Kruispunt van een carrière

Kruispunt van een carrière

John Heitinga is bezig aan zijn zevende seizoen in de A-selectie van Ajax. Of de 24-jarige Alphenaar daar deze zomer meteen een achtste jaar aan vastplakt is nu nog niet zeker. Een verhaal over een voetballer op het kruispunt van zijn carrière.

Het is twee dagen na de met 6-1 gewonnen thuiswedstrijd tegen AZ. Wat betreft speelminuten in officiële wedstrijden heeft John Heitinga op dit moment nog een score van honderd procent. Als enige Ajacied speelde hij alles: 1620 minuten Eredivisie, 180 minuten voorronde Champions League, 210 minuten UEFA Cup, 210 minuten KNVB Beker en 90 minuten Johan Cruijff Schaal. ,,Maar daar komt zondag in ieder geval verandering in,’’ zegt hij vooruitblikkend op de competitiewedstrijd tegen NEC. ,,Dan ben ik er niet bij vanwege een schorsing.’’
Alles spelen, nooit gewisseld worden, niet geblesseerd zijn: het zegt wat over hoe Heitinga zich voelt. Hij zit lekker in zijn vel, is topfit, barst van het vertrouwen. Het is een positieve vicieuze cirkel waar hij zich in bevindt. ,,Hoe meer je speelt, hoe lekkerder je je voelt,’’ zegt hij. ,,Maar het belangrijkste is dat je fysiek in orde bent. Daar begint alles toch mee.’’ Toen hij een paar seizoenen geleden ineens een mindere periode beleefde, was dat niet het geval. ,,Ik had toen beter op mezelf moeten passen,’’ weet hij nu. ,,Ik was licht geblesseerd, maar speelde toch. Daar ging ik zeker niet beter van spelen. Maar ik til niet zo zwaar aan die tijd hoor. Het is heel normaal als je als jonge speler een keer een terugval beleeft.’’

Die mindere periode ligt ver achter hem. Afgelopen seizoen was hij weer één van de vaste waarden in Ajax 1. Hij speelde 32 van de 34 competitiewedstrijden en sprak zelf van het beste jaar uit zijn carrière. De lijn die de 31-voudige international vorig seizoen heeft ingezet, trekt hij nu door. Hij wordt steeds stabieler, groeit dankzij zijn ervaring steeds meer uit tot de leider op het veld. De prestaties van de Alphenaar blijven niet onopgemerkt in het buitenland. Hij staat serieus in de belangstelling van diverse clubs, waaronder Atlético Madrid. Heitinga laat die belangstelling voorlopig aan zich voorbijgaan. ,,Ik beslis voordat het EK begint over mijn toekomst,’’ zegt hij. ,,Nu ben ik er nog niet uit. Misschien vertrek ik, maar het kan ook zijn dat ik bij Ajax blijf. Ik loop hier al sinds mijn zevende jaar rond, heb ontzettend veel meegemaakt. Mijn hart is rood-wit en ik voetbal hier ook nog altijd met heel veel plezier.’’

John Heitinga: ,,Misschien vertrek ik, maar het kan ook zijn dat ik bij Ajax blijf. Mijn hart is rood-wit en ik voetbal hier nog altijd met heel veel plezier’’ John Heitinga: ,,Misschien vertrek ik, maar het kan ook zijn dat ik bij Ajax blijf. Mijn hart is rood-wit en ik voetbal hier nog altijd met heel veel plezier’’

Toen Heitinga enige tijd geleden te gast was bij AT5-programma FC Godenzonen vroeg Peter R. de Vries hem of hij de ‘Mister Ajax-fakkel’ zou willen overnemen van Sjaak Swart. Kortom: of hij Swarts’ record van 463 competitiewedstrijden zou willen overtreffen. ,,Dat soort vergelijkingen raken me wel,’’ geeft Heitinga toe. ,,Ik heb er met Sjaak ook wel eens om gelachen. Zei ik: ‘Ik ga meer wedstrijden spelen voor Ajax dan jij’. En hij heeft me ook wel eens verteld dat hij me het wel zou gunnen. Maar ik heb altijd de ambitie gehad om ooit een keer in het buitenland te voetballen. En een échte “Mister Ajax” speelt alleen bij Ajax, dus wat dat betreft zal ik Sjaak niet overtreffen.’’
De beslissing valt dus in de zomer. Eerder verlaat hij de club niet. ,,Ik concentreer me nu nog gewoon helemaal op Ajax. Er kunnen hier dit seizoen nog mooie dingen gebeuren. We hebben een ijzersterk elftal en doen nog volop mee voor het landskampioenschap. De titel is zó belangrijk. Ik heb het gelukkig al twee keer mee mogen maken. Een kampioenschap is prachtig en je plaatst je natuurlijk meteen voor de Champions League.’’

Ajax leek in december even het spoor helemaal bijster. De ploeg won alleen uit bij Willem II. Duels met NAC en Excelsior gingen verloren en tegen FC Twente en VVV-Venlo werd gelijkgespeeld. ,,Dat is een maand om heel snel te vergeten,’’ zegt Heitinga. ,,Natuurlijk hadden we te maken met geblesseerde spelers, maar dat mag geen excuus zijn. Van Excelsior mogen we nooit verliezen, tegen VVV mogen we nooit punten verspelen. Het is moeilijk te verklaren hoe dat komt. Het gebeurt gewoon. Niet leuk, want ik kan totaal niet tegen mijn verlies. Gelukkig is de schade beperkt gebleven.’’
Omdat directe concurrenten Feyenoord en PSV ook punten morsten, bedroeg de achterstand van Ajax op de Rotterdammers en Eindhovenaren in de winterstop slechts drie punten. Ajax bereidde zich in Dubai voor op de tweede seizoenshelft. Daar maakten de Amsterdammers in oefenwedstrijden tegen Internazionale en VfB Stuttgart een sterke indruk. Natuurlijk ook dankzij de terugkeer van Kenneth Perez, Edgar Davids en Leonardo. ,,Het is belangrijk dat die jongens terug zijn. Ze hebben veel ervaring en brengen ook extra kwaliteit. Neem Leonardo bijvoorbeeld. Toen hij er zondag tegen AZ inkwam, ontstond er meteen dreiging. Hij liet de verdediging van AZ meteen naar achteren lopen.’’

De hervatting van de competitie verliep vervolgens uitstekend met een klinkende 6-1-zege op AZ. Ajax steeg meteen van plaats drie naar plaats twee op de ranglijst. ,,Een uitstekende teamprestatie,’’ zegt Heitinga. ,,Hopelijk kunnen we dit vasthouden. De komende weken zijn gewoon ontzettend belangrijk voor ons.’’ Ajax speelt 30 januari thuis tegen PSV, vier dagen later komt Feyenoord naar de ArenA. ,,Er hoeft nog niets beslist te zijn, maar na de wedstrijd tegen Feyenoord weten we waar we staan.’’