Rafael van der Vaart wil gewoon lekker voetballen

Ondanks het feit dat hij pas negentien jaar oud is, geldt Rafael van der Vaart al als de beste Nederlandse speler in de eredivisie. Blessures hielden het talent uit Heemskerk in 2002 lang aan de kant. Toch had hij met zijn goede spel en vele doelpunten een belangrijke bijdrage aan zowel het succes van Ajax in het vorige seizoen als de goede resultaten die de Amsterdammers deze jaargang al wisten te behalen.

,,Die blessures zijn gewoon pech’’, zegt Van der Vaart, die de laatste twee competitieduels van Ajax ook al moest missen. ,,Het kan nou eenmaal gebeuren. Toen ik weer aan mijn knie geblesseerd raakte, kreeg ik een schop. Daar doe je niets aan. Voor mij is de winterstop dus al vroeg begonnen. Maar wacht maar af, na de vakantie ben ik weer volledig fit’’, waarschuwt Van der Vaart zijn opponenten alvast.

Wie een dagje met Rafael van der Vaart meeloopt, is verbaasd over de enorme media-aandacht die er voor de jonge voetballer is. Een normale trainingsdag wordt vrijwel altijd gevolgd door interviews en fotosessies. Van der Vaart blijft er kalm onder en probeert aan een ieders verzoek te voldoen.

,,Ik vind het niet erg, het hoort erbij. Ik blijf vrij rustig. Soms heb ik er wel even genoeg van, maar over het algemeen vind ik het niet vervelend.’’ Ook buiten hem om is Van der Vaart nog wel eens het onderwerp van discussies in de pers, vooral daar waar het zijn rol in het Nederlands elftal betreft. ,,Ik wil natuurlijk best graag in de basis staan. Dat is toch de droom van elke voetballer’’, zegt de linksbenige middenvelder. ,,Dat weten de bondscoaches ook wel. Er is binnen het team ook helemaal geen probleem. Mensen van buitenaf maken zich er meer druk om. Van mij hoeft dat niet.’’

In een recent interview vergeleek trainer Ronald Koeman Van der Vaart met een jonge Marco van Basten. Volgens Koeman is Van der Vaart, net als de jonge Van Basten ‘op die leeftijd al slim en een beetje egoïstisch’. ,,Je mag best tevreden zijn als je met Marco van Basten vergeleken wordt’’, vindt Rafael van der Vaart. ,,En dat egoïstische klopt wel een beetje. Als ik de kans krijg, schiet ik liever zelf op doel.’’

Van der Vaart heeft overigens niets dan lof voor zijn trainer Koeman: ,,In die korte tijd heeft hij veel bereikt, hij mag trots zijn. Hij is rustig en communiceert goed met de spelers. Een heel fijne trainer.’’

Rafael van der Vaart, tweede bij Ajax op de topscorerslijst in zowel de competitie als de Champions League dit seizoen achter respectievelijk spitsen Mido en Zlatan, lijkt een gave te hebben voor het maken van belangrijke treffers. Zijn doelpunten tegen Lyon en FC Twente (in de slotseconden) waren goud waard voor Ajax. ,,Het moet meteen raak zijn’’, vindt hij. ,,Dat geeft ook een erg goed gevoel. Soms komt er een beetje geluk bij kijken, maar het zal ook wel kwaliteit zijn.’’ Niet dat Van der Vaart alleen belang hecht aan het maken van doelpunten. ,,Ik wil een complete speler worden. En gewoon lekker voetballen.’’

Het liefste speelt Van der Vaart als linkshalf. ,,Ja, dat is wel mijn favoriete positie. Maar ook achter de spitsen voel ik me goed.’’ Liefhebbers moeten aan het begin van het seizoen likkebaardend gedacht hebben aan de combinatie van Jari Litmanen en Rafael van der Vaart op het middenveld bij Ajax. ,,Het is er helaas nog niet veel van gekomen’’, zegt Van der Vaart. ,,Als de een fit was, raakte de ander geblesseerd. Het lijkt me wel mooi. Misschien komt het er na de winterstop nog van, we zullen het afwachten.’’ Hopelijk voor Ajax gebeurt het ook vooral in de Champions League, waarin de Amsterdammers het verrassend goed doen. ,,Het is ook heel mooi om in de Champions League te spelen’’, aldus Van der Vaart. ,,We hebben er een goed team voor, waarmee we veel kunnen wisselen. We passen ons op een goede manier aan aan onze tegenstanders. De trainers zoeken uit waar onze kansen liggen, en ik denk dat we dat als team goed oppakken.’’ Verbaasd is Van der Vaart niet dat er telkens weer nieuwe jonge spelers opstaan in belangrijke wedstrijden. ,,Ik weet wel wat iedereen kan, we hebben gewoon een goed elftal. Die gasten horen echt in Ajax 1.’’

Een volgend jong talent heeft zich al weer aangediend in Amsterdam. David Mendes da Silva wordt per 1 januari gehuurd van eerstedivisionist Sparta. ,,Ik ken David, ook van Jong Oranje. Hij is een goede voetballer’’, vindt Rafael van der Vaart. ,,Jammer dat hij met Sparta lager heeft moeten spelen, maar hij kan wel een versterking voor ons zijn.’’
Ajax kan elke versterking gebruiken in de jacht op een nieuwe landstitel. De ploeg verloor onlangs voor de eerste maal dit seizoen, op eigen veld tegen PSV. Van der Vaart moest het geblesseerd vanaf de kant aanzien. ,,Het viel niet mee om toe te moeten kijken. Ik vond PSV op dat moment net iets beter, ondanks dat we twee keer van een achterstand terugkwamen. Toch denk ik dat we een sterker elftal hebben.’’ De in het veld altijd felle middenvelder zegt zich in het duel met PSV weer verbaasd te hebben over de arbitrage. Maar niet alleen tegen PSV zat het Ajax tegen wat dat betreft. ,,Uit tegen Valencia kregen we echt alles tegen. Ik denk dat die gasten wel dertig vrije trappen hebben gekregen rond de zestien meter. Misschien gaat het tegenwoordig wel te snel en is het moeilijker te zien.’’

Toch ziet van der Vaart op beide fronten (nationaal en Champions League) de toekomst met vertrouwen tegemoet. ,,Die wedstrijd tegen Roma was heel belangrijk. Als we er in slagen om nog een keer te winnen en een keer gelijk te spelen, kunnen we ver komen. En ik geef ons nog steeds een goede kans om weer Nederlands kampioen te worden.’’