Koeman is tevreden maar hij blijft kritisch

Eigenlijk is het een rare situatie: vorig seizoen stond Ajax aan het eind van de rit met lege handen. De club pakte geen enkele prijs in de jaargang 2002-2003, maar werd alom bejubeld vanwege met name de successen in de Champions League. Dit seizoen wordt er met minder enthousiasme over Ajax gesproken maar hebben de Amsterdammers inmiddels het landskampioenschap binnengehaald. ,,Dat het niet altijd even goed draait, ligt ook deels aan de grote hoeveelheid blessures die we hebben. Als je dan toch kampioen wordt, heb je een goede groep'', zegt trainer Ronald Koeman.

Met de titel op zak houdt Ronald Koeman het seizoen 2003-2004 tegen het licht. Koeman is blij met zijn tweede kampioensschaal, maar hij blijft zichzelf en zijn team voortdurend analyseren en plaatst waar nodig kritische kanttekeningen. Het doel van Ajax moet zijn om onderscheidend voetbal te spelen en dat is er deze jaargang niet altijd van gekomen, geeft de trainer toe. De lat zou dit seizoen nog hoger gelegd worden. ,,Ik leg de lat altijd wel hoog'', verklaart Koeman. ,,Soms was het teleurstellend. De vooruitgang in de groep is niet altijd naar tevredenheid. Deels komt dit door de vele blessures die we in de groep hadden. Dan heb je het soms moeilijk. Als je dan toch kampioen wordt, heb je een goede en grote groep. Het ideaal is goed spelen en winnen, maar dat kan niet altijd meer. Wat we iets te vaak nagelaten hebben is om wedstrijden vroegtijdig te beslissen. We moeten niet vergeten is dat het grootste deel van deze selectie erg jong is. Dan kan het wat wisselvallig zijn. Ik denk echter wel dat de winst van dit seizoen is dat een aantal jonge jongens een goede ontwikkeling heeft doorgemaakt.''

Ajax kende dit voetbaljaar veel nieuwe gezichten en ook dat is een van de oorzaken dat de ploeg af en toe zoekende was, legt Koeman uit. ,,De stap naar Ajax is groot, groter dan menigeen denkt. Eigenlijk mag je uit iemands eerste seizoen niet teveel conclusies trekken. Je ziet ook dat bijna alle nieuwe spelers te maken hadden met blessures. Toch hebben de aankopen wel een bijdrage geleverd aan het resultaat.''

Koeman deelt de visie dat Ajax onderscheidend voetbal moet spelen en dat de club op de echte 'Ajax-manier' wil opereren. Gemakkelijk is dat echter niet. ,,Het is goed om ergens naartoe te werken maar af en toe moet je pas op de plaats maken. De speelwijze van Ajax is moeilijk in de uitvoering, zeker als je het met buitenlandse spelers moet doen. Nu is het zelfs niet mogelijk. Natuurlijk heb ik ook genoten van het Ajax van 1995, dat met jongens uit de eigen opleiding en fantastische buitenlandse spelers zulk mooi voetbal liet zien. En op lange termijn zul je je eigen stijl moeten spelen om internationaal succes te behalen. Want als je financieel probeert te concurreren met clubs uit de toplanden, leg je het altijd af.''

Omdat het grote geld buiten Nederland verdiend kan worden, bestaat er altijd het gevaar dat Ajax belangrijke spelers kwijtraakt. Toch voelt Koeman zich geen trainer die spelers opleidt voor andere clubs. ,,Je weet dat je bij Ajax te maken krijgt met vertrekkende spelers. Liever wil ik natuurlijk dat het grootste deel van dit team bij elkaar blijft, maar als er spelers weggaan, werk ik gewoon door met degenen die blijven. Het is alleen niet prettig als er wisselingen plaatsvinden als je al begonnen bent, zoals dit seizoen gebeurde. En dat terwijl we al vrij snel klaar moesten zijn voor de voorronde van de Champions League, omdat het halen van die Champions League bepalend was voor het seizoen. Volgend seizoen zou het echter weer kunnen gebeuren dat spelers laat nog van club wisselen, omdat veel mensen eerst het Europees kampioenschap afwachten.''

Ajax haalde de eerste ronde van de Champions League en leek aanvankelijk door te dringen naar de volgende ronde toen het thuisoverwinningen boekte tegen Club Brugge en Celta de Vigo. Buiten de ArenA ging het de Amsterdammers echter minder goed af en de club was Europees zelfs helemaal uitgespeeld na de 2-1 nederlaag bij Club Brugge. Het middenveld van Ajax, zonder Tomás Galásek maar met de drie jonkies Rafael van der Vaart, Wesley Sneijder en Nigel de Jong, werd overlopen door de bonkige Belgen. ,,Brugge-uit zou ik volgende keer anders doen'', zegt Koeman eerlijk. ,,Als trainer leer je altijd bij. Over de lange termijn vind ik dat ik geen fouten heb gemaakt. Maar sommige details kunnen altijd verbeterd worden. Hoe wedstrijden verlopen, de wissels die je pleegt. Wij zijn als trainersstaf ook zeer kritisch op onzelf en we hebben overal een mening over. Na elke wedstrijd evalueren we ook onze eigen prestatie. Je wordt beoordeeld op je laatste wedstrijd.''

Uit zijn grote en talentrijke selectie haalt Koeman ook een aantal spelers naar voren ter evaluatie. ,,Maxwell steekt er wat mij betreft bovenuit. Hij is zeer getalenteerd en heeft zich defensief ook goed ontwikkeld. Tomás Galásek is heel belangrijk voor het elftal en is ook een fantastische jongen binnen de groep. Johnny Heitinga is heel goed teruggekomen van zijn blessure. Ik had niet verwacht dat hij al zo ver zou zijn op die positie in het centrum. Toen ik coach werd bij Ajax, speelde hij rechtsback of hij speelde soms helemaal niet. Zodra hij terug was van zijn blessure, heb ik hem de kans gegeven om een periode als centrale verdediger te opereren en dat heeft hij, op ADO Den Haag uit na, prima ingevuld. Rafael van der Vaart kan niet ieder jaar zo'n hoog rendement halen als vorig seizoen, maar de man heeft wel grote kwaliteiten. Wesley Sneijder kende pieken en dalen. Als hij in vorm is, is hij zeer goed maar we kunnen nog niet verwachten dat hij altijd zo speelt zoals tegen Schotland.''

Het kampioenschap, het tweede van trainer Koeman met Ajax, voelt wat meer als 'zijn' landstitel. ,,Als je halverwege instapt, heb je niet de kans gehad om de planning voor een heel seizoen te maken. In het vorige kampioenschap heb ik natuurlijk ook wel de hand gehad, maar je speelt eigenlijk met spelers van een ander. Nu heb ik het hele seizoen kunnen werken met deze groep. Aan de andere kant was die vorige titel op een bepaalde manier wel bevredigender. Ajax was eindelijk daar terug waar het wilde zijn, na een periode vol negativiteit. In mijn eerste wedstrijd als coach van Ajax, tegen Fortuna Sittard, zaten er geloof ik maar 28 duizend mensen op de tribune. Later werd het weer zoals het in de eerdere periodes was en ook nu nog zit het stadion elke wedstrijd vol.''