Puntloos Praag aast op eerherstel

Puntloos Praag aast op eerherstel

Ajax treft donderdagavond een getergd Sparta Praag. De Tsjechen zijn nog steeds puntloos in groep F van het toernooi om de UEFA Cup. Vooral internationaal snakt Sparta Praag naar eerherstel.

Aan trainer en voormalig Sparta Praag-speler Michal Bílek de taak om het teleurstellende tij te keren. De povere seizoenstart in zowel de Tsjechische competitie als het Europese bekertoernooi kostte Stanislav Griga zijn baan. Bílek, gezien zijn Sparta-verleden kenner van de club, werd inderhaast weggekocht bij middenmoter Viktoria Plzen. Met Bílek aan het roer lukte het Sparta al wel zijn status als Tsjechische topclub te heroveren. Al leed de ploeg van oud-international Bílek wel puntenverlies in zijn laatste competitiewedstrijd. Sparta verliet het stadionnetje van FK Siad Most recent met een gelijkspel (1-1). Došek nam de enige Sparta-goal voor zijn rekening. De lange spits is donderdag geschorst voor het treffen met de Ajacieden. Met het gelijkspel verloor Sparta opnieuw kostbare punten in de strijd om de Tsjechische titel. Slovan Liberec en Mlada Boleslav ontpopten zich dit seizoen al tot de gevaarlijkste concurrenten van de ploeg uit de hoofdstad. De toekomstige Tsjechische landskampioen komt normaal gesproken uit het rijtje Sparta Praag, regerend kampioen Slovan Liberec (een komende tegenstander van AZ) en Mlada Boleslav.

In de UEFA Cup hangt de vlag er duidelijk minder florissant bij voor Sparta Praag. Internationaal gezien is de ploeg nog steeds zoekende. De Spartanen openden hun Europese tournee weliswaar met een uitzege (0-2) en een doelpuntloos gelijkspel in de eigen Toyota Arena tegen het Schotse Heart of Midlothian. In de groepsfase van de UEFA Cup jaagt de ploeg nog steeds op zijn eerste punt(en). De Tsjechen openden groep F met een thuisnederlaag tegen RCD Espanyol: 0-2. Ook SV Zulte Waregem bleek te machtig voor de Praagse formatie. De Belgen wonnen, verrassend, met 3-1. Ajax speelde tot nu toe een poulewedstrijd. Austria Wien verliet de Amsterdam ArenA met een 3-0 nederlaag. Met een overwinning in Praag verzekeren de Amsterdammers zich van een Europees vervolg.

Zdenek Grygera, oud-speler van Sparta Praag, was vorig seizoen in de Amsterdamse editie van het Champions Leaguetreffen de aanvoerder van Ajax. Zdenek Grygera, oud-speler van Sparta Praag, was vorig seizoen in de Amsterdamse editie van het Champions Leaguetreffen de aanvoerder van Ajax.

De Toyota Arena is vertrouwd terrein voor Ajax in het algemeen en Zdenek Grygera in het bijzonder. De Tsjechische Ajacied, de laatste weken een van de uitblinkers in het collectief van Ten Cate, diende de Praagse topclub drie seizoenen voordat hij in 2003 overstapte naar Amsterdam.
Ajax was afgelopen seizoen, met Grygera in de gelederen, nog te bewonderen in de hoofdstad van Tsjechië. Sparta Praag en Ajax liepen elkaar toen tegen het lijf op het podium van de Champions League. De ploeg van trainer Danny Blind deed wat het kon, maar het lukte de Amsterdammers op 14 september 2005 niet de thuisploeg te bedwingen. Miroslav Matušovic bleek de voornaamste plaag bij de thuisploeg. Kort nadat de invaller de lat boven doelman Hans Vonk had geteisterd, werkte de Spartaan de bal vanuit de tweede lijn feilloos in de kruising. De bevlieging van Matušovic leek de veel beter spelende Ajacieden nog te gaan nekken ook. In de blessuretijd zag Wesley Sneijder kans om verwoestend uit te halen. Tot afgrijzen van Blind kwamen de Amsterdammers met het veroverde punt uiteindelijk nog goed weg. ,,Het is een gemiste kans dat we niet met drie punten terug keren naar Amsterdam’’, blikte de coach terug. Het Amsterdamse overwicht op de vooral counterende Tsjechen werd uiteindelijk slecht heel magertjes beloond.
Wie de basiselftallen van afgelopen seizoen vergelijkt met de huidige spelersgroepen van Sparta Praag en Ajax, zal het grote aantal mutaties aan Tsjechische zijde opvallen. Liefst zes spelers die vorig seizoen startten tegen Ajax, zijn er donderdag niet bij. De oude Tsjechische ster Karel Poborsky is de bekendste afwezige. Verder ontbreken ook Lukás, Petrás, Polácek, Zelenka en Slepicka. Mauro Lustrinelli is nieuw bij de Tsjechen. Hij stond afgelopen nog met FC Thun tegenover de Amsterdammers.
Ook de Amsterdamse ‘basis’ blijkt een jaar na dato aardig aangepast. Doelman Hans Vonk, verdediger Hatem Trabelsi en de middenvelders Tomás Galásek en Steven Pienaar zijn inmiddels in dienst bij andere clubs. Ryan Babel knokt zich op dit moment terug van een blessure.
Op 22 november kreeg Ajax in de ArenA wel wat het verdiende tegen de Tsjechen. Twee treffers van Nigel de Jong brachten de thuisploeg riant aan de leiding. In blessuretijd lukte het alleen Petrás nog iets terug te doen.