'Mensen onderschatten hoe moeilijk keepen is'

Het jaar 2002 was een goed jaar voor Ajax. En voor keeper Joey Didulica was het wel meer. ,,Het is tot nog toe geweldig'', zegt de vriendelijke Australiër. ,,Ik heb een grote glimlach op mijn gezicht. Wat een fantastisch jaar voor de club. Alles is anders geworden. We hebben een nieuwe coach gekregen, werden kampioen, wonnen de beker en plaatsten ons voor de tweede ronde van de Champions League. Ajax is herboren.''

,,Ik mag ook niet klagen over mijn eigen prestaties. Ik maakte mijn debuut bij Ajax en heb zo’n twintig wedstrijden kunnen spelen. Waaronder een paar in de Champions League’’, zegt de 25-jarige Didulica. Zijn optreden in de Champions-Leaguewedstrijden tegen Olympique Lyonnais en vooral Valencia was uitstekend en trok internationaal de aandacht op de tot dan toe relatief onbekende doelman. ,,Als je goed speelt tegen Spaanse ploegen, willen ze je hebben want zij vinden dat ze in de sterkste competitie in Europa spelen en als je het tegen hen goed doet, kan je tegen iedereen goed spelen.’’ Dat hij uitblinkt in een seizoen waarna zijn contract bij Ajax afloopt, noemt Didulica geluk. ,,Ik had geen beter moment kunnen uitkiezen. God moet meegekeken hebben.’’ Sterk spelen op het hoogste Europese niveau en transfer-vrij zijn, maakt hem een goede optie voor elke club.

Maar denk niet dat Joey Didulica, die eerder speelde voor het Australische Melbourne Knights en Ajax-filiaal GBA in België, per se weg wil bij Ajax. Hij heeft het uitstekend naar zijn zin in Amsterdam, ondanks de zware concurrentie van Maarten Stekelenburg en Bogdan Lobont. ,,Het is gezonde concurrentie’’, zegt hij. ,,We zijn goede vrienden. We zijn allemaal jong en ambitieus, en we willen alledrie spelen, maar het is niet persoonlijk. De concurrentiestrijd zorgt ervoor dat we onszelf dwingen om nog harder te werken, maar er is geen rivaliteit.’’
Didulica vindt dat elke club drie keepers nodig heeft, net als elke club drie spitsen moet hebben. Hij vindt ook dat de drie doelmannen van Ajax evenveel talent hebben. ,,Je kan een muntje opgooien’’, zegt de Australiër. ,,W hebben ook ongeveer dezelfde hoeveelheid ervaring. Ajax heeft geluk. Geen ander team heeft drie van zulke goede keepers.’’

De drie hebben allen al te maken gehad met blessures. Dat kan gebeuren, vindt Didulica. ,,Mensen zeggen wel eens dat het aan de trainingsmethoden ligt, maar dat is het helemaal niet. Niemand blijft vrij van blessures. Kijk maar naar die ongeveer veertig contractspelers die hier in het eerste en tweede spelen. Die zijn allemaal wel eens geblesseerd.’’ Maar, legt Didulica uit, keeper is een unieke positie. ,,Je kan, zeg maar, een verdediger op het middenveld zetten, maar niet een middenvelder op doel.’’

Doel verdedigen is een kunst, volgens Joey Didulica. ,,De meeste mensen onderschatten hoe moeilijk het is. En hoe belangrijk een keeper is. Het is zo makkelijk oordelen als je het spel maar vanuit een of twee hoeken ziet. De ballen zwenken uit als ze van afstand geschoten worden en als het regent worden ze glad. Vaak staan er vijf of zes spelers voor je neus als iemand schiet. En je moet goed zijn met je armen en je benen. Neem nou die keeper van AS Roma. Toen we tegen hen speelden, stuiterde een bal op vlak voor hem en raakte zijn kin. Zlatan scoorde en iedereen gaf de keeper de schuld. Maar het had iedereen kunnen overkomen. Let wel, ik was blij dat het hem overkwam, want wij wonnen die wedstrijd’’, lacht Didulica.

The Rock, zoals zijn bijnaam bij Ajax luidt, wordt vaak een ‘kamikazekeeper’ genoemd. ,,Ik ben het daar niet mee eens’’, laat Didulica weten. ,,Ze zeggen dat ik een onorthodoxe stijl heb. Wat is dat dan? Ik probeer gewoon die ballen tegen te houden. Waarom op de doellijn blijven als je uit kan komen en de bal kan weghalen voordat iemand kopt? Ik hoef niet al die acrobatische toeren uit te halen. Ik pak de bal liever voor er iets gebeurt.

Soms komt het voor dat een Ajax-keeper maar een of twee keer per wedstrijd iets hoeft te doen. ,,Dan is het moeilijk geconcentreerd te blijven’’, legt Didulica uit. ,,Je moet opeens scherp zijn nadat je lange tijd in de kou bijna niets hebt gedaan. Daarom is het voor de meeste keepers moeilijk om voor Ajax te spelen. Ik heb ook liever een wedstrijd waarin ik veel te doen heb, dat is makkelijker keepen. Natuurlijk is het beter voor het team als ik niets hoef te doen omdat we met 6-0 voorstaan.’’

Twee andere teams dingen naar de gunsten van Joey Didulica. De nationale elftallen van Australië en Kroatië. ,,Ik ben geboren in Australië en ik voel me Australiër. Maar mijn vader is Kroaat en mijn moeders ouders ook. Daarom zou ik voor Kroatië mogen uitkomen. Mijn hart hoort echter toe aan Australië.’’ Onlangs kregen dertig Australische voetballers, onder wie Didulica, een brief van de Australische voetbalbond waarin stond dat ze bij de eerste selectie zitten voor een oefeninterland tegen Engeland, op 12 februari in Upton Park, het stadion van West Ham United. ,,Ik zou graag deel uitmaken van dat Australische team’’, aldus Didulica. Hij vindt ook dat zijn stijl van keepen hem geschikt maakt om bij een club in de Premier League te spelen. ,,Maar ik krijg geen werkvergunning. Alleen voetballers die tachtig procent van de wedstrijden van het nationale elftal spelen of jongens met een EU-paspoort komen in aanmerking.’’

Joey Didulica kan nog een andere kans krijgen zijn talenten te etaleren op Engelse bodem wanneer Ajax op 18 februari tegen Arsenal speelt op Highbury voor de Champions League. ,,Arsenal is een van de sterkste ploegen van Europa op dit moment. Ik heb veel respect voor hen, ze zijn het beste team in onze groep. Als we, net als in Valencia, daar een punt weg kunnen slepen, ligt de weg naar de kwartfinale voor ons open.’’

De weg voor Ajax naar nieuw succes in Nederland noemt Didulica ‘zwaar’. ,,We moeten scherp blijven en in onszelf geloven. Laten we niet te ver vooruit kijken. Je kan het je niet veroorloven om over de eerstvolgende tegenstander heen te kijken. Dan laat je dure punten liggen tegen de ‘kleintjes’. Dat zijn misschien wel de moeilijkste wedstrijden. De meest constante ploeg wordt kampioen.’’