Plots een van de grootste bomen in bos

Plots een van de grootste bomen in bos

Na het afscheid van Siem de Jong, Kenneth Vermeer en Daley Blind is Ricardo van Rhijn een van de meest ervaren Ajacieden. Hij is pas 23 en misschien geen geboren leider, maar op basis van zijn vlieguren is het logisch dat Van Rhijn nu bovenaan de pikorde staat.

Lang bestond zijn bijdrage aan dit voetbalseizoen uit ‘een helftje tegen Putten’, zoals hij het zelf omschrijft. Ricardo van Rhijn doelt dan op de allereerste oefenwedstrijd in de voorbereiding, SDC Putten-Ajax, het was nota bene nog juni. Nederland was nog vol in de ban van het WK, waar Oranje een dag later van Mexico zou winnen. Maar op die zaterdag speelde Ricardo van Rhijn, die toch ook zeven interlands achter zijn naam heeft, dus 45 minuten tegen een amateurploegje.

In de week daaropvolgend ging het fout. Tijdens een training knapte er iets in zijn linkerhamstring. Bijna acht weken van revalideren volgden. Een langzaam proces. ,,Ik had nog nooit iets aan mijn hamstring gehad, maar binnen Ajax zijn er de laatste tijd natuurlijk wel wat gevalletjes geweest. Vanuit de medische staf werd er voorzichtig met mij omgesprongen,’’ zegt Van Rhijn in de kantine van sportpark de Toekomst, waar hij is binnengestapt met een fruitsalade in de hand. Die moet nog even naar binnen worden gewerkt voordat straks de tweede training van de dag begint.

Daar buiten op het trainingsveld was Ajax’ rechtsback de afgelopen maanden veelvuldig te vinden. Want een hamstringblessure of niet, Van Rhijn mocht toch al vrij snel vrij veel doen. ,,Vol kracht zetten was helemaal geen probleem, wat toch een beetje gek overkomt als je geblesseerd bent. Maar met rekken en strekken had ik wel veel pijn. Mijn pech was dat het scheurtje deels in de pees zat en niet puur in de spier, waardoor het herstel wat langer heeft geduurd.’’

Ricardo van Rhijn maakt een overwinnaarsgebaar na zijn rake vrijetrap in de Klassieker bij Feyenoord. Ajax dankte de winst uiteindelijk aan de rake knal van zijn rechtsback. Ricardo van Rhijn maakt een overwinnaarsgebaar na zijn rake vrijetrap in de Klassieker bij Feyenoord. Ajax dankte de winst uiteindelijk aan de rake knal van zijn rechtsback.

Van Rhijn zag de laatste weken om zich heen weer veel veranderen bij Ajax, maar in zekere zin bleef daarmee ook alles bij het oude: zoals de voorbije zomers steeds het geval was, zochten een paar gelouterde krachten hun heil elders. Daley Blind bij Manchester United, Kenneth Vermeer bij Feyenoord. En in een eerder stadium verkaste Siem de Jong al naar Newcastle United. ,,Het is steeds hetzelfde liedje’’, zegt Van Rhijn over het zomerse transfercircus. ,,En elke keer heeft het toch ook weer impact op de groep die achterblijft. Je hebt met z’n allen even nodig om daar overheen te groeien, te wennen aan het feit dat die jongens er niet meer zijn, tot er uiteindelijk een nieuw evenwicht ontstaat.’’

Dat er met het genoemde trio flink wat kwaliteit is vertrokken, hoeft niet alleen een sombere constatering te zijn. Zie Ajax als een bos, waar jaarlijks de grootste bomen, die de meeste zon vangen en regen opslurpen, worden gekapt. Met als gevolg dat kleinere exemplaren opleven en zich plots in een veel hoger tempo ontwikkelen. Van Rhijn vindt het lastig om zichzelf nu als een van de prominentste bomen in het bos te betitelen, maar erkent dat hij dat op basis van zijn vlieguren zeker zou moeten zijn. ,,Ik ben nog maar 23, maar qua ervaring hoor ik nu zeker in de bovenste groep thuis.’’

En dat terwijl het nog niet eens drie jaar geleden is dat hij zijn debuut in Ajax 1 maakte, tijdens een bekerpotje op een nazomeravond in Noordwijk. Zie hem nu eens, met dik honderd officiële wedstrijden achter zijn naam, een handvol interlands bovendien. Ze vormen zijn schat aan ervaring, waaruit Van Rhijn graag put om de jongere garde bij te staan. ,,Zij stappen nu vaker op mij af als ze een vraag hebben of ergens mee zitten. Ook dat hoort bij mijn status. Ik sta daarvoor open en ik help graag.’’

En zo vloeien generaties voetballers in elkaar over, lerend van de ouderen in de groep, doorgevend aan de jongeren. Van Rhijn was zelf degene die destijds de plaats innam van Gregory van der Wiel, eerst omdat die geblesseerd was, en twee jaar geleden definitief omdat Van der Wiel toen zijn vleugels uitsloeg en neerstreek in Parijs, bij Paris Saint-Germain.

De nummer 2 van Ajax is lyrisch over de nummer 23 van PSG: ,,Natuurlijk verschillen Greg en ik wel degelijk. Ik denk dat hij vooral opbouwend en aanvallend extreem goed is. Daar ligt zijn grootste kracht. Zijn rushes, zijn voorzetten, maar ook de rust die hij bewaart in de kleine ruimtes. Dat zijn allemaal dingen die Greg hartstikke goed beheerst, terwijl het voor mij juist onderdelen zijn die nog flink voor verbetering vatbaar zijn.’’

Dan is het tijd om te gaan voor Van Rhijn. Hij staat op en pakt de fruitsalade van tafel, zonder dat hij er ook maar één hapje van genomen heeft. Hij grijnst. ,,Daar ben ik uiteindelijk toch te beleefd voor.’’

Tekst: Ajax.nl/Maarten Dekker
Foto’s: Ajax.nl/Louis van de Vuurst