Op weg naar weer een finale

Op weg naar weer een finale

Het is vandaag alweer precies twaalf jaar geleden dat Ajax voor het tweede achtereenvolgende seizoen de finale van de Champions League bereikte. In Athene werd Panathinaikos met 3-0 afgedroogd.

Jari Litmanen was met twee treffers zeer belangrijk voor Ajax in Athene. Jari Litmanen was met twee treffers zeer belangrijk voor Ajax in Athene.

Trainer Louis van Gaal repte in april 1996 dat Ajax slechts dertig procent kans had om de finale te bereiken van de Champions League. Zijn ploeg had namelijk een erbarmelijke thuiswedstrijd afgewerkt tegen Panathinaikos en met 0-1 verloren. Die stand namen ze op 17 april mee naar het Spiros Louis Stadion in Athene. Voor de wedstrijd las de trainer uit een stapel faxen één fax voor, die van Frank Rijkaard. Rijkaard riep de Ajacieden op alles te geven, zich er van bewust te zijn hoe verschrikkelijk het is spijt te hebben van een gemiste kans.

Met de woorden van Rijkaard in het achterhoofd, kwam Ajax het veld op. Winston Bogarde moest als linksbuiten aantreden en Sonny Silooy, die nog niet veel duels had gespeeld dat jaar, stond als linksback opgesteld. Al na drie minuten was de stand weer volkomen in evenwicht. Ajax scoorde dankzij een goal van Jari Litmanen, die de rebound na het schot van Bogarde over de al liggende verdediger Apostolakis heen in het doel wist te werken, 0-1.

Met Ronald de Boer als belangrijkste kracht hield Ajax Panathinaikos onder de duim. Het was wachten op het volgende Amsterdamse doelpunt, maar de kansen die kwamen werden eerst nog gemist. Ook in de tweede helft lukte het lange tijd niet om de beslissing te forceren. Tot in de 77ste minuut Nwankwo Kanu de bal met een slim boogje naar Jari Litmanen plaatste. De Fin controleerde uitstekend en schoot de bal achter keeper Wandzik.

Iedereen was laaiend enthousiast. Tegen deze ploeg hadden de Grieken toch geen verweer? Niets kon misgaan. En inderdaad. Het werd zelfs 3-0. Ronald de Boer kopte al zwevend in, maar de doelman keerde de bal nog. Die kwam echter voor de voeten van Nordin Wooter, die de bal daarna de bal over de doellijn frommelde. Ajax bereikte voor het tweede achtereenvolgende jaar de finale van de Champions League!

Elf dagen na dit Europese succes zou Ajax voor de 26ste keer kampioen worden. Een dikke maand later zou de Europese finale echter uitlopen op een drama. Ajax verloor na een 1-1-eindstand middels strafschoppen van Juventus.

Alle duels op 17 april:

17-04-55 Ajax - VSV Eerste klasse, afdeling D 2-2 Karl Humenberger
17-04-76 NAC - Ajax Eredivisie 0-0 Rinus Michels
17-04-83 Ajax - Willem II Eredivisie 8-2 Aad de Mos
17-04-85 Ajax - FC Den Bosch Eredivisie 2-2 Aad de Mos
17-04-94 Ajax - FC Twente Eredivisie 6-0 Louis van Gaal
17-04-96 Panathinaikos - Ajax Champions League 1/2 F 0-3 Louis van Gaal
17-04-05 Feyenoord - Ajax Eredivisie 2-3 Danny Blind