Memorabel openingsduel in 1997

Memorabel openingsduel in 1997

Ajax opent de competitie zondag in eigen huis tegen Vitesse. In het seizoen 1997-1998 was Ajax - Vitesse ook de openingswedstrijd. Na het tegenvallende seizoen ervoor, waarin Ajax op de teleurstellende vierde plaats in de eredivisie eindigde, moest de Deen Morten Olsen weer voor nieuw elan worden. De thuiswedstrijd tegen Vitesse zorgde voor een bliksemstart en bleek uiteindelijk de opmaat naar een schitterend seizoen.

Een jaar daarvoor had het ook een schitterend seizoen moeten worden, maar dat werd het allesbehalve. Ajax, nummer twee van Europa, acteerde voor het eerst in de nieuwe Amsterdam ArenA en niemand twijfelde aan een vierde kampioenschap op rij. Het liep anders. Ajax draaide het gehele jaar stroef, al haalde het nog wel de halve finale in de Champions League. Het bleek het laatste wapenfeit van het 'gouden Ajax', dat een maand later afscheid nam van succesoach Louis van Gaal.

Ajax haalde ruim voor de seizoensstart Morten Olsen binnen als nieuwe trainer. Met een rits nieuwe aankopen als Sunday Oliseh, Andrzej Rudy, Benni McCarthy, Michael Laudrup en Shota Arveladze moest Ajax weer van nieuw elan worden voorzien. Bewezen topspelers als Marc Overmars en Patrick Kluivert waren dan wel vertrokken, de basis van het elftal was nog steeds gestoeld op het succesvolle Ajax: van der Sar in het doel, de gebroeders De Boer, Litmanen en ervaren rot Danny Blind.

Ajax opende thuis, tegen Vitesse. Na acht minuten lag de eerste bal al in vijandelijke doel, toen de Pool Rudy de bal achter doelman Sander Westerveld schoof. Tien minuten later was het 2-0 door Tijjani Babangida, op aangeven van Richard Witschge. Na rust voerde Ajax de score verder op. Oliseh scoorde dankzij één van zijn befaamde afstandsschoten 3-0, waarna Arveladze en Kreek de score naar 5-0 tilden. Michel Kreek? Ja, de Vitessenaar scoorde in eigen doel.

Ajax pakte de koppositie en stond die niet meer af. De volgende uitwedstrijden tegen Fortuna Sittard en FC Utrecht eindigden in 0-5 en 1-7, en het eerste puntverlies volgde pas in de twaalfde wedstrijd. Uit bij Roda JC kwam Ajax niet verder dan 1-1. Het bleek een spaarzame uitglijder te zijn, want Ajax eindigde de competitie met een recordaantal van 89 punten. Met een doelsaldo van +90 was er zelden een terechtere kampioen dan Ajax in dat seizoen.

In datzelfde jaar won Ajax ook de KNVB Beker, waar het in de finale PSV versloeg met 5-0. In Europa werd de kwartfinale van de UEFA Cup bereikt, waarin Spartak Moskou over twee wedstrijden te sterk was. Al met al bleek die openingswedstrijd tegen Vitesse een voorproefje voor een van de meest succesvolle seizoenen uit de clubgeschiedenis. Aanstaande zondag is Vitesse weer de tegenstander in de seizoensouverture, waarin Ajax op jacht gaat naar een unicum: vijf landstitels op rij.

Tekst: Ajax.nl/Thijs Nabben
Foto: Ajax.nl/Louis van de Vuurst