Rongen voetbalpionier bij Toronto

Rongen voetbalpionier bij Toronto

Als Amsterdamse amateurvoetballer trok hij in het kielzog van voetbalgrootheden als Cruijff en Michels richting de VS. Daar verpopte Thomas Rongen zich tot succesvolle voetbalpionier. Dit paasweekeinde is de Nederlander terug in zijn geboortestad. Als hoofd jeugdopleiding van FC Toronto, dat deelneemt aan de Aegon Future Cup.

Nee, zegt Thomas Rongen als hij zijn sigaret heeft uitgemaakt. Hij komt niet meer terug. Decennia na zijn vertrek kan hij niet anders dan concluderen dat Amerika zijn thuis is. Maar zijn Amerikaanse accent ten spijt, Nederlander voelt hij zich nog altijd. ,,Dat is iets blijvends.’’ Net zoals hij nog altijd een grote interesse heeft voor het Nederlandse voetbal. ,,Als ik m’n iPad aanzet, surf ik meteen naar de site van Voetbal International. Ik volg alles.’’

Vijfendertig jaar geleden kreeg Rongen als verdienstelijke amateurvoetballer van het Amsterdamse Blauw Wit de kans van zijn leven. Na contact te hebben gehad met Rinus Michels, kon hij gaan spelen in de Amerikaanse voetbalcompetitie. In navolging van onder anderen Johan Cruijff en Wim Suurbier, die hadden besloten hun voetbalcarrière voort te zetten aan de andere kant van de Atlantische Oceaan. Rongen twijfelde geen moment en ging in op het aanbod. Na enkele vruchtbare jaren werd duidelijk dat het niet om een korte periode ging. Cruijff en Suurbier gingen voor even, Rongen voor heel zijn leven.

Hij groeide uit tot een zogeheten voetbalpionier. Iemand die als een van de eersten de stap zette en vervolgens de weg verbreidde voor anderen. Eerst als voetballer, later als coach van onder meer profteams in de MLS en het Amerikaanse elftal van onder de 20 jaar. Nu is hij hoofd jeugdopleiding van FC Toronto, een acht jaar oude club die pas vijf jaar een jeugdopleiding heeft. ,,Het staat nog in de kinderschoenen’’, aldus Rongen over het jeugdinstituut. Volgens hem kan de B1 van Toronto dan ook nog niet tippen aan het niveau van andere clubs op de AEGON Future Cup, hoewel er verrassend werd gewonnen van Tottenham Hotspur. ,,We hebben nog veel te leren. Bijvoorbeeld op het gebied van het omschakelen van balbezit naar balverlies. Maar ook de balcirculatie gaat nog te langzaam. Zo snel als de bal bij Ajax rondgaat, dat krijgen wij niet voor mekaar.’’

Toronto heeft de halve finales niet gehaald, maar dat was ook niet per se het doel. Deelname aan het toernooi moet vooral een unieke en memorabele belevenis zijn. Rongen: ,,Resultaat is van ondergeschikt belang. De jongens moeten genieten en ondertussen kunnen wij als staf opmaken hoe ver we zijn. In eigen land kan dat haast niet, want daar hebben we nauwelijks weerstand. Ik weet in elk geval dat we op technisch en tactisch vlak nog een lange weg te gaan hebben.’’ Hij zelf ook, zegt hij. ,,Daarom is dit ook voor mij een mooi moment om extra kennis op te doen. Ik heb dan ook al met Wim Jonk gesproken, om zo een dieper inzicht te krijgen in de werkwijze van Ajax. Ik weet er veel van, maar je bent nooit te oud om te leren.’’

Het is aan Rongen om het niveau van het Canadese voetbal te verhogen. Een mooi streven, vindt hij. Daarin schuilt de romantiek van zijn bestaan als voetbalpionier en dat is ook wat hem drijft: het bijscholen van een voetbalnatie in wording. Behalve dat hij Amerika een prettig land vindt om te wonen, is hij verzot op de uitdagingen die zijn pad hebben gekruist.

Zo is hij een van grondleggers van de Major League Soccer (MLS), de professionele voetbalcompetitie van de VS en Canada die in 1996 werd opgericht. ,,We hebben een niche gevonden in een land waar iedereen sportgek is. Voetbal was een kleinschalige sport, maar inmiddels is het qua kijkdichtheid en bezoekersaantallen de derde sport van de VS, achter honkbal en American Football. Elk jaar komen er teams bij in de competitie en gemiddeld bezoeken zo’n 20.000 toeschouwers de wedstrijden. Dat ik daar mijn steentje aan heb kunnen bijdragen, maakt me enorm trots en blij.’’

Hij heeft al een nieuwe uitdaging op het oog: Canadese groeibriljanten afleveren bij een Europese topclub. ,,Dat zou geweldig zijn.’’ Maar zo ver is het nog niet. ,,Daarom blijf ik in Canada. Ik heb het gevoel dat mijn verhaal nog niet af is.’’

Tekst:Ajax.nl/Fabian van der Poll
Foto: Ajax.nl/Gerard van Hees