Na behalen Europa Cup II-finale is Mallorca geen underdog meer

Voor de derde ronde van de UEFA Cup heeft Ajax geloot tegen het Spaanse Real Mallorca. Op donderdag 25 november speelt Ajax eerst thuis tegen de Spanjaarden. Twee weken later, op donderdag 9 december, volgt de uitwedstrijd op Mallorca. Ajax zat tijdens de loting in de groep met het Franse Racing Lens, het Italiaanse Udinese en Engelse Leeds United.

'Ik denk dat we tevreden mogen zijn met deze loting, zeker gezien de andere ploegen in de poule,' aldus aanvoerder Winter in een eerste reactie. 'Als we thuis goed spelen en de nul kunnen houden, geef ik ons zeker kans om een ronde verder te komen. Tegen die tijd zijn er ook weer een paar spelers terug van blessures en dat kan ook een hoop schelen.'

Aanvaller Brian Laudrup, donderdag tegen Hapoel Haifa gespaard, schat Mallorca niet onder voor de andere deelnemers die Ajax had kunnen treffen. Laudrup: 'Iedere tegenstanders is nu van een zwaar kaliber. Weliswaar weet je van ploegen als Leeds waar je aan toe bent, maar vorig seizoen verbaasde Mallorca iedereen in Spanje. Vorig seizoen bereikte de ploeg onverwacht de finale Europa Cup voor bekerwinnaars. Het is een typische Spaanse ploeg, een pure counterploeg die op resultaat speelt.'

Real Mallorca, vorig seizoen de meest verrassende ploeg in de Spaanse competitie, sneuvelde met 3-0 tegen Lazio, maar niet zonder strijd. De Spanjaarden speelden stug en schakelden razendsnel om als ze eenmaal de bal hadden veroverd. 'Natuurlijk zal het moeilijk worden tegen Mallorca, maar als we spelen zoals we kunnen spelen dan is alles mogelijk,' aldus Laudrup. 'Dat zag je twee weken geleden tegen Hapoel Haifa, toen lukte alles. We hebben een nieuw en jong team -we kunnen nog winnen of verliezen- maar de balans komt wel. Dat is een kwestie van tijd.'

Real Mallorca was tot tot voor kort internationaal, maar ook nationaal, een grote onbekende. De ploeg van de, inmiddels vertrokken, Argentijnse trainer Hector Cuper, promoveerde drie seizoenen geleden naar de Spaanse Primera Divison en is sindsdien met een verbluffende opmars bezig. Met relatief onbekende spelers, met de voor ons niet onbekende oud-Ajacied Ivan Gabrich, bereikte de ploeg twee seizoenen geleden de finale van de Spaanse Beker, welke pas na strafschoppen verloren ging tegen Barcelona.

Vorig seizoen, waarin het als vijfde eindigde, kon Mallorca buigen op een solide defensie. Vooral in het eigen stadion Luis Sitjar was de ploeg onverslaanbaar. Barcelona (1-0) en Real Madrid (2-1) kunnen daarover meepraten. Ook bekerhouder Chelsea, waar de naar Kopenhagen uitgeweken Laudrup toen al geen deel meer van uitmaakte, zag geen kans de Eilandbewoners te verslaan. Laudrup: 'Als we thuis eerst zien te winnen, wordt de uitwedstrijd een stuk makkelijker.'

Onder de nieuwe trainer Fernando Vazquez gaat het de ploeg niet voor de wind. In de Spaanse competitie bekleedt Mallorca de zestiende plaats. Veel van de helden van toen, tien in totaal, zijn inmiddels verdwenen. Barcelona nam aanvaller Dani over en ook de spraakmakende doelman Roa vertrok. De Argentijns international stopte vorig seizoen uit religieuze overwegingen. Hij is er namelijk stellig van overtuigd dat binnenkort de wereld vergaat.