Plaatst Ajax zich al voor volgende ronde?

Plaatst Ajax zich al voor volgende ronde?

Ajax kan zich donderdagavond al plaatsen voor de volgende ronde van de UEFA Cup. Dan moet de thuiswedstrijd tegen Espanyol in winst worden omgezet.

Aan eerdere resultaten tegen Espanyol kan vooraf niet worden vastgehouden. Wedstrijden tussen Ajax en Espanyol zijn immers zeer schaars in de historie van beide clubs. Slechts een maal troffen de Amsterdamse en Barcelonese club elkaar en dat was bovendien tijdens een vriendschappelijk toernooi in Cadiz. Het enige bijzondere daaraan was dat Ajax voor het eerst speelde na het vertrek van Johan Cruijff naar Barcelona. De wedstrijd ging verloren.

Waar Ajax zich wel aan kan vasthouden is de goede mini-reeks die de Amsterdammers in de UEFA Cup in eigen huis heeft neergezet. IK Start werd met 4-0 weggezet en Austria Wien kreeg met 3-0 klop. Geen tegendoelpunten en zelf ook lekker scoren; daar heeft Ajax momenteel in de competitie ook behoefte aan en wie weet breekt een goede prestatie tegen Espanyol de ban voor de voorhoede. Maar Espanyol is na twee duels in poule F geen eenvoudige hindernis. De formatie van trainer Valverde won bij Sparta Praag met 0-2 en haalde in eigen huis uit tegen Zulte Waregem, 6-2. Espanyol heeft een aantal ervaren krachten in de gelederen. Denk bijvoorbeeld aan Ivan de la Peña, de oud-speler van Barcelona, die al veertig Europese wedstrijden speelde in zijn carrière. Of Walter Pandiani, ook al dertig, en in 49 Europese duels actief geweest. De gevaarlijkste man lijkt momenteel echter Luis García te zijn. Hij scoorde dit UEFA Cupseizoen al zes maal voor Espanyol, waaronder een hattrick vorige week tegen Zulte Waregem. Met Francisco Rufete heeft de Spaanse opponent bovendien nog een ervaren troef achter de hand.

Roger in actie tegen RKC. Misschien krijgt de middenvelder vanwege de schorsing van Urby Emanuelson tegen zijn oude club Espanyol wel weer wat speeltijd. Roger in actie tegen RKC. Misschien krijgt de middenvelder vanwege de schorsing van Urby Emanuelson tegen zijn oude club Espanyol wel weer wat speeltijd.

Een interessante ontmoeting derhalve, waarin Ajax jammergenoeg Urby Emanuelson moet missen vanwege zijn rode kaart in de uitwedstrijd bij Sparta Praag. Maar misschien dat trainer Henk ten Cate dan een beroep doet op Roger, zelf jarenlang speler geweest bij Espanyol en dus bekend met de club. Hij kwam na vele jaren Barcelona bij de tweede club uit die stad terecht. Roger: ,,Bij Barcelona kende ik een mooie periode. Daar is het alleen wel zo dat je altijd het maximale moet halen. Bij Espanyol en later bij Villarreal strijd je toch een ander soort strijd. Dat ik naar Espanyol ging, kwam omdat ik het niet accepteerde dat ik bij Barça op de bank zat. Ik wilde niet alleen maar salaris opstrijken en niet spelen. Bij Espanyol speelde ik wel. Toen na vier mooie jaren mijn contract daar afliep, ging ik naar Villarreal en daar heb ik een goede periode gehad toen we ver kwamen op Europees niveau."

Voor Roger is het een leuke bijkomstigheid dat Espanyol een van de tegenstanders is in poule F: ,,Het is wel grappig dat uit zoveel mogelijke clubs tegen wie we zouden kunnen spelen, we uitgerekend Espanyol hebben geloot. Ik ben wel blij dat we in Amsterdam tegen Espanyol spelen en niet in Barcelona. Het is een team dat het ons heel lastig kan maken. Dan heb ik ze liever hier in het eigen stadion waar we voor eigen publiek spelen en waar de omstandigheden voor Ajax beter zijn. Ik verwacht een moeilijk duel. Ik hoop dat Espanyol een mindere dag heeft en wij een goede dag, want wij moeten winnen en als nummer één van de poule doorgaan naar de volgende ronde. Ik geef geen kansberekening, dat pakt misschien niet goed uit."

Ajax moet winnen om in elk geval zeker te zijn van de derde plaats en dus een vervolg op het Europese podium. Espanyol heeft aan een puntje genoeg om zelf verder te bekeren. Gabri moet oppassen dat hij geen gele kaart krijgt, anders is de Spanjaard geschorst voor de laatste poulewedstrijd tegen Zulte Waregem.

De wedstrijd in de Amsterdam ArenA begint om 20.45 uur. Zorg dat je er bij bent. Er zijn nog kaarten te verkrijgen. Meer informatie vind je op de pagina kaartverkoop.