speelde ik het WK. Ik heb toen echt goed gespeeld. Maar elke periode is anders, ik denk dat ik nu naar een nog hoger niveau kan groeien. Ik heb intussen veel geleerd en op het punt dat ik in maart weer terugkwam, was ik al veel verder dan na mijn eerste blessureperiode twee jaar geleden." Volgens O'Brien komt dat door de ervaring. Een wedstrijd bestaat volgens hem niet alleen uit een fysiek gedeelte. ,,Een groot gedeelte van een wedstrijd bestaat uit hoe je je mentaal instelt op dat duel. Als je het mentaal een goede plaats kan geven, kun je, ondanks gebrek aan ritme of iets dergelijks, toch goed voetballen. Ik ga ervan uit dat ik tot het einde van het seizoen steeds beter wordt. En als ik dan een goede voorbereiding heb, kom ik het volgende seizoen goed in. Nu heb ik het gevoel dat ik nog steeds een achterstand aan het inhalen ben."

Dit seizoen speelde O'Brien vijf wedstrijden in de Champions League, waaronder de laatste twee in de kwartfinales tegen AC Milan. De teleurstelling van de uitschakeling was ook bij hem groot. ,,De Champions League is een hele fase. De eerste wedstrijd tegen Lyon was ik erbij, daarna raakte ik geblesseerd. Sommige wedstrijden waren erg moeilijk. We moesten veel naar achteren leunen, met name in uitwedstrijden. Thuis zag je steeds meer ons zelfvertrouwen opkomen. Naarmate we verder in het toernooi kwamen, gingen we meer uit van onze eigen krachten. In uitwedstrijden begonnen we beter te spelen. Arsenal uit was een zeker omslagpunt. We hielden beter stand. We speelden niet ons beste positiespel, maar het is een voorbeeld van een wedstrijd waarin we voelden dat we kansen hadden."

Het publiek, de tegenstanders, het spelsysteem, de hele entourage rondom een Champions-Leaguewedstrijd is anders. ,,In de competitie willen mensen vooral een mooie wedstrijd zien. Als dat niet gebeurt, zijn de supporters stil. In de Champions League bleef het publiek ons maar toejuichen. Dat heeft enorm veel geholpen. Al die supporters die meegingen naar de uitwedstrijden en ons steunden, dat was super. Het is jammer dat het nu afgelopen is. Hoe vaak heb je kans om de finale van de Champions League te spelen? Dit jaar hadden we kansen, we waren er dichtbij. Als je het van een positieve kant bekijkt, kunnen we nu al onze aandacht richten op de tweede plaats. Sommige mensen denken misschien dat het daarom beter is dat we uitgeschakeld zijn, maar dat is zeker niet zo."

De omschakeling naar de Nederlandse competitie had volgens O'Brien heel moeilijk kunnen zijn. Koeman gaf zijn spelers de vrijdag voor het competieduel tegen AZ vrij, om hen rust te gunnen, hun hoofd leeg te maken, en vervolgens zaterdag op de training alle aandacht op de competitie te kunnen richten. Het werkte; op de zaterdagtraining werd niet veel meer gesproken over de wedstrijd tegen Milan. De eerste stap in de goede richting werd zondag gezet. ,,Die overwinning op AZ was héél belangrijk. De manier van spelen en de manier waarop we wonnen toonde dat niet veel spelers nog last hadden van de uitschakeling. We hebben goed gespeeld. Nu moet de Champions League achter ons liggen. Maar we hebben ervaren hoe het is om in dat toernooi te spelen, en iedereen in het team wil dat volgend seizoen weer. "

In de race om de tweede plaats heeft Feyenoord op papier een iets zwaarder programma. ,,Maar elke tegenstander kan het je moeilijk maken als je niet probeert op je best te spelen", reageert O'Brien nuchter. ,,Het wordt moeilijk om vijf wedstrijden achter elkaar goed te spelen. Als het geluk ook een beetje meewerkt, halen we het. We gaan uit van onze kwaliteit. Voetballend kunnen we heel veel, maar als de tegenstander je uit je wedstrijd weet te halen, is het niet makkelijk. Uiteindelijk denk ik dat wij het wel halen.''

In de zomer zal O'Brien waarschijnlijk een toernooi met het Amerikaans elftal spelen. Voor de Federations Cup in Frankrijk in juni heeft hij reeds afgezegd. ,,Ik moet op een gegeven moment ook rust krijgen. Ik kan niet door blijven gaan met voetballen, in verband met blessures en dergelijke. Dan kan ik daarna ook meer voor Ajax betekenen. Dus juni neem ik vrij. In juli is een ander toernooi in Amerika. Ik met de assistent-trainer gesproken toen hij een tijdje geleden hier was, maar ik heb nog geen afspraken gemaakt."

O'Brien denkt dat volgend seizoen niet veel zal veranderen in de Ajax-selectie, mits de tweede plaats wordt gehaald. ,,Ik denk dat het voor een aantal spelers een overweging kan zijn naar een andere club te gaan, als aan het einde van dit seizoen blijkt dat we volgend seizoen geen Champions League spelen. Het wordt dan ineens een ander seizoen. De UEFA Cup heeft toch niet de uitstraling die het een paar jaar geleden had. Alhoewel het een heel leuk toernooi kan zijn. Ervan uitgaande dat we de tweede plek wel halen en de groep grotendeels bij elkaar blijft, denk ik dat we met een goede voorbereiding verder door kunnen groeien. Dit seizoen hebben we niet altijd negentig minuten de concentratie vast kunnen houden. We hebben toch een aantal keer verloren, we worden geen kampioen dit jaar. Als we nog meer op elkaar ingespeeld raken, zullen we volgend seizoen voor elke tegenstander gevaarlijk worden."