Liverpool gelukkigste in spektakelstuk

Vijftien jaar geleden was Deportivo Alaves in alle opzichten failliet. Dit seizoen stootte de Spaanse club als debutant door naar de finale van de UEFA-beker. In Dortmund vochten de Basken tegen grootmacht Liverpool, club van oud-Ajacied Jari Litmanen, zich tot drie keer toe knap terug van een achterstand. Drie minuten voor het einde van de verlenging kopte Geli in eigen doel en bezorgde de Engelsen de winst, 5-4. Liverpool speelt op 28 juli tijdens het Amsterdam Tournament tegen Ajax.

Liverpool - Alaves was geen spectaculair affiche voor een Europese finale, maar ontaardde wel in een spectaculaire wedstrijd. Sterker, het werd een van de boeiendste finales in de historie van de Europese finales. Want er werden zoveel fouten gemaakt en de teams speelden zo vol passie en met het vurige verlangen te winnen.

Beide teams staan erom bekend dat ze loeren op de counter en drijven op een sterke defensie. De Engelsen ontrafelden in de eerste helft de verdediging van Alaves. Maar na een 2-0 en 3-1 voorsprong kwam Alaves binnen zeven minuten terug op 3-3, waarbij de defensie van Liverpool grote scheuren vertoonde.

Liverpool - Alaves was op papier wel een ongelijke strijd. De Engelse grootmacht contra de bescheiden ploeg uit Baskenland die voor de de finale slechts twaalf internationale duels speelde tegen Liverpool 186.

Liverpool, dat woensdagavond zonder de geblesseerde Litmanen speelde, heeft alles wat Alaves niet heeft: uitstraling, een roemrucht verleden, een welgevulde prijzenkast en een veel forser budget. De finaleplaats was voor de Spanjaarden al een prijs op zich. Liverpool won dit seizoen al twee titels: de League Cup en zaterdag de FA Cup.

Opwindend voetbal speelt Liverpool allerminst, maar Houllier investeerde miljoenen in nieuwe spelers en paste ook eigen jeugd in, zoals Gerrard en Owen. Maar in Dortmund maakte veteraan McAllister de meeste indruk. Hij was op het middenveld steeds gevaarlijk met zijn passes, scoorde via een penalty en stond aan de basis van twee goals, de 1-0 en de 4-3. De Schot was zef uitblinker doordat Gerrard geen stempel kon drukken op de wedstrijd.

De wedstrijd was al na vier minuten opengebroken. Na een afgemeten voorzet van veteraan McAllister, kopte verdediger Babbel de bal hard in, 1-0. Alaves had dit seizoen nog geen wedstrijd buiten Spanje verloren, maar was in het Westfalenstadion in de eerste twintig minuten geen schim van de ploeg die zoveel indruk maakte tijdens de Europese toernee.

Liverpool overrompelde Alaves en na zestien minuten was het al 2-0. Na een dieptepassje van Owen maakte Liverpools grootste talent Gerrard met een hard schot een doelpunt. Alaves moest toen wel aanvallen en met Alonso kwam er een tweede spits in.

Koud in het veld scoorde Alonso. Tussen de Engelse verdedigers in bracht hij zijn ploeg met een kopbal terug in de wedstrijd. Alaves kwam sterk terug en kreeg enkele goede kansen, zoals via Moreno. Doelman Westerveld toonde in die fase een paar keer zijn klasse en hield zijn ploeg op de been. De Tukker speelde nota bene met een gebroken pink.

In de fase dat Alaves meer dreiging had, kwam Liverpool op 3-1. Owen werd aangetikt, waarna McAllister kort voor rust vanaf elf meter scoorde. Kort na de hervatting toonde Alav'es aan niet voor niets in de finale staan. De ploeg, waarin Jordi Cruijff niet echt opviel, kwam binnen zeven minuten op gelijke hoogte door twee treffers van Moreno.

In de 65e minuut moest Moreno vol verbijstering naar de kant. Door de wissel ging Cruijff kort achter spits Alonso spelen. Bij Liverpool moest de tegenvallende aanvaller Heskey plaatsmaken voor Fowler, teneinde meer druk te zetten. Want ook Owen (twee keer succesvol in de FA Cup) kwam niet uit de verf. Die opzet lukte. Na een splijtende pass van McAllister schoot Fowler de 4-3 binnen.

Liverpool leek de winst binnen te hebben, maar typerend voor de wedstrijd was de gelijkmaker in de slotminuten. Westerveld tastte mis op een hoekschop, waarna Cruijff met zijn hoofd de stand op 4-4 zette en zijn ploeg zo in de race hield. In de verlenging gebeurde er weinig, behalve de twee rode kaarten voor twee spelers van Alaves. Op een moment dat beide ploegen rekenden op een strafschoppenserie kopte Geli in eigen doel. Ontroostbaar was hij.