'Mijn aandeel had groter moeten zijn'

'Mijn aandeel had groter moeten zijn'

Als Ajax zondagmiddag van Willem II wint, zal Ryan Babel daarna net zo gretig met de kampioensschaal poseren als al die anderen. Ja, de landstitel zal ook voelen als de zijne, zeker omdat het de eerste in zijn carrière is. Wat niet wegneemt dat hij persoonlijk terugkijkt op een door blessureleed teleurstellend verlopen rentree in Amsterdam.

Hij is nog altijd pas 26 jaar. Maar dankzij zijn ervaring in de Premier League en de Bundesliga heeft hij al een aardig internationaal cv opgebouwd. Tel daar zijn 42 interlands en de jeugdopleiding van Ajax bij op en hij behoort in de huidige Ajax-selectie tot een van de meest gelouterde spelers. Een man van de wereld met veel (voetbal)bagage.

Het maakt van deze Ryan Babel een andere speler dan hij was in zijn eerste Ajax-jaren. ,,Ik ben rustiger geworden in mijn spel. Dat is wat je met de jaren leert, dat je niet zomaar acties moet maken. Het juiste moment kiezen, dan je snelheid gebruiken, en tussendoor doseren. Terwijl ik gewend was alles op snelheid te doen. Dat was ook altijd gestimuleerd vanuit de coaches die ik tot die tijd had gehad. Explosiviteit was mijn wapen, ze wilden dat ik dat zo vaak mogelijk in stelling bracht. Maar dat kun je nooit een hele wedstrijd volhouden. Laat staan meerdere wedstrijden achter elkaar. Daardoor was ik nooit over langere periodes heel constant in mijn niveau. Die continuïteit heb ik inmiddels wel gevonden.”

Ryan Babel: ,,Mijn waarde voor het elftal en mijn aandeel in het kampioenschap hadden veel groter moeten zijn. Maar ja, daar verander ik nu niets meer aan.” Ryan Babel: ,,Mijn waarde voor het elftal en mijn aandeel in het kampioenschap hadden veel groter moeten zijn. Maar ja, daar verander ik nu niets meer aan.”

Een terugblik op zijn jaren in Liverpool wekt gemengde gevoelens op. ,,Ik ben heel blij en trots dat ik voor die club heb mogen spelen. Ik heb er veel geleerd, dingen die ik nu nog dagelijks gebruik en toepas in mijn spel. Maar er waren ook heel veel dieptepunten, dat moge ook duidelijk zijn. De kern is volgens mij dat ze er daar een heel andere structuur op nahouden, waarbinnen ze heel anders met spelers omgaan, zeker ook met jonge spelers. In mijn opinie is dat heel jammer.”

Babel zelf koos begin 2011 voor een transfer naar Hoffenheim, een bijzondere club, die door kapitaalinjecties van softwaremiljardair Dietmar Hopp in recordtempo uit de laagste regionen van het Duitse voetbal opklom naar de Bundesliga. Overigens staat Hoffenheim nu weer op degraderen. ,,Ik wist voor mezelf dat ik daar in principe elke wedstrijd zou spelen. En ik speelde ook elke wedstrijd, maar merkte toch dat ik niet aan mijn trekken kwam. Dat had onder andere met het niveau te maken. Met alle respect, maar de meeste van mijn medespelers bij Hoffenheim waren echt stukken minder dan wat ik bij Liverpool gewend was. En dat had natuurlijk zijn weerslag op het spel van de ploeg, waar veel minder structuur en combinaties in zaten. En dus had het ook zijn weerslag op mij. Ik werd veel minder in stelling gebracht, wat zich reflecteerde in matige statistieken.”

Mede daardoor mislukte Babels opzet om in beeld te blijven bij Oranje en mee te mogen naar het EK in Polen en Oekraïne. ,,Het lag ook aan de exposure van Hoffenheim. Die is heel beperkt. Zeker hier in Nederland waren die wedstrijden amper op televisie te zien. Ja, als je tegen Bayern München speelde en kansloos met 4-0 op je broek kreeg. En daar werd dan de beeldvorming op gebaseerd. Iedereen nam het klakkeloos van elkaar over: die Babel bakt er niks van. Terwijl ik daar ook genoeg goede wedstrijden heb gespeeld.”

De frustratie daarover lag mede ten grondslag aan zijn terugkeer naar Nederland en Ajax: weg uit de anonimiteit van het Duitse platteland, terug naar een podium waar wél naar gekeken wordt, door journalisten en niet in de laatste plaats ook door de bondscoach. ,,Ik wilde terug naar Nederland, om in mezelf te investeren en twee, drie stappen vooruit te gaan.”

Aan de vooravond van Ajax’ derde landstitel op rij is Babel nog steeds blij met de kans die hij van zijn oude liefde heeft gekregen, al beaamt hij direct dat het seizoen voor hem persoonlijk ‘een beetje teleurstellend’ is verlopen. Nooit had hij tijdens zijn carrière last van blessures, tot dit seizoen. ,,In de uitwedstrijd tegen PEC Zwolle raakte mijn schouder al na twee minuten uit de kom. Tijdens het revalideren kreeg ik vervolgens last van mijn knie. Het bleek dat ik me maar beter kon laten opereren, omdat het bijna onvermijdelijk erger zou worden als ik weer wedstrijden ging spelen.”

Al met al was hij een groot deel van het seizoen uit beeld, individueel werkend aan zijn herstel. Van de anonimiteit in Hoffenheim naar anonimiteit in Amsterdam, in zekere zin. Babel: ,,Ik wilde een win-winsituatie, door zelf veel te spelen en op die manier ook veel terug te geven aan Ajax. In het begin ging het heel goed en inmiddels ben ik gelukkig weer fit en probeer ik er in de laatste wedstrijden nog iets moois van te maken. Maar mijn waarde voor het elftal en mijn aandeel in het kampioenschap hadden veel groter moeten zijn. Maar ja, daar verander ik nu niets meer aan.”

Tekst: Maarten Dekker
Foto's: Pro Shots