Onder Westerhof scoort Ajax weer

Ajax weet weer wat scoren is. Onder leiding van de interim-trainer Hans Westerhof eiste de Amsterdammers tegen NEC voor het eerst sinds weken weer drie punten op (5-2). De lessen van Westerhof werden op in de praktijk gebracht. Ajax speelde veel over de vleugels, zocht de combinaties en had veldoverwicht. Toch zat de schrik er nog even goed in. Tweemaal moest de thuisploeg een achterstand zien goed te maken. 'Achteraf gezien, was het een goed scenario om met drie spitsen te spelen', aldus een opgeluchte Westerhof na afloop. Westerhof kreeg de taak om in de komende negen duels Champions League-voetbal veilig te stellen. Zondag stelde de interim-trainer drie spitsen op en nam daarmee afscheid van het fel bekritiseerde 4-4-2 systeem dat door Wouters was ingevoerd.

,,Ik speel het Ajax-systeem", herhaalde Westerhof zijn belofte. ,,Dat heeft niets te maken met het afwijzen van het andere systeem. Ik doe het op mijn manier en dat is de ouderwetse Ajax-opstelling."

Het was een open wedstrijd. Ajax en NEC dachten beide vanuit verschillende perspectieven dat er vanmiddag wel punten te halen vielen. Door die instelling waren er in de beginfase al diverse kansen aan weerskanten.

Het eerste half uur van Ajax werd gekenmerkt door (niets nieuws) het missen van kansen. Knopper verdiende wat meer mazzel in de tweede minuut terwijl hij in de 22e minuut een voorzet van Brian Laudrup niet op waarde inschatte. Ook Nikos Machlas stond in de eerste helft niet op scherp.

Ajax had in de 32e minuut op voorsprong moeten komen toen Jesper Gronkjaer alleen op Roorda afging. Hij verloor echter knullig de bal, waarna Chivu als laatste man ook nog een uitglijder maakte en zo Jack de Gier vrije doorgang verschafte naar Fred Grim. Zulke kansen zijn wel aan de slinkse spits besteed, 0-1.

Laudrup egaliseerde in de 35e minuut (dat was slechts twee minuten na de openingstreffer) de stand op eigen titel. Na een knappe solo door de Nijmeegse defensie liet hij de bal tergend langzaam in de goal rollen, 1-1. Drie minuten later zag de Deen zijn stiftbal door Roorda net voor de doellijn gekeerd.

In dezelfde minuut zette Laudrup Machlas vrij voor de NEC-keeper, maar de Griek faalde opnieuw. Aan de andere kant gaf De Gier de Ajax-spits een lesje effectiviteit. De voorzet van Bart Latuheru kopte hij, ongedekt, feilloos binnen, 1-2. Dat was tevens de ruststand.

In de tweede helft was het bijna driekwartier eenrichtingsverkeer. Nadat Machlas na vier minuten naast had gekopt, kreeg hij het in de 52e minuut een niet te missen kans. Winter zette vanaf rechts prima voor en Machlas liep de bal binnen, 2-2.

Ajax bleef als een man aanvallen, maar het duurde nog tot de 63e minuut alvorens Jesper Gronkjaer, ontsnapte aan Marcel Koning en uit de draai vanaf zeventien meter Ajax voor het eerst op voorsprong zette, 3-2.

Het was inmiddels vijf weken geleden dat de Amsterdammers de smaak van een voorsprong hadden geproefd. Het smaakte naar meer, want ook Machlas vond het net na een fraaie actie uit de draai. Het was tevens zijn laatste moment uit de wedstrijd, want de spits van Kreta verstapte zich en werd in de 73e minuut vervangen door Frank Verlaat. Inmiddels was ook Witschge naar de kant gegaan ten faveure van Arveladze.

Nadat het publiek Cristian Chivu tot man van de wedstrijd had uitgeroepen kreeg de jonge Roemeen ook aanvallend vleugels. Vier minuten voor tijd speelde hij na een geweldige actie op links Knopper aan, die vol uithaalde en de 5-2 produceerde. Zijn medespelers droegen het doelpunt op aan de Roemeen.

