Kenneth Perez is terug waar hij thuishoort

Kenneth Perez is terug waar hij thuishoort

Kenneth Perez zorgde op de laatste dag van 2007 voor wereldnieuws in Nederland. Hij zette zijn handtekening onder een contract bij Ajax, de club waar hij een paar maanden eerder nog afscheid van had genomen.

Dubai, 6 januari. Achter de grote glazen ramen van het Jumeirah Emirates Towers Hotel schittert in de verte de Perzische Golf. Hier hangt de geur van laptops, maatpakken en contractbesprekingen, maar sinds Ajax heeft ingecheckt ook een beetje de geur van voetbal. Het is dag drie van het trainingskamp. De Ajacieden hebben vanochtend getraind en bereiden zich voor op een vrije middag. Kenneth Perez heeft voordat hij met zijn collega’s Dubai gaat verkennen, nog wel even tijd om terug te blikken op de afgelopen avond. ,,Of het een typische Perez-goal was?", herhaalt hij de vraag in de luxueuze Cigar Lounge. ,,Was dat maar waar. Dat zou betekenen dat ik ze altijd zo zou maken."
Ajax speelde tegen Internazionale zijn eerste wedstrijd van het Mohammed bin Rashid Football Championship (Dubai Cup). Perez startte tegen de Italianen in de basis. Gewoon op nummer tien, achter de spitsen. In de zeventiende minuut van zijn tweede leven als Ajacied ramde hij de bal van ruim twintig meter het doel in en zette hij Ajax op 1-1. ,,Natuurlijk is het leuk als je bij je rentree meteen een stempel op de wedstrijd kunt drukken", zegt hij. ,,Ik was ook blij dat ik na afloop gewoon weer over voetbal kon praten. Na al dat geouwehoer over randzaken was het daar wel weer eens tijd voor."

Inderdaad was er de afgelopen periode weer genoeg commotie rondom Perez. Op 31 december werd bekend dat hij PSV zou verlaten om per direct terug te keren naar Ajax. Een spraakmakende transfer want een paar maanden eerder was hij nog vertrokken uit Amsterdam Zuidoost om bij PSV aan de slag te gaan. ,,Ik kan me best voorstellen dat er veel over deze transfer gezegd en geschreven is, want zoiets gebeurt natuurlijk niet zo vaak."
Perez vertrok bij Ajax omdat hij - zacht uitgedrukt - niet op één lijn zat met trainer Henk ten Cate. PSV-trainer Ronald Koeman zag het wel zitten in de Deen en haalde hem naar Eindhoven. Perez begon als vaste waarde in Eindhoven, maar toen Koeman naar Valencia vertrok en Jan Wouters het roer overnam, belandde hij op de bank. ,,Wouters legde me keurig uit waarom ik niet speelde. Dat kon ik wel waarderen. Ik bleef gewoon mijn best doen en de laatste wedstrijden speelde en scoorde ik ook gewoon weer." De interim-trainer van PSV was niet de oorzaak van het vervroegde vertrek. Het lag meer aan de clubleiding. ,,Zij maakten duidelijk dat ze voor mijn positie genoeg mensen hadden en wel wilden meewerken aan een transfer."

Die motie van wantrouwen bracht het één en ander in een stroomversnelling. Martin van Geel hoorde via via dat Perez weg mocht bij PSV. De technisch directeur van Ajax peinsde, overlegde, peinsde nog een beetje, overlegde nog iets meer en besloot het erop te wagen. Hij informeerde of Kenneth terug wilde komen bij Ajax. Waarom ook niet? Ajax was op zoek naar een nieuwe nummer tien, Perez is een uitstekende nummer tien. En bovendien: tussen Ajax en Perez is er nooit een conflict geweest.
Perez was gecharmeerd van de interesse van Ajax en zette alles even rustig op een rijtje. ,,Het was een kwestie van de plussen en de minnen tegen elkaar afwegen. Wat de grootste min was? Dat ik de club natuurlijk nog maar net had verlaten. Natuurlijk moet je je dan afvragen of het verstandig is om terug te komen." De plussen hadden duidelijk de overhand. ,,Ik heb gewoon iets met Ajax", zegt hij. ,,Altijd gehad en daar is ook nooit iets aan veranderd. In het voetbal is niets zeker - ik ben daar misschien wel het beste voorbeeld van- maar normaal gesproken is Ajax mijn laatste club. En daar ben ik best trots op. Ik hou van het shirt, van alles om de club heen. Ook het publiek in de ArenA spreekt me aan; lekker kritisch, altijd meer willen. Zo zit ik zelf ook wel een beetje in elkaar. Alleen, er is natuurlijk wel een grens. De supporters moeten altijd achter alle spelers blijven staan. Nu hoor je wel eens dat sommige Ajacieden liever uit dan thuis zouden spelen. Ik weet niet of dat waar is, maar van uitfluiten wordt niemand beter."

Perez voelt zich in ieder geval na drie dagen in Dubai al weer helemaal thuis binnen de selectie. ,,Op trainingskamp wen je heel snel weer aan elkaar want je trekt de hele dag met iedereen op. En ik ben maar heel even weggeweest, ik ken bijna iedereen nog van de club." Toen hij zich vrijdag bij de ArenA meldde werd hij meteen goed opgevangen door zijn collega’s. ,,De reacties van de spelers waren heel positief. Dat maakt ook wel duidelijk dat ik bij Ajax niet zo’n vervelende jongen was als vaak wordt gesuggereerd." Aan Perez kleeft inderdaad het stempel ‘lastig’. Hij weet dat meningen in het mediacircus van de voetballerij snel worden gevormd, maar stoort zich er wel af en toe aan. ,,Je hoort bijvoorbeeld vaak dat ik overal een basisplaats eis", legt hij uit. ,,Nou, dat is gewoon een leugen. In de voetballerij bestaat niet zoiets als een basisplaats. Zoiets wordt door één iemand de wereld ingeslingerd en iedereen neemt het klakkeloos over."
Bij Ajax is behoorlijk veel veranderd in de periode dat Perez bij PSV speelde. Natuurlijk is er een nieuwe trainer. ,,Adrie Koster maakt een goede indruk op me", zegt Perez. ,,Je merkt dat hij veel ervaring heeft. Ik heb nu een paar dagen met hem gewerkt en heb het gevoel dat het goed klikt tussen ons." Perez kan niet zeggen of de spelersgroep sterker of zwakker is dan de spelersgroep van vorig seizoen. ,,Er zijn een paar grote spelers vertrokken. Wesley Sneijder bijvoorbeeld, hij was heel belangrijk voor het team. Maar je moet niet te veel vergelijken, je moet je concentreren op het hier en nu. Met deze groep moeten we voor het kampioenschap gaan. We staan slechts drie punten achter. Als iedereen de wil heeft om te winnen, en dan heb ik het over de échte wil om te winnen, dan kunnen we heel sterk voor de dag komen. Ik zal er in ieder geval alles aan doen om Ajax succes te brengen. Ik ben eerzuchtig. Dat werkt niet altijd in mijn voordeel, maar het heeft me wel gebracht waar ik nu sta."

Fotografie Louis van de Vuurst.