Klas van meester Koeman gaat niet over

Ronald Koeman ziet de UEFA Champions League graag als een goede leerschool voor zijn talentvolle maar jonge ploeg. In de Nederlandse competitie wordt Ajax volgens de trainer niet altijd voldoende op de proef gesteld. Uit bij Club Brugge, in het zinderende Jan Breydelstadion, werden de Amsterdamse raspaardjes aan een zware test onderworpen, waarvan het resultaat een onvoldoende was. Club Brugge won met 2-1 en Ajax is Europees uitgespeeld.

Uitgerekend een van de oudere en meer geroutineerde spelers van Ajax, Tomás Galásek, moest daags voor de wedstrijd geblesseerd afhaken. Daardoor bleef Koeman over met een middenveld dat zonder twijfel bol staat van het talent, maar waarvan niet zo heel lang geleden werd gedacht dat het verdedigend te licht was.

Als er ooit een examen voor de jonge Ajacieden was, werd die dinsdagavond in Brugge afgenomen. In elke linie stelde Koeman minstens één tiener op. Het middenveld, met Nigel de Jong, Rafael van der Vaart en Wesley Sneijder, was gemiddeld slechts 19 jaar oud. Dit elftal was met de gemiddelde leeftijd van 21 jaar en 350 dagen het jongste dat ooit tijdens een Champions-Leagueduel in het veld werd gebracht. ,,Geef dit elftal drie jaar en we komen veel verder in de Champions League", sprak een teleurgestelde Koeman na afloop. ,,Maar krijg je die tijd en willen de spelers blijven?"

Ajax rest nu de strijd om het kampioenschap van Nederland. ,,Dan moeten we in ieder geval zorgen dat we volgend seizoen ook in de Champions League spelen. We kunnen ons nu weer van zondag tot zondag gaan voorbereiden op een wedstrijd, maar dat is iets waar ik vandaag uiteraard weinig aan heb."

De trainer was niet tevreden met het spel van zijn jeugdige pupillen, zeker niet hoe zij in de eerste helft speelden. ,,Als je kracht tekort komt, moet je het voetballend oplossen. Maar we slaagden er niet in uit de duels te blijven en leden teveel balverlies. Dat kwam mede door de slechte staat van het veld."

Ook over zijn doelman Lobont was de coach van Ajax matig te spreken. ,,Met een goede Lobont vallen die twee goals niet. Maar het gaat te ver om de nederlaag op hem af te schuiven, want weinigen haalden hun normale niveau."

Ajax begon nerveus aan het cruciale duel. De Amsterdammers konden de bal in het begin niet in de ploeg houden en werden na vier minuten al bijna verrast toen een bal uit een corner van richting werd veranderd en net naast het doel van Bogdan Lobont rolde. Twee minuten later leek Brugge succes te hebben met zijn openingsoffensief, maar Lange kopte naast uit zeer kansrijke positie.

Uit vrijwel elke corner was Brugge gevaarlijk. De thuisploeg profiteerde van het fysieke overwicht en Ajax kon daar met zijn techniek weinig tegen uitrichten, aangezien goed voetbal op het soms keiharde veld zeer moeilijk was. Toch kreeg Ajax in de tiende minuut onverwacht een grote kans, toen Mitea na slordig uitverdedigen van Brugge van dichtbij mocht schieten. De bal rolde langs de verkeerde kant van de paal.

Na een klein kwartier ging de ergste storm liggen. Van der Vaart werd door Ibrahimovic in stelling gebracht en zijn afstandsschot ging rakelings naast. Lang bleven de Ajacieden het vervolgens proberen met verre trappen, maar die waren een gemakkelijke prooi voor de Bruggelingen. Als de Amsterdammers het een keer met een korte combinatie probeerden, ontstond er wel direct gevaar. Na ruim twintig minuten was het weer Van der Vaart die dicht bij een treffer was.

Toch was het Club Brugge dat het eerste toesloeg. Een aanval aan de rechterkant werd door onvoldoende Ajax-spelers verdedigd en de voorzet was een prooi voor Rune Lange, die koppend Lobont passeerde in de 27ste minuut: 1-0. Vijf minuten later kreeg Nigel de Jong een uitstekende kans om Ajax weer langszij te brengen toen de bal uit een hoekschop pardoes voor zijn voeten viel. De Amsterdammer rekende echter niet op het buitenkansje en produceerde een rollertje.

Het was echter de thuisclub die voortdurend het beste van het spel had. De Ajacieden brachten doelman Lobont te vaak in problemen door de bal slecht terug te spelen op het hobbelige veld. Vaak kon de Roemeen niets anders doen dan de bal over de zijlijn schieten, waarna weer een gevaarlijke Brugse aanval volgde. Het zal het zelfvertrouwen van de sluitpost geen goed hebben gedaan. De ploeterende Amsterdammers werden onverwacht weer in het zadel geholpen toen Van der Heyden in de 42ste minuut een voorzet van Mitea met de hand stopte. Wesley Sonck, niet erg populair in Brugge, bleef ijzig kalm onder het fluitconcert dat van de tribune rolde en benutte de strafschop feilloos: 1-1.

Ajax begon beter aan de tweede helft, maar de steeds slechter wordende grasmat speelde een belangrijke rol in het stoppen van het combinatievoetbal van Ajax. Na een kwartier ontsnapte Ibrahimovic aan de buitenspelval maar de Zweed kreeg de voorzet vanaf de achterlijn niet bij een teamgenoot. Brugge was ook in de tweede helft voortdurend dreigend maar na een uur spelen leek Ajax te beseffen dat er voor hen misschien ook wel wat te halen viel. Mitea, De Jong en vooral na 69 minuten Ibrahimovic kwamen in kansrijke postitie, maar troffen nog geen doel. ,,Toen Ibrahimovic die kans miste, dacht ik 'nu kunnen we winnen'", verklaarde Brugge-coach Sollied na afloop. ,,In de tweede helft waren de ploegen aan elkaar gewaagd en werd duidelijk dat wie zou scoren, zou gaan winnen.''

Koeman besefte dat er extra routine op het middenveld bij moest en hij verving na 71 minuten Ibrahimovic voor Jari Litmanen, waarna Rafael van der Vaart in de spits ging spelen. Zeven minuten later, met Celta de Vigo op voorsprong in Milaan, moest ook Mitea naar de kant. Hij werd vervangen door Tom Soetaers. Ajax moest winnen om te overleven in de Champions League. Sonck en Van der Vaart liepen elkaar echter in de weg bij een diepe bal van Litmanen en Sonck kopte een corner van Soetaers net naast.

Maar in de 84ste minuut brak Club Brugge het verzet van de Amsterdammers. Een geblokt schot van Litmanen leidde tot een Brugse counter waaruit Saeternes scoorde: 2-1. Ajax moest alles of niets spelen en deed dat met Jelle van Damme in de spits, die in de plaats was gekomen van verdediger Zdenek Grygera.

Door de ontstane ruimte kreeg Club goede kansen maar deed daar niets mee. Ajax was in de extra tijd toch nog dicht bij de gelijkmaker maar de kopbal van Van der Vaart uit een goede pass van Litmanen werd nog net onschadelijk gemaakt. De jonge Ajacieden bleven na de nederlaag en de winst van Celta de Vigo helemaal met lege handen achter. De Spanjaarden en de Italianen gaan verder in de UEFA Champions League en Club Brugge vervolgt zijn Europese avontuur in het UEFA-Cuptoernooi. Voor Ajax rest nou juist die competitie waarvan Koeman vindt dat zijn talenten er te weinig getest worden: de Holland Casino Eredivisie.