Ondanks verlies, toch UEFA-cup

Of er geen Europees voetbal op het spel stond en de wedstrijd tegen Utrecht om des keizers baard was. Zo speelde Ajax zondagmiddag in stadion Nieuw Galgenwaard. Wat er al weken, zo niet maanden, lang niet is, was er ook in het 34e en laatste competitieduel niet: beleving. Na de remises van Feyenoord en Vitesse was Ajax bij winst zeker geweest van de voorrondes voor Champions League voetbal. Nu moet er met een vijfde plaats genoegen worden genomen, want Ajax verloor met 3-1. Vertrekkend trainer Westerhof had na afloop geen goed woord over voor zijn spelers: 'We zijn een stel klunzen bij elkaar. Was er een kans op Champions League-voetbal en dan pakken we die niet eens. En dat terwijl ze wisten wat de stand op de andere velden was.'

Vooraf aan de wedstrijd werd een minuut stilte gehouden ter nagedachtenis aan de slachtoffers bij de vuurwerkexplosie in Enschede. Voor sommige mensen van beide harde supporterskernen was de minuut aanleiding om luid en duidelijk verwensingen naar elkaars hoofd te slingeren. De spelers van Utrecht speelden met een rouwband om.

In de achtste minuut keek Ajax al weer tegen een achterstand aan. Jan van Halst ging op het middenveld in de fout, waarna Utrecht over kon nemen. De Ajax-defensie dacht vervolgens aan buitenspel, van waaruit Karim Touzani scoorde, maar scheidsrechter Van Dijk keurde de treffer goed, 1-0.

De achterstand werkte wederom verlammend op de Ajacieden. De Utrecht-aanvallen golfden richting doelman Fred Grim. Na ruim twintig minuten kreeg Ajax al bijna de tweede treffer om de oren, toen Ferdi Vierklau heel nonchalant de bal verspeelde aan Reinier Robbemond. Zijn voorzet was op maat, maar Grim was Theo Lucius net voor.

De enige die bij Ajax nog wat goed deed was Brian Laudrup. De Deen passeerde zijn directe tegenstanders met weergaloze bewegingen, maar niemand was voorin alert. Ook achterin was de attentie ver te zoeken, want in de 36e minuut bracht Alfons Groenendijk de bal uit een vrije trap keurig in de doelmond. Mitchell van der Gaag dook achter de Ajax-defensie langs en kopte snoeihard raak, 2-0.

Brian Laudrup ergerde zich groen en geel aan zijn medespelers, waarna hij maar helemaal in zijn eentje probeerde een doelpunt te forceren. Stuk voor stuk stuurde de behendige rechterspits zijn opponenten het bos in, trok de 'zestienmeter' binnen maar stuitte op de prima keepende Harald Wapenaar.

Tot ergenis wekten ook de balbehandelingen van Jan van Halst. Slechts sporadisch kwam er een bal goed van zijn voet. Dat gebeurde in de slotminuut van de eerste helft, maar Shota Arveladze (onzichtbaar geweest de eerste helft) schoot voorlangs.

In de tweede helft had Richard Knopper namens Ajax snel voor aansluiting kunnen zorgen. Hij schoot uit een vrije trap keurig over de muur, maar Wapenaar bracht met een hand redding. Kort daarop zag Arveladze een inzet van de lijn gered door Pascal Bosschaart.

Even onderbrak scheidsrechter Van Dijk het spel omdat hij een bal op het hoofd geschoten had gekregen van Witschge. Na een korte behandeling kon de leidsman wel weer verder.

Na dertien minuten wisselde interim-trainer Hans Westerhof Arveladze en Laudrup voor Hose en Wamberto. Daar kwam direct meer dreiging uit. In de achttiende minuut trok de kleine Braziliaan voor waar Knopper vogelvrij stond. Hij schoot echter naast.

Wederom volgde een Ajax-wissel. Want ook deze week kon Vierklau -net hersteld van een hamstringblessure- nog geen hele wedstrijd aan. Hij werd na 65 minuten gewisseld voor John O'Brien, die na zijn kwalificatiereeks met het Amerikaans elftal nog niet aan spelen was toegekomen bij Ajax. De Amerikaan kwam linksachter te staan en Chivu schoof daarom door naar het centrum. Veel schoot Ajax er niet mee op, want in de 67e minuut werd een corner van Groenendijk in een kluwen van spelers achter Grim gewerkt, 3-0.

Pas toen leek Ajax wat meer flair te krijgen. Drie minuten na die 3-0 scoorde Knopper geruisloos 3-1, waarmee hij Machlas voorbij ging als topscorer van Ajax. Er was echter niemand die juichte. Spelers niet en Ajax-publiek niet. Wel ontstond er enige opwinding, nadat Aron Winter nauwelijks een minuut later de aansluitingstreffer had kunnen maken. De aanvoerder trof echter de lat.

Ajax probeerde het nog wel, maar slaagde er niet in genoeg beleving terug te brengen en tot scoren te komen. Hans Westerhof had na afloop dan ook geen goed woord over voor de spelers: 'We zijn een stel klunzen bij elkaar. Was er een kans op Champions League-voetbal en dan pakken we die niet eens. En ik heb iedereen die ook maar in de buurt van de dug-out kwam op de hoogte gehouden van de stand op de andere velden. Dus ze wisten het ook nog. Ik kan het moeilijk verkroppen.'

