O'Brien druk met Ajax en VS

Zo tegen het eind van het seizoen worden het drukke tijden voor John O'Brien. Hij is met Ajax vol in de race om het kampioenschap. Maar na de Nederlandse competitie is het nog niet voorbij voor de Amerikaan, want met het nationale team van de Verenigde Staten reist hij in mei af naar Korea/Japan voor het WK. Een vol programma dus.

De eerste vier wedstrijden van de competitie moest O'Brien missen vanwege een blessure. Sindsdien heeft hij bijna elke wedstrijd gespeeld, op een aantal verschillende posities. Zo viel hij in de thuiswedstrijd tegen Sparta in als linkermiddenvelder, startte hij als rechtsback in Doetinchem tegen De Graafschap en heeft hij ook wel eens Knopper in het centrum vervangen. De laatste wedstrijden echter speelt hij solide links in de verdediging.

"Soms voel ik me een beetje onwennig, hoewel ik in de jeugd vaak op die plek heb gespeeld. Het hangt ook af van de week, de wedstrijd en de tegenstander. Soms is het juist wel leuk als linksback. Ik krijg de ballen allemaal voor me aangespeeld in plaats van met een man in mijn rug zoals op het middenveld. Daardoor kan ik zelf ook veel naar voren."

"Ik vind het niet erg dat ik op verschillende posities heb gespeeld dit seizoen, het is gewoon wat het team nodig had. We hadden op een gegeven moment drie geblesseerde rechtsbacks. De trainer dacht dat ik het wel aan zou kunnen, dus liet hij me daar spelen. Zo hoefde hij ook niet teveel andere spelers te wisselen van positie. De trainer beslist wie op welke positie staat en ik vind het een blijk van waardering dat ik elke keer opgesteld ben. Het liefst speel ik op het middenveld, daar geniet ik het meest van. Maar het is belangrijker elke wedstrijd te spelen."

Pasfoto O'brien Pasfoto O'brien

De Ajacied geeft een korte analyse van een paar wedstrijden waarin hij speelde op verschillende posities. "Tegen RKC speelde ik linkshalf. Ik heb een aantal passes gegeven, de bal veel rondgespeeld. Ik weet eigenlijk niet meer wie tegenover me stond. Als je verdediger bent, links of rechts, dan weet je precies tegenover wie je staat in het veld. Tegen NAC stond ik rechtsback, tegenover Kevin Bobson. Ik ken hem goed uit de Ajax-opleiding, waar Bobson ook speelde. In dede eerste helft speelde ik toen wat onwennig, omdat ik veel mijn rechterbeen moest gebruiken terwijl ik links ben. Maar de tweede helft ging het beter en heb ik voor mijn gevoel mijn man uitgeschakeld. Ik kreeg alleen niet veel mogelijkheden zelf mee naar voren te gaan, dat was wel jammer. Als linksback speelde ik onder andere tegen Feyenoord en De Graafschap. Dat vond ik prettiger omdat ik de bal voornamelijk aan mijn linkervoet had. Ik denk wel dat het in mijn voordeel is dat ik op meerder plaatsen inzet ben. Al verwacht ik wel dat ik uiteindelijk op de positie kom te spelen waar ik het beste tot mijn recht kom."

O'Brien heeft met Ajax nog een aantal zware wedstrijden voor de boeg, onder andere tegen PSV en Vitesse uit. "De wedstrijden tegen PSV en Vitesse worden moeilijk. PSV heeft heel veel kwaliteit. Ik denk dat we maar weinig kansen zullen krijgen, die moeten we benutten. We staan bovenaan, maar de druk ligt niet bij ons. In de UEFA-Cup doen Feyenoord en PSV het heel goed, maar wij staan in de competitie nog steeds bovenaan", lacht de Amerikaan.

O'brien in actie O'brien in actie

Naast succes met Ajax, heeft O'Brien ook zijn zinnen gezet op succes met de VS tijdens het WK. Hij is opgeroepen voor een aantal oefeninterlands ter voorbereiding op dit toernooi. "Tussen de competiewedstrijden door, tussen PSV en Vitesse, spelen we een uitwedstrijd tegen Duitsland. In april staat er een duel tegen Ierland op het programma en 1 mei begint het trainingskamp. Het begin daarvan mis ik, omdat de competitie hier dan nog niet is afgelopen. In de oefenwedstrijden onderhoud ik de contacten met het Amerikaans elftal, zodat het wel in je hoofd al wat speelt. Daar moet ik nog knokken voor een basisplaats. Maar op dit moment ben ik vooral met Ajax bezig."