Met drie punten start Ajax competitie volgens plan

De drie punten die in Arnhem tegen Vitesse werden behaald (1-2), mogen door Ajax worden gekoesterd. Zo vaak lukte het namelijk niet in de historie om in het Gelredome te winnen. Ook nu zag het er eerlijk gezegd niet naar uit dat Ajax met de volle buit bij Vitesse van het veld zou stappen. Drie minuten voor tijd was het echter toch weer Wesley Sneijder die zorgde dat Ajax na de eerste competitiewedstrijd schadevrij is. ,,Dit elftal staat nog niet als een huis", had Ronald Koeman gezien. ,,Als je dan toch wint, is dat alleen maar goed."

De deuren van het stadion Gelredome van Vitesse gingen later open dan gepland. De club was om half één nog niet klaar voor de seizoensstart tegen Ajax, tegen wie ook vorig seizoen de eerste thuiswedstrijd werd gespeeld. Maar de mindere voorbereiding bleek niet op de spelers te zijn overgeslagen, want op het veld was Vitesse hard toe aan de start van het seizoen 2003-2004 en de zwartgelen maakten het Ajax behoorlijk moeilijk. Dat was anders dan door de fans was verwacht.

Want, in tegenstelling tot Vitesse, hadden de Amsterdammers al een serieuze wedstrijd in de benen. Dat moest toch in het voordeel werken. Maar net als tegen Grazer AK (1-1) kon trainer Ronald Koeman ook in dit eerste competitieduel niet beschikken over Sander Boschker, John O’Brien, Jari Litmanen en Tomás Galásek. In deze ouverture was het lijstje geblesseerden zelfs nog gegroeid, want Koeman moest ook Hatem Trabelsi en Petri Pasanen missen. Zoveel afwezigen helpt een team in opbouw bepaald niet.

Wel had de club op de valreep Tom Soetaers aangetrokken. De derde Ajax-Belg was direct aan de basis toegevoegd. Hij moest de linkerzone vanaf het middenveld bestrijken, want voor pure vleugelaanvallers koos Koeman niet. ,,Ik koos voor Soetaers omdat hij fysiek sterker is dan Wamberto of Sikora", verklaarde Koeman zijn opstelling. ,,Zij zijn er beiden een tijd uitgeweest. Soetaers niet."

Tegen Grazer AK speelde de trainer al met het idee om Zlatan Ibrahimovic en Wesley Sonck als de twee spitsen in een 4-4-2 systeem op te stellen, maar bracht die combinatie toen nog niet in het veld. Tegen Vitesse mochten ze het wel vanaf het begin proberen. Daardoor zat onder andere Victor Sikora op de bank. Voor de Arnhemmer was het de eerste terugkeer in het stadion na zijn transfer vorig jaar. Vorig seizoen was de buitenspeler niet honderd procent fit, waardoor het verstandiger was hem in Amsterdam achter te laten. Te meer daar de spelers van Vitesse beloofden dat hij hard aangepakt zou worden.

Een harde aanpak hadden de Arnhemmers deze zondag in de beginfase niet eens nodig, want al binnen het kwartier lag de bal achter Bogdan Lobont, die weer de voorkeur kreeg boven Maarten Stekelenburg. Nadat Claessens al twee goede kansen kreeg, was het Amoah – altijd erg goed tegen Ajax – die de voorzet van Fränkel hard binnen kopte, 1-0. Dezelfde Fränkel passeerde negen minuten later zijn eigen doelman. De linksback wilde voorkomen dat Sonck aan de bal kwam en gleed prompt de bal na een sliding in eigen doel, 1-1. Gezien de veldverhouding was de 1-1 een terechte tussenstand.

In de tweede helft verschoof het overwicht naar Ajax-kant. Ajax kreeg meer controle over de wedstrijd en wist de snelheid van Vitesse er redelijk uit te halen. Tot veel kansen leidde dat echter niet. Koeman probeerde het wedstrijdbeeld een ander aanzien te geven door Ibrahimovic te wisselen voor Sikora, die met een hels fluitconcert werd verwelkomd in zijn oude stadion. Meestal geeft zoiets hem extra spirit en ook nu viel de buitenspeler goed in. Twee keer schoot hij fraai op doel, maar even zo vaak ging de poging mis. Ibrahimovic moest het veld verlaten om de simpele redenen dat Sonck dit duel beter was. Koeman: ,,Fränkel kreeg veel vrijheid. Ik wilde een spits wisselen en omdat ik Sonck beter vond heb ik Ibrahimovic eruit gehaald. Hij speelde ook tegen Graz maar een halfuur en had al geel op zak. Wel ben ik tevreden over de combinatie Sonck/Ibrahimovic. Sonck speelde zijn beste wedstrijd tot nu toe. Hij voelde zich prettiger, vrijer."

De wedstrijd leek op een puntendeling uit te lopen, maar drie minuten voor tijd was het toch Wesley Sneijder die anders besliste. De bal bleef achterin bij Vitesse hangen en de rappe Utrechter snelde richting het speeltuig en prikte die keurig in het hoekje, 1-2. ,,Het was een enerverende wedstrijd", aldus een opgeluchte Koeman na afloop. ,,Daarmee zeg ik niet dat het ook een goede wedstrijd was, want wij hebben achterin wel wat problemen gehad. De strijd bleef echter open tot het laatst omdat beide ploegen voor een overwinning wilden spelen. Ik vond wel dat de 1-2 meer in de lucht hing, omdat wij meer gecontroleerd speelden. Maar het is duidelijk dat wij nog niet goed zijn. Daarom is het wel zo prettig dat we desondanks wel wonnen."