,,Ik had wel het idee dat er meer in had gezeten", verwoordde NEC-trainer Ron de Groot. ,,Zeker als je met een 1-2 voorsprong de rust ingaat. We hebben het in de eerste helft goed gedaan. We bleven de druk vooruit houden en leunden niet op de verdediging. Na de 1-2 probeerden we het tempo uit de wedstrijd te houden. Dan wordt het in de tweede helft snel 2-2."

,,Het moment van het derde doelpunt is cruciaal. De ballenjongen of iemand van de bank gooit snel de bal terug en die wordt tien meter verder ingegooid en er wordt 3-2 gescoord."

Hans Westerhof had zichtbaar moeite met zijn eerste wedstrijdgerichte persconferentie. ,,Dit is niet makkelijk,' zei hij refererend naar het gedwongen vertrek van Wouters. 'Laat ik het erop houden dat het achteraf een goed scenario is geweest. We zaten in een moeilijke situatie en die werd nog moeilijker na de 1-2, maar met de kwaliteiten die we voorin hebben lopen moet het kunnen."

,,We hebben ook afgesproken dat we alle negen wedstrijden 3-4-3 blijven spelen. Wat er ook gebeurt. Lukt het niet dan hebben ze wel negen duels de tijd om aan het systeem te wennen."

Veel tijd om aan de spelers te wennen heeft Westerhof niet. Het heeft ook niet veel nut. Aan het eind van het seizoen vertrekt de oefenmeester naar Willem II. Binnen twee weken hoopt Ajax de naam van de nieuwe trainer bekend te maken.

Westerhof stelde Winter, Grim en Witschge aan als spreekbuis voor de groep. Vooral de terugkeer van Richard Witschge noemt Westerhof een grote steun. 'Zijn herstel is misschien nog wel belangrijker dan mijn aanstelling als trainer.'

Rentree Witschge

Witschge kon zondag ruim een uur spelen, waarna Shota Arveladze hem verving. ,,Westerhof wilde graag dat ik zou voetballen,' zei Witschge over zijn optreden. 'Bij de eerste acties had ik al een paar dikke dijbenen. Dat is logisch, want ik mis nog wedstrijdritme. Dat doe je niet op de training op. Bij vlagen ging het vandaag weer ouderwets. Ik heb een paar leuke dingen gezien. Bij 1-1 dacht ik dat we ze zouden overrompelen, maar bij 1-2 dacht ik Jezus, moeten we nou weer aan de bak."

,, De overwinning is mooi, maar deze wedstrijd wil echter nog niet zeggen dat we er al zijn. Als we vrijdag een goed resultaat tegen Roda neerzetten, dan geeft dat vertrouwen.''     Richard Witschge keerde terug. Als vanouds strooide de middenvelder met passes over links en rechts. Na een uur werd hij vervangen.

Ajax - NEC Ruststand 1-2 0-1 De Gier 33' 1-1 Laudrup 35' 1-2 De Gier 39' 2-2 Machlas 52' 3-2 Gronkjaer 63' 4-2 Machlas 65' 5-2 Knopper 86' Ajax Grim, O'Brien, Van Halst, Chivu, De Cler, Winter (83' Heije), Knopper, Witschge (67' Arveladze), Laudrup, Machlas (73' Verlaat), Gronkjaer. NEC Roorda, Koning, Hesp (74' Schulz)), Pothuizen, Latuheru, Janssen, Renfurm (62' Van Rijswijk), De Romijn, De Gier, Arts, Collen. Kaarten Van Halst, Koning, Hesp. Toeschouwers 38.500

Scheidsrechter: R. Luinge (Groningen) Bijzonderheden Liefst vier spelers haakten af voor het duel tegen NEC. Dani had griep, John Nieuwenburg (knie), Wamberto (lies) en Babangida hamstring) raakten vlak voor het duel geblesseerd. Zij voegden zich bij Tobiasen, Sier en Vierklau.