Kwaliteit voorin maakt verschil met Excelsior

Als Ajax afgelopen dinsdag tegen Valencia de beste Champions-Leaguewedstrijd speelde van het seizoen, dan was het duel tegen Excelsior de slechtste competitiewedstrijd van deze voetbaljaargang. Gelukkig kostte het geen punten, want dankzij twee goals van Ibrahimovic wonnen de Amsterdammers met 2-1. Excelsior-trainer Adrie Koster verwoordde de wedstrijd in een korte zin. ,,Als er een moment was dat we van Ajax hadden kunnen winnen, dan was het vandaag wel."

Ronald Koeman gaf deze middag aan twee Ajacieden rust. Vooraf had de trainer gezegd dat hij er geen voorstander was, veel spelers te sparen voor de Champions League. Want de competitie is erg belangrijk, aangezien alleen de tweede plaats recht geeft op het spelen van voorronde Champions League. Maar Galásek en Chivu mochten de wedstrijd voor het duel tegen AS Roma - dat woensdag op het programma staat - vanaf de bank bekijken.

Daar zullen ze niet rustig hebben gezeten. Want Ajax begon nonchalant en mat aan het duel. Koeman had daarnaast ook voor een zeer verdedigend spelconcept gekozen. De viermansdefensie kreeg zelfs steun in het centrum van Yakubu, die als een echte nummer vier speelde. Op het middenveld moesten Maxwell, Sneijder, Van der Vaart en Pienaar voor de aanvoer naar Zlatan zorgen.

Veel hielp die verdedigende opstelling niet, want al in de vierde minuut kon Cecilio Lopes de score openen. Het was het eerste in Amsterdam gescoorde doelpunt van de Rotterdammers in twintig jaar. Ajax leek niet te wanhopen door de snelle achterstand, maar bleef onachtzaam en het leek wel of de spelers keer op keer een seconde te laat in de gaten hadden waar de bal heen ging. Daardoor kregen de gasten zelfs mogelijkheden om de score op te voeren. Waarin ze overigens niet slaagden. ,,We hebben in het begin echt verzaakt ”, vond Koeman. ,,Ik was dan ook in de rust zeer ontevreden over de eerste helft. Misschien dat we verrast waren doordat Excelsior één-tegen-één speelde, maar het mag niet gebeuren dat we zo slecht voetballen.”

Toch zette Excelsior er niet zo’n gang in. Ajax kreeg wel kansjes, maar ook voorin ontbrak de échte scherpte. Daarnaast zat doelman Cor Varkevisser er een aantal malen goed bij. ,,Het is blijkbaar toch moeilijk voetballen na een Champions-Leaguewedstrijd”, zocht Koeman naar oorzaken.

Maar na 25 minuten was het wel raak. Van der Vaart tikte de bal keurig door op Zlatan Ibrahimovic en de Zweed schoot zijn elfde van het seizoen binnen, 1-1. Van der Vaart had haast, want hij plukte de bal direct uit het doel. Hij wilde afrekenen met de Rotterdammers. Zo dachten veel van zijn ploeggenoten er echter niet over. Want wat Ajax in de eerste helft aan het publiek voorschotelde, was niet geweldig. André Bergdølmo zag tot zijn opluchting dat Lopes in de 36ste minuut niet van een verkeerde pass kon profiteren.

Meer dan een gelijke stand zat er in de eerste helft niet in, hoewel vooral Maxwell wel de mogelijkheden kreeg. In de rust liep Cristian Chivu zich warm en de aanvoerder kwam in het veld voor Bergdølmo. ,,Ik was ontevreden over Bergdølmo”, verklaarde Koeman. ,,Ik verwacht juist van een oudere speler dat hij de organisatie neerzet. Vanuit zijn ervaring weet hij hoe het is om competitiewedstrijden te spelen tussen de Champions League in. Daardoor had ik meer van hem verwacht en was ik teleurgesteld over hem.” Voor Chivu was dit duel zijn honderdste competitiewedstrijd voor Ajax.

Ajax kwam verbeten uit de kleedkamer. De spelers waren feller, joegen beter op de bal en gingen de duels scherper aan. Bijna leverde dat een snelle treffer op, maar de lob van Ibrahimovic eindigde op de lat. De felheid duurde echter nog geen kwartier. Daarna gingen de duels weer verloren, kwamen de passes niet aan en faalden de combinaties jammerlijk.

Maar gelukkig heeft Ajax Zlatan Ibrahimovic. Hij had vanmiddag aan een paar momenten genoeg. Negen minuten voor tijd ontving de spits, die ondertussen hulp had gekregen van Boukhari, de bal uit een inworp. Hij schudde zijn tegenstanders af en schoot prima binnen. Zijn twaalfde van het seizoen en een belangrijke voor Ajax. Feyenoord had namelijk nipt gewonnen van NEC en als Ajax punten zou verspelen, waren de Rotterdammers wel erg dicht bij gekomen. ,,We hebben gewonnen omdat we voorin kwaliteiten hebben”, analyseerde Koeman. ,,Dat we vermoeid raken is logisch, maar niet in het eerste halfuur.”

Naast een ontevreden Koeman zat een tevreden Adrie Koster. ,,Deze wedstrijd hebben we onbevangen gespeeld. We hebben het Ajax knap lastig gemaakt, waarbij we werden geholpen door de snelle voorsprong. Zelfs de 0-2 had kunnen vallen, maar dan valt toch de gelijkmaker en weet je dat je het moeilijk krijgt. We hebben nog lang stand gehouden en ondanks het verlies kunnen we hier vertrouwen uit putten.”

Of Ronald Koeman na de wedstrijd met vertrouwen richting Rome gaat, is de grote vraag. Een vraag is ook of hij daar kan beschikken over Hatem Trabelsi. De verdediger raakte aan zijn enkel geblesseerd en moest ook worden gewisseld. Volgens de trainer is het onzeker of Trabelsi woensdag ka spelen.