Westerhof zat er flink aangeslagen bij. 'Ik heb ook geen zin om de wedstrijd te analyseren. Het was echt heel erg! Natuurlijk moeten we met z'n allen elkaar wat verwijten. Maar ik vind niet dat het aan de spelers alleen ligt. Het ligt aan de club Ajax. '

Frans Adelaar zag de overwinning op Ajax als een vriendendienst. 'We hebben in het begin van het seizoen gevraagd of we de uit en thuiswedstrijden tegen Ajax konden omdraaien, maar daar wilde Ajax niet aan meewerken. Daar ben ik ze nu dankbaar voor. Maar ik vind ook dat ik een vriendendienst aan iemand heb kunnen bewijzen met wie ik een hechte band heb.'

Op deze uitspraak werd door de pers niet gereageerd. Westerhof verbrak de stilte. 'Bedoel je daarmee Jan Wouters?!, vroeg hij. 'Dat is duidelijk' zei Adelaar bitter. En inderdaad, het moet gezegd. Met het vertrek van Wouters, keerde wel het vertrouwde Ajax-systeem terug, maar genoeg punten voor een klassering bij de bovenste drie leverde het niet op.    

Ferdi Vierklau (foto) hangend in de lucht met Dirk Kuijt. Ajax startte sterk, maar kwam bij de eerste aanval van FC Utrecht, na acht minuten spelen, op achterstand.

Gelaten zien de spelers toe hoe Ajax met 1-0 achter komt. Westerhof zei dat Ajax weer op een 'kinderlijke manier' een doelpunt tegenkreeg. 'De ploeg traint op scherp, maar na een tegenslag kunnen ze zich moeilijk motiveren.'

Brian Laudrup (foto) was een van de weinigen die zich dit seizoen aan de malaise ontrok. Met weergaloze bewegingen legde hij menigmaal de Utrechtse defensie in de luren. Zijn inzet werd echter niet beloond met een doelpunt. Zijn achillespeesblessure voorkwam dat de Deen de negentig minuten vol wist te maken.

Met Hose (foto) en Wamberto na rust was Ajax gevaarlijker. De net herstelde spits van het tweede, gaf Ajax meer aanvallende impulsen mee dan Arveladze. Tot treffers van zijn voet kwam het echter niet.

Richard Knopper (foto) heft als enige in de ploeg de handen. De eerste treffer -twintig minuten voor het einde- kreeg echter geen vervolg. Zijn vijftiende competitie-doelpunt maakte hem wel clubtopscorer van dit seizoen.

De gezichten van de trainers op de bank spreken boekdelen. Volgend seizoen wordt het driemanschap Hans Westerhof (Willem II), Jan Olde Riekerink (Ajax 2) en Bob Haarms (pensioen) afgelost door Co Adriaanse, John van 't Schip en Peter Boeve. Leo van Veen, de huidige trainer van Ajax Cape Town, wordt de nieuwe hersteltrainer.

Bob Haarms begeleidt de spelersgroep naar de Ajax-supporters op de tribune. Aron Winter (foto) is de eerste die zijn shirt naar de fans werpt. De anderen volgen. Helaas schonken de spelers Bob geen overwinning als afscheid.

Een treurig einde van een seizoen dat verwachtingsvol begon. Jesper Gronkjaer (foto), door supporters gekozen tot speler van het jaar, verbloemt zijn teleurstelling niet. Morgen vertrekt de Deen, net als de overige internationals in de selectie, naar zijn vaderland om zich voor te bereiden op Euro 2000. FC Utrecht - Ajax 3-1 (2-0) 1-0 Touzani 8' 2-0 Van der Gaag 37' 3-0 Chivu (e.d.) 67' 3-1 Knopper 70' FC Utrecht Wapenaar, Vreven, Van der Gaag, Zwaanswijk, Bosschaart, Oliseh, Lucius (81' Zuidam), Groenendijk (73' Cairo), Kuijt, Robbemond, Touzani. Ajax Grim, Vierklau (65' O' Brien), Van Halst, Winter, Witschge, Laudrup (59' Wamberto), Gronkjaer, Knopper, Chivu, Arveladze (58' Hose), Yakubu. Kaarten Vreven, Gronkjaer.

Eindstand KPN-Telecompetitie 1. PSV CL 34 27 3 4 84 105-24 2. H'veen CL 34 21 5 8 68 65-36 3. Feyen'rd vCL 34 18 10 6 64 66-42 4. Vitesse uefa 34 18 9 7 63 67-43 5. Ajax uefa 34 18 7 9 61 72-51 6. FC Twente 34 16 12 6 60 57-37 7. AZ 34 17 4 13 55 69-59 8. Roda JC 34 16 7 11 55 62-53 9. Willem II 34 13 9 12 48 55-65 10. FC Utrecht 34 14 4 16 46 55-61 11. RKC Waalwijk 34 12 6 16 42 44-67 12. Fortuna Sit. 34 10 8 16 38 47-54 13. Sparta 34 11 4 19 37 48-75 14. Graafschap 34 8 9 17 33 41-60 15. NEC 34 7 6 21 27 35-62 16. MVV